A poco que hayas prestado atenci√≥n a la eterna maquinaria de rumores en torno al iPhone 6, habr√°s o√≠do hablar de las pantallas de cristal de zafiro. Parece que al todopoderoso Gorilla Glass le ha salido un competidor, pero ¬ŅQu√© es el cristal de zafiro? y, sobre todo ¬ŅQu√© tiene de especial?

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Los primeros reportes (por supuesto no oficiales) aseguran que Apple ha comprado suficientes láminas de este material como para fabricar 200 millones de pantallas de cinco pulgadas. Los indicios apuntan a que hay algo de verdad tras estas especulaciones. Hemos visto toda clase de vídeos mostrando pruebas de resistencia a supuestas pantallas de zafiro. Los especialistas en materiales reconocen que, sea o no sea la pantalla de un supuesto iPhone 6, ese nivel de resistencia solo lo alcanza el cristal de zafiro.

¬ŅQu√© es el cristal de zafiro? Aunque el nombre sugiere costosas piezas de joyer√≠a, en realidad se trata de un material sint√©tico con unas propiedades notables.

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Más allá de la joyería

El zafiro es una piedra preciosa transparente que, en estado natural, adquiere diferentes tonalidades de color. La m√°s habitual es la azul, pero tambi√©n puede ser amarillo o rosado seg√ļn su composici√≥n qu√≠mica. La propiedad que m√°s interesa en telefon√≠a no es su color, sino su transparencia, que es casi perfecta.

Los tonos del zafiro se deben a impurezas provenientes de elementos químicos como el hierro, el titanio, el cromo, el cobre o el magnesio. Si eliminamos todas esas impurezas, lo que tenemos es un cristal perfectamente transparente.

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Sin embargo, es prácticamente imposible encontrar zafiro natural sin impurezas, y tratar de eliminar estas sería tan costoso como poco práctico. Aquí es donde interviene el zafiro sintético, un material creado en 1902 por un químico francés llamado Auguste Verneuil. Este cristal de laboratorio sí que se utiliza actualmente en aplicaciones como los cristales que cubren la esfera de algunos relojes.

El zafiro sintético se crea aplicando altísimas presiones y temperaturas a una mezcla de polvo de óxido de aluminio. El calor permite crear láminas sin imperfecciones de este material, conocido popularmente como cristal de zafiro.

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Propiedades

¬ŅQu√© hace tan especial al cristal de zafiro como para quererlo sobre la pantalla de nuestro tel√©fono? Para empezar, es completamente transparente en longitudes de onda que oscilan entre los 150 y los 5.500 nan√≥metros. Para poner en contexto, el ser humano solo distingue longitudes de onda entre los 380 y 750 nan√≥metros. En otras palabras, su transparencia es perfecta.

Sin embargo, el aut√©ntico encanto de este material es su dureza. Es casi tan duro como el diamante. En t√©rminos pr√°cticos, es casi imposible de ara√Īar a menos que vayamos con un pu√Īado de diamantes en el bolsillo. Adem√°s de duro, es fuerte. Su resistencia a la compresi√≥n es de 2.000 mega pascales, 10 veces la resistencia del acero.

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A fecha de hoy, esas propiedades del cristal de zafiro hacen que se utilice en cristales blindados o a prueba de balas, y en pantallas y visores para dispositivos militares. Sin entrar en aplicaciones tan exóticas, el cristal de zafiro también se usa, por ejemplo, para cubrir los mejores lectores de códigos de barras.

Cristal de zafiro Vs Gorilla Glass

El cristal de zafiro es m√°s duro que Gorilla Glass, m√°s resistente que el acero, y totalmente transparente. Entonces, ¬ŅPor qu√© no est√° en todos los m√≥viles desde hace tiempo? La respuesta es muy sencilla: es car√≠simo.

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Su elevado coste s consecuencia de su método de fabricación. El cristal de zafiro se crea en grandes bloques que después hay que cortar mediante cortadoras de diamante o láser. Corning, el fabricante de Gorilla Glass, estima que su coste es unas diez veces superior al de su alternativa. Puede que sea una medición agresiva para no perder tirón comercial, pero incluso aunque solo fuera cinco veces más caro, sigue siendo una cifra elevada.

Tambi√©n es m√°s pesado que Gorilla Glass, concretamente un 67% m√°s pesado. Su densidad es de 3,98 gramos por cent√≠metro c√ļbico frente a los 2,54 gramos de Gorilla Glass. Para que tenga el mismo peso, la l√°mina deber√≠a de ser m√°s fina, y eso complica la producci√≥n.

Por otra parte, el hecho de que sea casi irrompible, no significa que sea a prueba de todo. Seg√ļn los propios test de Corning, el cristal de zafiro es cuatro veces m√°s resistente a la ruptura que Gorilla Glass. Sin embargo, en Corning explican que, con el mismo grosor que sus pantallas, el material solo es m√°s resistente a los ara√Īazos, pero es m√°s sensible a los golpes. Por supuesto, la opini√≥n de los creadores de Gorilla Glass es parte interesada.

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En definitiva, a√ļn es pronto para saber c√≥mo cambiar√° el cristal de zafiro la resistencia del futuro iPhone si finalmente se llega a utilizar. Parece que podr√≠a hacerlo m√°s resistente a los ara√Īazos a cambio de algo m√°s de fragilidad en los impactos. Habr√° que esperar a ver c√≥mo se aplica este material para sacar conclusiones.

Foto: Wetsun, bajo licencia Creative Commons

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