A 450 años luz de la Tierra hay una estrella conocida como LkCa 15. Es un astro joven y todavía gira a su alrededor un denso disco protoplanetario. A partir de ese donut de polvo y gases está naciendo un planeta. Por primera vez en la historia, hemos podido captarlo en imágenes.

En las últimas dos décadas hemos descubierto cerca de 2000 planetas fuera del sistema solar, pero sólo hemos conseguido “fotografiar” 10 (y todos ya completamente formados). Es muy difícil captar su luz porque las estrellas brillan muchísimo más.

Para estudiar el sistema de LkCa 15, los astrónomos se sirvieron de las ópticas adaptables del telescopio Magallanes de Chile. Al buscar una longitud de onda en concreto, los científicos pudieron captar la emisiones H-alfa, que se corresponden con hidrógeno a 10.000 grados Kelvin. Es la luz que emite un planeta cuando se está formando.

Tras cinco años de investigación, los astrónomos han publicado sus conclusiones en Nature. Sin duda, hay un planeta (“LkCa15 b”) naciendo por acrecimiento a partir del polvo y los restos del disco protoplanetario que se creó con la formación de su estrella.

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Nadie había podido detectar con éxito e inequívocamente un planeta que se está formando. Siempre ha habido explicaciones alternativas, pero en este caso hemos tomado una foto directa, y es difícil de refutar” dice Kate Follette, coautora del estudio, que han liderado las universidades de Arizona y Stanford.

El agujero del disco de LkCa 15 es especialmente grande, del tamaño de un sistema solar. La formación de planetas es normalmente la explicación de un hueco tan grande, y por eso fue la estrella elegida para la investigación. [Nature, Universidad de Arizona]

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