Foto: Nicholas Roemmelt (Alemania) / Insight Astronomy Photographer of the Year

El eclipse total de Sol del 21 de agosto dur√≥ apenas tres minutos. Ahora imagina la misma situaci√≥n durante 18 meses. Ese fue el horror al que tuvieron que enfrentarse las criaturas que sobrevivieron al meteorito que casi extermina toda la vida en la Tierra hace 65 millones de a√Īos.

Hasta ahora se sab√≠a que el meteorito, que med√≠a al menos 10km de ancho, provoc√≥ una tremenda devastaci√≥n cuando cay√≥ sobre tierra firme en lo que hoy es el enorme cr√°ter de Chicxulub, en el Golfo de M√©xico. El impacto vino acompa√Īado de terremotos, tsunamis, erupciones volc√°nicas y una onda expansiva masiva. Sin embargo, ninguno de estos fen√≥menos por si solos son suficientes para explicar la extinci√≥n masiva del Cret√°cico-Pale√≥geno o Cret√°cico-Terciario. Los dinosaurios son las v√≠ctimas m√°s populares de esa extinci√≥n, pero en ella perecieron tambi√©n el 93% de los mam√≠feros y miles de otras especies.

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Los datos geológicos explican que el impacto liberó una cantidad ingente de cenizas y partículas a la atmósfera. Estas partículas bloquearon la luz solar, y eso fue lo que produjo la mayor devastación. Nuevas simulaciones llevadas a cabo por El Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas de Estados Unidos (NCAR) permiten hacernos una idea mejor de la cantidad de ceniza que acabó en la atmósfera y el tiempo que duró la oscuridad.

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Seg√ļn estos datos, el impacto del meteorito y las erupciones que le siguieron enviaron a la atm√≥sfera 15.000 millones de toneladas de part√≠culas que crearon una densa cortina en las capas superiores de la atm√≥sfera. Todo el planeta qued√≥ sumido en una oscuridad similar a la de una noche con Luna llena o la que vimos recientemente en el eclipse. Esta noche dur√≥ alrededor de 18 meses.

La oscuridad no solo hizo que bajaran las temperaturas (28 grados Celsius de media en tierra y 11 en el océano), sino que impidió a las plantas terrestres y acuáticas realizar la fotosíntesis. Fueron las primeras en morir. La desaparición de la base de la cadena trófica hizo que todas las demás especies de animales cayeran detrás como en un siniestro dominó.

La simulación dista mucho de ser perfecta, pero ayuda a explicar la teoría de la extinción de ese período, y también a calcular algunos de los efectos que tendría una colisión similar hoy. [Proceedings of the National Academy of Sciences vía New Atlas]