Así fue el modelo Nucleon de Ford, el auto atómico que estuvo a punto de ser realidad en la era nuclear

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Imagen: Flickr

Fue a finales de la década de 1950. El Motorama de GM cautivó al público con vehículos de exhibición futuristas. Ford necesitaba algo potente. Finalmente, decidieron optar por la opción nuclear. Construyeron un concepto de coche con “potencia atómica”. Construyeron el Ford Nucleon.

Claro, los jets eran elegantes y rápidos, pero esta era la era nuclear. La inmensidad del poder atómico estaba en la mente de todos y con razón. Ford vio la oportunidad de convertir esa obsesión por lo que sucede cuando separas un átomo y saltas sobre él.

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En 1958, la carrera de armamentos nucleares estaba en su apogeo, con Estados Unidos y la Unión Soviética liderando el pequeño club de estados con armas nucleares en una nueva era de batalla, o al menos una confrontación con ojos de acero. Había poder real. Los estadounidenses habían visto su impacto solo trece años antes sobre Japón. La pregunta entonces era qué se podría hacer para convertir este avance tecnológico en algo creativo. Algo que podría beneficiar a la humanidad en lugar de desgarrarla.

Cinco años antes de que Ford mostrara el Nucleon al público, el presidente Eisenhower pronunció un discurso histórico en la Asamblea General de las Naciones Unidas sobre el tema de la tecnología nuclear y la sociedad. El discurso, conocido como Átomos para la paz, fue en gran parte un intento de convencer a la comunidad internacional, y a la URSS en particular, de aceptar un esfuerzo internacional para monitorear la carrera armamentista, que Eisenhower dejó en claro que se había convertido en una grave amenaza para la humanidad.

Pero eso no es todo lo que dijo durante su discurso. Para suavizar el golpe de una advertencia de posible aniquilación nuclear, el presidente canalizó Isaías 2: 4, y propuso que el material fisible suministrado a la naciente Administración Internacional de Energía Atómica, la AIEA, se utilizara de otra forma. El OIEA lo usaría para encontrar usos industriales pacíficos para la tecnología destructiva. El objetivo no era solo tecnológico. También político. Eisenhower esperaba que tal cooperación proporcionaría un lugar para el alivio de la desconfianza entre las grandes potencias que habían provocado la carrera armamentista.

¿En cuanto a los esfuerzos para convertir el armamento nuclear y la tecnología asociada en herramientas para el desarrollo y la comprensión? El programa resultó en la construcción de algunos reactores con ayuda estadounidense en lugares como Irán (sí, en realidad esto fue durante los días del Shah alineado con Estados Unidos) e India (que formaría una base sobre la cual se construirían armas nucleares indias desarrollado en la década de 1970), pero el resultado fue, en última instancia, la proliferación de tecnología nuclear peligrosa para fines estratégicos en lugar del cultivo de la comprensión y la cooperación internacional.

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Imagen: Un sello emitido en apoyo del proyecto Atoms For Peace (Wikimedia Commons)

El OIEA realmente surgió y ha seguido siendo la principal organización de vigilancia involucrada en los esfuerzos de no proliferación nuclear desde que se firmó el Tratado de No Proliferación Nuclear en 1968, incluso en Corea del Norte e Irán.

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Sin embargo, los usos alternativos de la tecnología nuclear surgieron a raíz del discurso, pero fueron en gran medida programas emprendidos por el gobierno o por corporaciones sin cooperación internacional, incluido el avión de prueba nuclear NB-36H de Convair y el Ford Nucleon.

Imagen: NB-36H (Wikimedia Commons)
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La visión de Ford con el Nucleon era esencialmente tomar la premisa detrás de la propulsión nuclear como se usa en submarinos y portaaviones y adaptarla para uso en carretera. Los beneficios de los vehículos de carretera de propulsión nuclear parecían claros en ese momento. Terminar con la necesidad de paradas regulares de combustible podría ser suficiente, pero la posibilidad de conducir el automóvil del futuro podría haber sido aún más atractiva.

Imagen: Nucleon (Flickr)
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Como en un antiguo submarino nuclear, el reactor nuclear alimentaría dos turbinas de vapor. Uno manejaría las ruedas directamente, el segundo manejaría un generador eléctrico para alimentar las luces, el control climático y otras características.

Curiosamente, los ingenieros de Ford diseñaron el tren motriz para que sea modular. Se previeron varios paquetes de energía reemplazables, incluido un modelo de rendimiento y una versión económica con engranajes más altos. Se pronosticó que los paquetes de energía proporcionarán miles de kilómetros de alcance, que aunque no era suficiente para durar la vida útil de un automóvil, ciertamente era más tiempo que los rellenos que cualquier automóvil de combustión interna o de batería eléctrica pueden manejar hoy.

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Foto: Ford Motor Company

Sin embargo, a pesar de las garantías del presidente Ike de que la tecnología nuclear podría fomentar una nueva era de paz y comprensión internacional, aún existía el problema de la peligrosa radiación. Ford estaba preparado para eso. Para mantener a los ocupantes del Nucleon a salvo de la radiación que impulsaba su vehículo, la cabina se empujó hacia adelante, con el conductor sentado delante del eje delantero, como un UAZ Buhanka o el Ford Econoline que se lanzó poco después del Nucleon de exhibición.

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En realidad, esto también sirvió para un segundo propósito. Los reactores nucleares son pesados, y el blindaje de plomo necesario para mantener vivos a los ocupantes en el interior también es bastante voluminoso. Con la carga del tren motriz tensando el eje trasero, el eje delantero necesitaba holgura.

La forma delantera de la cabina del Nucleon era solo un componente de su estilo de la era atómica. El gran parabrisas del automóvil y la carcasa del reactor cromado fueron una combinación para lo que GM mostraba en sus Motoramas anuales. Las versiones del automóvil se mostraron con una especie de aletas altas hacia atrás y sin ellas.

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Imagen: Ford Motor Company

Como probablemente hayas adivinado, el Nucleon nunca pasó de la etapa conceptual. Finalmente, el miedo al holocausto nuclear superó la esperanza de un futuro propulsado por energía nuclear. Windscale, el primer accidente nuclear comercial, ocurrió unos pocos meses antes de que se revelara el Nucleon, y la posibilidad de que un guardabarros liberase incluso un poco de la fuerza destructiva que había terminado con la Segunda Guerra Mundial resultó ser demasiado riesgo. El Nucleon nunca vio la luz.

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El modelo nunca lo logró, pero eso no impidió que Estados Unidos continuara explorando otros usos de la tecnología nuclear más allá de la generación de energía y la guerra. También a partir de 1958, Project Plowshare buscó encontrar usos pesados ​​de ingeniería para explosiones nucleares. Más de 27 pruebas diferentes, el programa intentó encontrar formas de usar armamentos nucleares para el movimiento de tierras y la minería. Finalmente, el gobierno decidió que el programa no era rival para los enfoques convencionales.

Ford tomó la misma decisión y nunca vimos una versión de producción del Nucleon. El proyecto puede parecer salvaje en retrospectiva, pero los fabricantes aprendieron una o dos cosas del automóvil atómico condenado: tanto Better Place, un arranque de automóvil eléctrico israelí ahora cerrado, como Tesla han mostrado una tecnología de cambio de batería similar. al esquema de reemplazo del reactor previsto por Ford para el Nucleon. Ninguno de esos proyectos lo logró, pero demuestran cómo el ingenio del proyecto no se vio totalmente reducido por los problemas de seguridad que finalmente fueron su perdición.

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