Los aceleradores de part√≠culas son instalaciones descomunalmente grandes. El LHC del CERN, por poner un ejemplo, se compone de un anillo de t√ļneles de 27 kil√≥metros. Un equipo de cient√≠ficos de la Universidad de Maryland acaba de descubrir la manera de fabricar un acelerador tan peque√Īo que podr√≠a llevarse en el maletero de un autom√≥vil.

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No solo es una cuesti√≥n de tama√Īo. El avance permitir√° construir aceleradores cuyo consumo el√©ctrico sea equivalente al de una bombilla domestica.

¬ŅC√≥mo lo han hecho? La respuesta es utilizando l√°seres. Howard Milchberg, profesor de f√≠sica e ingenier√≠a el√©ctrica y de computaci√≥n en Maryland explica:

Hemos logrado acelerar electrones de alta energía a más de 10 millones de electrón-voltios utilizando solo unos pocos milijulios de energía concentrados en un haz láser. Esta es la energía típica que puede consumir una bombilla domestica en una milésima de segundo. Los requerimientos energéticos del láser son tan bajos que abren la puerta a la fabricación de aceleradores de partículas por láser que se podrían llevar de un lado a otro en un simple carrito.

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El descubrimiento ha sido posible después de llevar al extremo una técnica denominada aceleración de campo de plasma. Cuando se dispara un láser dentro de una cámara con hidrógeno ionizado, se genera plasma. Si se hace con la suficiente potencia, los electrones siguen la corriente del haz láser y aceleran hasta lograr velocidades cercanas a la luz.

Para lograr este efecto era necesario disponer de láseres de muy alta potencia. El equipo de Maryland ha tomado la aproximación opuesta y lo que ha hecho ha sido incrementar la densidad del plasma hasta 20 veces y reducir la potencia del láser.

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A√ļn es pronto para que veamos un acelerador de part√≠culas en cada universidad, pero el avance tiene otras aplicaciones. Las part√≠culas aceleradas generan un pulso de luz ultracorto pero muy intenso. Este pulso puede utilizarse para dise√Īar nuevos dispositivos de imagen m√°s r√°pidos y precisos que pueden usarse en medicina, nanotecnolog√≠a e investigaci√≥n de nuevos materiales. [Physical Review Letters v√≠a Phys.org]

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