Tormenta en California. AP

Es posible que vivas en una ciudad donde llueve mucho. Su duraci√≥n podr√≠a estar anunciando la llegado de algo m√°s. Si vives en California esa posibilidad se multiplica cada 100 o 200 a√Īos. Entonces hablamos de inundaciones de proporciones b√≠blicas, y todo indica que ahora podr√≠a ocurrir una de ellas.

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El 26 de junio se anunciaba en muchos medios que la fase m√°s extrema de sequ√≠a en California hab√≠a concluido. Las abundantes lluvias que comenzaron en enero lograron que, por primera vez en tres a√Īos, ninguna parte del territorio padezca de una ‚Äúsequ√≠a excepcional‚ÄĚ que es el nivel de alarma m√°s alto ante la falta de agua en una zona.

Pasaron los d√≠as y las lluvias comenzaron a mostrar √≠ndices de r√©cord, llevando a California a su invierno m√°s h√ļmedo en d√©cadas, con lluvias alcanzando casi un 200% por encima del promedio en algunas partes del territorio, en otras, sobre todo en las zonas afectadas por la sequ√≠a, los niveles estaban cayendo hasta un 22% en una sola semana.

Esto es bueno, por supuesto, pero los más viejos del lugar o aquellos que saben un poco de la historia del área de California comenzaron a sentirse intranquilos. Que esto ocurra allí trae recuerdos del pasado, historias donde el agua hizo estragos como pocas veces se había visto.

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Varios expertos advierten que lo ocurrido estas fechas podr√≠a ser apenas el principio de lo que est√° por venir. Ellos tambi√©n hacen referencia a ese expediente hist√≥rico que indica que California soporta una serie de inundaciones extremas cada 100 o 200 a√Īos.

Los estudios anteriores

Comparativa entre a√Īos. The National Drought Mitigation Center

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Esta teor√≠a no es nueva. En el 2012 los cient√≠ficos del US Geological Survey realizaron varias simulaciones para tratar de predecir qu√© tipo de da√Īo podr√≠a causar una gran inundaci√≥n en California. En su trabajo hab√≠an predicho que este tipo aparecer√≠a tarde o temprano. No s√≥lo eso, seg√ļn el modelo estudiado, la pr√≥xima gran inundaci√≥n convertir√≠a el Valle Central en una masa de agua de cientos de kil√≥metros de largo.

Tambi√©n predec√≠an que la velocidad del viento en algunos lugares alcanzar√≠a los 125 kil√≥metros y que el coste de los da√Īos se estimaba en m√°s de 700 mil millones de d√≥lares. Seg√ļn explican en el informe final:

Los cient√≠ficos que observan el espesor de las capas de sedimentos recolectadas en alta mar en las √°reas de Santa B√°rbara y San Francisco han encontrado evidencia geol√≥gica de mega tormentas que ocurrieron en los a√Īos 212, 440, 603, 1029, 1418 y 1605, todas coincidiendo con eventos climatol√≥gicos que fueron sucediendo en otras partes del mundo.

No hay evidencia científica que sugiera que tales tormentas extremas no podrían volver a ocurrir.

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En el 2013 varios investigadores de la Universidad de California escribieron un art√≠culo en Scientific American donde ven√≠an a decir que exist√≠an pistas que nos indicaban lo que podr√≠a suceder en breve. Seg√ļn los investigadores:

Las evidencias geol√≥gicas demuestran que las inundaciones verdaderamente masivas , las causadas s√≥lo por la lluvia, se suelen producir en California cada 200 a√Īos, y la m√°s reciente fue en 1861. Han pasado 150 a√Īos desde aquel desastre y ahora parece que California podr√≠a estar ante otro episodio muy pronto.

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De ser as√≠ y bas√°ndonos en la √ļltima vez que los dioses inundaron el estado, estamos ante la posibilidad de que se repita lo que se conoci√≥ como la Gran Inundaci√≥n.

Agua en California

La Gran Inundación. Wikimedia Commons

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Conocida como la Gran Inundación de 1862, se trata de la inundación más grande en la historia de Oregon, Nevada y California ocurrida entre los meses de diciembre de 1861 y enero de 1862. Un evento que convirtió el Valle Central en un mar interior y que fue precedida por semanas de lluvias continuas y nieves en las cotas más altas que comenzaron en Oregon en noviembre 1861.

A estos eventos le siguieron una cantidad r√©cord de lluvia del 9 al 12 de enero, contribuyendo a una inundaci√≥n que se extendi√≥ desde el r√≠o Columbia hacia el sur en el oeste de Oregon, y a trav√©s de California hasta San Diego. Las inmensas nevadas en las monta√Īas del lejano oeste de Estados Unidos causaron m√°s inundaciones en Idaho, Arizona, Nuevo M√©xico y Sonora.

El evento fue coronado por una cálida tormenta intensa que derritió la alta carga de nieve. El derretimiento de la nieve resultante inundó valles, barrió decenas de pueblos, molinos, presas, canales, casas, cercas y todo tipo de animales junto a los campos arruinados. Obviamente, también se cobró la vida de miles de personas y dejó la ciudad de Sacramento sumergida varios metros bajo el agua durante seis meses.

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¬ŅQu√© posibilidades hay de que ocurra?

Imagen de vapor de agua tomado por GOES 11 de la costa oriental del océano Pacífico mostrando un río atmosférico de grandes proporciones moviéndose hacia la costa de California, diciembre de 2010. WC

La teor√≠a de los 200 a√Īos ha tomado como modelo lo ocurrido en la Gran Inundaci√≥n. Aunque en estos momentos no se encuentra en los niveles cr√≠ticos de esta ‚Äúmega inundaci√≥n‚ÄĚ, las se√Īales que han percibidos los investigadores indican que algo grande podr√≠a estar a punto de desatarse.

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No son s√≥lo los vientos extremos y las precipitaciones inusualmente altas, gracias a la avalancha de fen√≥menos naturales conocidos como r√≠os atmosf√©ricos, tambi√©n la capa de nieve en la cordillera de Sierra Nevada est√° un 173% por encima de la media. Actualmente est√° a niveles nunca vistos desde hace 22 a√Īos.

Precisamente, muchos de los científicos le dan validez a la teoría por lo inusual de los ríos atmosféricos y los eventos causados. Cuando hablamos de ellas nos referimos a una estrecha banda de humedad concentrada en la atmósfera, la misma que transporta vapor de agua a lo largo de los límites entre grandes áreas de flujo divergente del aire en superficie. Esto incluye en las zonas frontales asociadas a los ciclones extratropicales que se forman en los océanos.

Estaríamos hablando de algo así como caudales de ríos pero en el cielo, una serie de estrechos pasillos de humedad concentrada suspendidos en la atmósfera y que contienen 15 veces más agua que la cantidad que fluye en un río como el Mississippi.

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California desde el cielo estos días. AP

Esta misma semana varios cient√≠ficos de la NASA publicaron un estudio identificando a los r√≠os atmosf√©ricos como la causa del 65% de todos los eventos de lluvia y nieve extrema en el oeste de Estados Unidos y del 80% de las grandes inundaciones en California. Pensemos que s√≥lo en este invierno se han dado por lo menos 10 r√≠os atmosf√©ricos detectados en el estado. Puede que no parezca mucho, pero lo cierto es que el promedio en un a√Īo es de cinco como m√°ximo.

Llegados a este punto los investigadores tratan de verificar sus datos y confirmar en la medida de lo posible si ese ciclo realmente ha llegado. De hecho, el mismo equipo de cient√≠ficos del US Geological Survey que realiz√≥ las simulaciones en el 2011 examin√≥ los √ļltimos 2 mil a√Īos de historia geol√≥gica en el √°rea para determinar la frecuencia de las inundaciones pasadas.

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¬ŅQu√© encontraron? Que la serie de tormentas ocurridas en la Gran Inundaci√≥n de 1861 fue la m√°s larga y severa de la historia de California, pero probablemente no la peor que el estado haya experimentado. Las evidencias geol√≥gicas indicaban que varias inundaciones que ocurrieron antes de que llegaran los europeos eran a√ļn m√°s grandes.

Ni siquiera los cient√≠ficos saben con exactitud si estamos ante una inundaci√≥n de proporciones √©picas o es una falsa alarma (al menos este a√Īo). Lo cierto es que habr√° que esperar pero, por si acaso, los investigadores comienzan a deslizar una pregunta que nadie quer√≠a hacerse.

Han pasado m√°s de 100 a√Īos desde la √ļltima vez que el cielo estornud√≥ de esa manera, en el caso de estar en lo cierto, ¬Ņestar√≠a el estado de California preparado para un evento de esta magnitud? [USGS v√≠a ScienceAlert]