Simulación del campo magnético terrestre. GIF: NASA / Goddard

El campo magnético terrestre es lo que nos mantiene vivos. Este auténtico escudo invisible de energía nos protege del exceso de radiación solar y es el responsable de fenómenos tan hermosos como las auroras boreales. Estos seis GIF explican de forma sencilla algunas de sus características.

Cinturones de Van Allen

Partículas cargadas moviéndose entre los cinturones de Van Allen (Se practica un corte para que se vea mejor). GIF: NASA

Imagina una rosquilla en cuyo agujero hay encajado un arándano y no andarás muy lejos de imaginar el aspecto de los cinturones de Van Allen rodeando a la Tierra. Se Trata de una región de la magnetosfera terrestre que atrapa las partículas cargadas y las hace moverse en espiral, de arriba a abajo siguiendo la orientación de los polos.

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El cinturón interior de Van Allen (las paredes del agujero de la rosquilla donde nuestro planeta es el arándano) se extiende desde unos 1000 km por encima de la superficie de la Tierra hasta más allá de los 5000. El cinturón exterior (la parte de fuera de la rosquilla) se extiende desde unos 15.000 a 20.000 km.

Anomália del Atlántico Sur

GIF: ESA / Hubble

La Anomalía del Atlántico Sur es una región sobre este océano en la que el campo magnético terrestre se encuentra hundido hasta el punto de que provoca un abultamiento abajo en el cinturón inferior de Van Allen. Como resultado, el cinturón de Van Allen está a solo unos cientos de kilómetros de la superficie. Los pilotos de avión evitan pasar por esta zona a gran altura porque la radiación solar es mayor. También la evitan los satélites.

Polo norte magnético

El polo norte magnético (el lugar hacia el que apuntan las brújulas) no coincide exactamente con el polo norte geográfico. Está un poco desviado y su situación fluctúa levemente en función de las corrientes internas del núcleo terrestre.

Reconexión magnética

GIF: NASA

En marzo de 2015, la NASA puso en órbita el proyecto MMS. Se trata de cuatro sondas idénticas que viajan en formación para analizar el campo magnético terrestre, concretamente los fenómenos conocidos como reconexiones magnéticas.

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El campo magnético del sol, o heliosfera, presiona continuamente contra nuestra magnetosfera. La tensión entre ambos campos es dinámica, y hace que las fronteras del campo magnético se muevan y choquen de forma violenta liberando calor y partículas. Esas colisiones afectan, por ejemplo, a los corrientes de electrones que rodean nuestro planeta y a las auroras boreales.

Inversión de la polaridad

Inversión del campo magnético del Sol, entre 1997 y 2013. GIF: NASA

Cada cierto tiempo, los polos del campo magnético terrestre se invierten. El norte se desplaza al sur, y el sur al norte. Este evento a gran escala sucede con una frecuencia media de alrededor de una vez cada 200.000 o 300.000 años, pero es muy variable. De hecho, llevamos 786.000 años sin que haya ocurrido.

Sabemos, por los registros fósiles, que antes de invertirse la polaridad, el campo magnético se debilita. La fuerza del actual ha decrecido de manera constante un 15% los últimos 150 años, así que cabría esperar que el cambio se produzca en un plazo geológicamente breve, pero no sabe cuándo ocurrirá.

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Una vez comienza, el campo se invierte en un plazo de cientos o miles de años. Sus consecuencias sobre la vida terrestre son desconocidas, aunque se descarta que provoque una extinción masiva porque no hay registros de que lo haya hecho en el pasado. No tenemos constancia de cómo se ve nuestro campo magnético al cambiar porque nunca lo ha hecho con nosotros a bordo. Cuando lo haga, probablemente se parezca mucho a cómo se invierte la polaridad en el Sol.

Nuestro campo magnético ante una tormenta solar

El campo magnético terrestre es el escudo que nos protege de la radiación solar. Verlo moverse cuando el sol libera cantidades extraordinarias de energía es fascinante. El 26 de octubre de 2011, una tormenta solar de clase G3 provocó una compresión extraordinaria del campo, magnético. Este GIF resume la deformación que sufrió bajo el “chaparrón” solar.