Simulación del campo magnético terrestre. GIF: NASA / Goddard

El campo magnético terrestre es lo que nos mantiene vivos. Este auténtico escudo invisible de energía nos protege del exceso de radiación solar y es el responsable de fenómenos tan hermosos como las auroras boreales. Estos seis GIF explican de forma sencilla algunas de sus características.

Cinturones de Van Allen

Partículas cargadas moviéndose entre los cinturones de Van Allen (Se practica un corte para que se vea mejor). GIF: NASA

Imagina una rosquilla en cuyo agujero hay encajado un arándano y no andarás muy lejos de imaginar el aspecto de los cinturones de Van Allen rodeando a la Tierra. Se Trata de una región de la magnetosfera terrestre que atrapa las partículas cargadas y las hace moverse en espiral, de arriba a abajo siguiendo la orientación de los polos.

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El cinturón interior de Van Allen (las paredes del agujero de la rosquilla donde nuestro planeta es el arándano) se extiende desde unos 1000 km por encima de la superficie de la Tierra hasta más allá de los 5000. El cinturón exterior (la parte de fuera de la rosquilla) se extiende desde unos 15.000 a 20.000 km.

Anom√°lia del Atl√°ntico Sur

GIF: ESA / Hubble

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La Anomalía del Atlántico Sur es una región sobre este océano en la que el campo magnético terrestre se encuentra hundido hasta el punto de que provoca un abultamiento abajo en el cinturón inferior de Van Allen. Como resultado, el cinturón de Van Allen está a solo unos cientos de kilómetros de la superficie. Los pilotos de avión evitan pasar por esta zona a gran altura porque la radiación solar es mayor. También la evitan los satélites.

Polo norte magnético

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El polo norte magn√©tico (el lugar hacia el que apuntan las br√ļjulas) no coincide exactamente con el polo norte geogr√°fico. Est√° un poco desviado y su situaci√≥n fluct√ļa levemente en funci√≥n de las corrientes internas del n√ļcleo terrestre.

Reconexión magnética

GIF: NASA

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En marzo de 2015, la NASA puso en órbita el proyecto MMS. Se trata de cuatro sondas idénticas que viajan en formación para analizar el campo magnético terrestre, concretamente los fenómenos conocidos como reconexiones magnéticas.

El campo magnético del sol, o heliosfera, presiona continuamente contra nuestra magnetosfera. La tensión entre ambos campos es dinámica, y hace que las fronteras del campo magnético se muevan y choquen de forma violenta liberando calor y partículas. Esas colisiones afectan, por ejemplo, a los corrientes de electrones que rodean nuestro planeta y a las auroras boreales.

Inversión de la polaridad

Inversión del campo magnético del Sol, entre 1997 y 2013. GIF: NASA

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Cada cierto tiempo, los polos del campo magn√©tico terrestre se invierten. El norte se desplaza al sur, y el sur al norte. Este evento a gran escala sucede con una frecuencia media de alrededor de una vez cada 200.000 o 300.000 a√Īos, pero es muy variable. De hecho, llevamos 786.000 a√Īos sin que haya ocurrido.

Sabemos, por los registros f√≥siles, que antes de invertirse la polaridad, el campo magn√©tico se debilita. La fuerza del actual ha decrecido de manera constante un 15% los √ļltimos 150 a√Īos, as√≠ que cabr√≠a esperar que el cambio se produzca en un plazo geol√≥gicamente breve, pero no sabe cu√°ndo ocurrir√°.

Una vez comienza, el campo se invierte en un plazo de cientos o miles de a√Īos. Sus consecuencias sobre la vida terrestre son desconocidas, aunque se descarta que provoque una extinci√≥n masiva porque no hay registros de que lo haya hecho en el pasado. No tenemos constancia de c√≥mo se ve nuestro campo magn√©tico al cambiar porque nunca lo ha hecho con nosotros a bordo. Cuando lo haga, probablemente se parezca mucho a c√≥mo se invierte la polaridad en el Sol.

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Nuestro campo magnético ante una tormenta solar

El campo magn√©tico terrestre es el escudo que nos protege de la radiaci√≥n solar. Verlo moverse cuando el sol libera cantidades extraordinarias de energ√≠a es fascinante. El 26 de octubre de 2011, una tormenta solar de clase G3 provoc√≥ una compresi√≥n extraordinaria del campo, magn√©tico. Este GIF resume la deformaci√≥n que sufri√≥ bajo el ‚Äúchaparr√≥n‚ÄĚ solar.