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Así fue la inmersión al naufragio más profundo de la historia jamás explorado

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La evidencia del daño de la batalla se puede ver en el naufragio.
La evidencia del daño de la batalla se puede ver en el naufragio.
Imagen: Caladan Oceanic

La sección principal del USS Johnston, hundido hace 77 años durante la batalla del golfo de Leyte, se ha descubierto frente a la costa de Filipinas. Descansando a más de 4 millas debajo de la superficie, ahora es el naufragio más profundo jamás investigado.

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Con sus torretas y torpedos todavía intactos, el USS Johnston (DD-557), un destructor clase Fletcher de 115 metros, fue descubierto en la Fosa de Filipinas cerca de la Isla Samar a una profundidad de 6.456 metros. El barco se hundió el 25 de octubre de 1944 durante la Batalla del Golfo de Leyte. De la tripulación de 327, solo 141 lograron sobrevivir.

La sección principal del naufragio, todavía en posición vertical, fue descubierta por Caladan Oceanic, una empresa privada de tecnología marina con sede en Texas. Caladan Oceanic inspeccionó el USS Johnston utilizando el factor limitante del buque de investigación DSV, según su comunicado.

El USS Johnston frente a la costa de Seattle el 27 de octubre de 1943.
El USS Johnston frente a la costa de Seattle el 27 de octubre de 1943.
Imagen: U.S. Naval History and Heritage Command Photograph

Del 23 al 26 de octubre de 1944, la Batalla del Golfo de Leyte fue la batalla naval más grande de la Segunda Guerra Mundial y posiblemente de todos los tiempos. El enfrentamiento, que involucró a decenas de miles de personal de EE. UU., Australia y el Japón imperial, fue un último intento de los japoneses por destruir la presencia aliada en el centro de Filipinas e infligir daños importantes a sus fuerzas navales. La batalla fundamental, la primera en presentar ataques kamikazes organizados, terminó con una victoria aliada, y la Armada Imperial Japonesa nunca pudo recuperarse y amasar una flota tan grande nuevamente durante la guerra.

El USS Johnston se hundió durante un enfrentamiento frente a la isla de Samar mientras acudía al rescate del portaaviones de escolta Gambier Bay. El barco recibió una Mención de Unidad Presidencial (el premio más alto para un barco), y su oficial al mando, el comandante Ernest E. Evans, recibió una Medalla de Honor póstuma, lo que lo convierte en “el primer nativo americano en la Marina de los EE. UU. y el único de dos capitanes de destructores en la Segunda Guerra Mundial para ser tan honrados”, dijo el Contralmirante Samuel Cox, Director de Historia Naval y Curador de la Armada, en el comunicado de Caladan Oceanic.

Hace dos años, Vulcan Inc., dirigida por el difunto Paul Allen, encontró evidencia del naufragio, incluidas dos torretas destruidas, partes de la hélice, un mástil, escombros de maquinaria y secciones torcidas del casco. Una pista en el barro a lo largo del lecho marino sugirió que la parte principal del barco estaba aún más profunda, pero el vehículo operado por control remoto (ROV) utilizado durante esta expedición no pudo ir más lejos. 

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El DSV Limiting Factor, sin ataduras a la superficie y sin limitación de profundidad operativa, pudo sumergirse hasta donde el ROV Vulcan no pudo, lo que resultó en el descubrimiento de la sección principal. Victor Vescovo, un comandante de la Armada de EE. UU. retirado y financiador de la expedición, pilotó dos inmersiones en el naufragio, cada una de las cuales duró ocho horas. Las dos misiones “constituyeron las inmersiones en pecios más profundas, tripuladas o no, de la historia”, según el comunicado de Caladan Oceanic.

La tripulación pudo detectar el número 557 en el casco, lo que confirmó la identidad del barco. También se identificaron la proa, el puente, los soportes de las armas y los lanzadores de torpedos del barco.

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El casco con el número 557, identificando el barco como USS Johnston.
El casco con el número 557, identificando el barco como USS Johnston.
Imagen: Caladan Oceanic

“Pudimos ver la extensión de los restos y el daño severo infligido durante la intensa batalla en la superficie. Se disparó desde el buque de guerra más grande jamás construido, el acorazado de la Armada Imperial Japonesa Yamato, y se defendió ferozmente”, dijo Parks Stephenson, un historiador naval, en el comunicado de prensa de Caladan Oceanic.

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El equipo también pudo crear un mapa del sitio y recopilar fotografías de alta definición sin perturbar el naufragio. Caladan Oceanic ha estado en contacto con el Comando de Herencia e Historia de la Armada sobre el naufragio y está proporcionando datos de sonar, imágenes y notas de campo a la Marina de EE. UU. sin coste.

“El naufragio de Johnston es un sitio sagrado”, dijo Cox. “Aprecio profundamente que el comandante Vescovo y su equipo hayan mostrado tanto cuidado y respeto durante el reconocimiento del barco, el último lugar de descanso de su valiente tripulación”.

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La NHHC, que trabaja bajo la Ley de Embarcaciones Militares Hundidas, está autorizada para proteger y preservar los naufragios militares estadounidenses, independientemente de su ubicación en el mundo. Es importante recordar que estos sitios, además de su importancia histórica, son tumbas de guerra solemnes.