Euclides desmostró en el siglo III a. C. que hay infinitos números primos. 2.300 años después, la computación distribuida nos permite seguir completando el conjunto de primos con números cada vez más grandes. El nuevo número primo más grande conocido es el 274.207.281-1 y tiene 22.338.618 dígitos.

Supera al anterior, hallado en enero de 2013, en casi 5 millones de dígitos. Como el resto de primos que han ostentado el récord, el 274.207.281-1 ha sido descubierto a través de GIMPS, un gran proyecto colaborativo dedicado a encontrar números primos de Mersenne —aquellos que tienen la forma especial 2p– 1 donde p es también primo. Sólo se conocen 49 números primos de Mersenne y la comunidad de GIMPS ha encontrado los últimos 15 con programas de software como prime95.

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El descubridor del cuadragésimo noveno número primo de Mersenne ha sido el doctor en informática Curtis Cooper, de la Universidad de Central Missouri. Su ordenador había encontrado el número en septiembre, pero el sistema falló y no llegó a enviarle el email que le comunicaría el hallazgo. El descubrimiento fue ignorado hasta unas recientes tareas de mantenimiento.

Los números primos tienen multitud de aplicaciones, especialmente en criptografía, pero estos primos son tan grandes que no tienen ninguna utilidad práctica más allá que poner a prueba la capacidad de cómputo del hardware actual. [GIMPS vía New Scientist]

Imagen: Círculo de números primos

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