Im√°genes: NASA / JPL-Caltech / Ted Stryk

Un astrónomo aficionado cree haber hallado géiseres de hielo en erupción en el polo sur de Encélado. Lo llamativo es que dio con ellos por su cuenta mirando fotos de Saturno que había tomado la sonda Voyager 1 en 1980.

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En 2014, los cient√≠ficos de la NASA identificaron al menos 101 g√©iseres en el hemisferio sur de Enc√©lado, la sexta luna de Saturno. Fue posible mediante sesudos an√°lisis de las im√°genes de alta resoluci√≥n que hab√≠a captado la sonda Cassini en 2005. Ahora un pu√Īado de p√≠xeles en blanco y negro puede extender nuestros conocimientos sobre los enormes penachos de agua que emergen del oc√©ano subterr√°neo de Enc√©lado 25 a√Īos atr√°s en el tiempo.

Ted Stryk, bloguero aficionado al espacio, sab√≠a lo que buscaba. Durante el oto√Īo pasado estudi√≥ meticulosamente el archivo de im√°genes de la m√≠tica Voyager 1 (lanzada en 1977 desde Cabo Ca√Īaveral) hasta dar con esta foto. Ese puntito que se esconde en una esquina de la imagen es Enc√©lado. Y esa mancha que se ve en el polo sur cuando haces zoom podr√≠a ser un g√©iser:

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‚ÄúEstaba bastante seguro de que hab√≠a encontrado los penachos‚ÄĚ, dijo Stryk a Gizmodo. ‚ÄúEs la iluminaci√≥n correcta, la direcci√≥n correcta‚ÄĚ.

Algunos de los astr√≥nomos profesionales con los que habl√≥ despu√©s coinciden en que no va desencaminado, pero eso no significa la comunidad cient√≠fica tiene que dar el visto bueno. Los cient√≠ficos de Cassini necesitan ver m√°s detalles para descartar que sean artefactos del procesamiento de im√°genes. ‚ÄúSi un an√°lisis posterior prueba el an√°lisis de Stryk, entonces es una evidencia directa de que los penachos tienen una longevidad de por lo menos d√©cadas‚ÄĚ, dijo el astr√≥nomo de Cornell Jonathan Lunine a Gizmodo.

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Enc√©lado es uno de los objetos m√°s atractivos del sistema solar para la astrobiolog√≠a. Bajo su superficie, esconde un oc√©ano global de agua l√≠quida que se mantiene caliente gracias al n√ļcleo rocoso del sat√©lite, que a su vez recibe su calor del tir√≥n gravitacional de otra luna de Saturno, Dione.

Enc√©lado parece tener una composici√≥n muy parecida a la de la Tierra y es un lugar de inter√©s para la b√ļsqueda de vida extraterrestre. Sus g√©iseres, esencialmente fisuras que se abren y se cierran con los movimientos de la corteza lunar por el estr√©s gravitacional, nos ponen en bandeja muestras gratuitas de lo que hay bajo tierra. Por eso la NASA est√° tan interesada en enviar una sonda para recogerlas. [The Planetary Society]