Tras casi siete a√Īos de trabajo, astr√≥nomos han logrado explicar uno de los misterios de nuestro Sistema Solar: los g√©iseres que emanan de la superficie de Enc√©lado, la luna helada de Saturno. Analizando datos e im√°genes en alta resoluci√≥n captados por la sonda Cassini, los cient√≠ficos han identificado al menos 101 g√©iseres en el hemisferio Sur. Y ahora ya saben cu√°l es su origen.

Recientemente la NASA obtuvo las primeras pruebas de que el hemisferio Sur de Enc√©lado existe un enorme oc√©ano subterr√°neo de agua l√≠quida. En el 2005 se observaron tambi√©n por primera vez ge√≠seres de vapor en la superficie, pero se desconoc√≠a su origen. ¬ŅSe deben a la influencia de Saturno a medida que Enc√©lado orbita alrededor del planeta? ¬ŅTen√≠a algo que ver el calor de Enc√©lado para generar los g√©iseres? ¬ŅO era justamente el agua l√≠quida del interior escap√°ndose a trav√©s de las grietas?

El análisis de los científicos, publicado ahora online en Astronomical Journal, revela que el causante de los géiseres es el agua en la profundidad de Encélado fluyendo a la superficie, en un proceso que genera puntos de calor, y no al revés como se creía hasta ahora. "Una vez tuvimos estos datos en nuestras manos, supimos que el calor no era el causante de los géiseres, sino viceversa", dice Carolyn Porco, jefa de la unidad de análisis de imágenes de la misión Cassini.

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El trabajo ha resultado en un mapa de 101 g√©iseres de Enc√©lado y una comprensi√≥n mucho mayor de c√≥mo funciona esta peque√Īa luna.

Enc√©lado es uno de los lugares del Sistema Solar m√°s fascinantes para los cient√≠ficos por su oc√©ano subterr√°neo. Se estima que tiene 10 kil√≥metros de profundidad y se encuentra justo debajo de una capa de hielo de entre 30 y 40 kil√≥metros de grosor. Este hecho sit√ļa a Enc√©lado, junto a Titan y Europa, como uno de los candidatos del Sistema Solar a albergar vida microsc√≥pica extraterrestre. [v√≠a NASA]

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