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Boeing muestra su propuesta para aterrizar en la Luna en 2024 junto a la NASA

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Imagen conceptual que muestra el Módulo de Ascenso —en el que van los astronautas— despegando de la superficie lunar. El Módulo de Descenso quedará atrás. Imagen: Boeing

Boeing ha presentado su propuesta para la NASA de un módulo de aterrizaje lunar que, según la compañía, volverá a llevar a los estadounidenses a la Luna en 2024 con los “menores pasos” posibles.

Bajo las órdenes del presidente Trump, la NASA está trabajando para enviar astronautas estadounidenses a la Luna el año 2024. Desde finales de septiembre, la agencia espacial ha pedido que le envíen propuestas para el módulo de aterrizaje lunar que será utilizado en este programa espacial, bautizado como Artemis.

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Hasta la fecha, la NASA solo ha recibido una propuesta formal, una colaboración entre Blue Origin, Lockheed Martin y Northrop Grumman. Al parecer, SpaceX también está preparando algo, pero no se ha hecho pública ninguna propuesta formal suya. Ahora podemos añadir otro participante al juego, ya que Boeing acaba de presentar su módulo HLS (Human Lander System).

Los aspectos clave de su propuesta incluyen un único lanzamiento a través del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA —también desarrollado por Boeing— un módulo de aterrizaje integrado que se reunirá con los astronautas que estarán esperando en órbita a la Luna, y un módulo de descenso que pueda llegar hasta la superficie lunar.

Imagen conceptual del módulo de Boeing después de ser lanzado por el cohete SLS. Imagen: Boeing

Según Boeing, su sistema de lanzamiento SLS del elemento de ascenso y de descenso del módulo de aterrizaje está diseñado para mejorar la seguridad de la tripulación. La compañía aeroespacial dice que su plan tendrá cinco “momentos críticos de la misión” en vez de los 11 o más que hay en los planes de la competencia.

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Dicho esto, el plan de Boeing depende de la finalización del SLS Block 1B (una versión de SLS que utilizará dos propulsores de cinco segmentos), que actualmente está siendo desarrollado en la Instalación Michoud Assembly de la NASA.

A la pregunta de si el Falcon Heavy de SpaceX podría servir como posible sustituto, un portavoz de Boeing dijo a Gizmodo que no es muy probable. El Falcon Heavy “tiene una capacidad de carga mucho menor que el SLS Block 1B”, dijo el portavoz. “Nuestro diseño HLS reduce el riesgo manteniendo el módulo de aterrizaje en una sola pieza para un único lanzamiento en lugar de dividirlo en partes más pequeñas que quepan en cochetes más pequeños”, y añadió que los riesgos de la misión aumentarían si se lanzasen segmentos pequeños en varias misiones, lo que haría que fuese necesario ensamblar el módulo de aterrizaje en el espacio.

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Lamentablemente, el programa SLS ha sido retrasado, y su lanzamiento inaugural está programado para el año 2021.

El plan de Boeing también añadiría algo de flexibilidad a la misión Artemis, sin mencionar el posible ahorro que suponga, ya que los astronautas podrían partir hacia la superficie lunar desde la Puerta Lunar (que es el plan actual) o desde la nave espacial Orion de la NASA sin la necesidad de una nave espacial adicional. Esto quiere decir que la Puerta Lunar, un puesto avanzado de $504 millones de dólares que será construido en órbita sobre la luna, no es un requisito esencial para el programa Artemis. Este plan permitirá “un camino más rápido hacia los vuelos lunares al tiempo que proporciona una plataforma robusta desde la que realizar misiones de exploración de la NASA”, dijo Boeing.

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Para desarrollar el sistema HLS, Boeing aprovechará varias tecnologías desarrolladas para su nave espacial CST-100 Starliner, incluidos sus motores, materiales y su sistema automatizado de aterrizaje y atraque (Starliner es similar a la nave espacial Orion de la NASA, y será capaz de transportar una tripulación de hasta siete personas). El primer módulo de aterrizaje de Boeing usará un propulsor hipergólico y será de un solo uso, según el portavoz de Boeing, lo que significa que el Elemento de Descenso permanecerá en la superficie lunar. En las futuras misiones de Artemis, los módulos de Boeing “usarán otras fuentes de combustible e incluirán elementos reutilizables”, dijo el portavoz.

Huelga decir que todo dependerá de la compañía que la NASA elija para construir el módulo de aterrizaje Artemis, una decisión que conoceremos durante los próximos meses.

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