Photo: Departamento del Sheriff de Harford

El pasado 18 de octubre, el departamento del Sheriff de Harford, en California recibi√≥ la llamada de un vecino que se hab√≠a encontrado un extra√Īo objeto met√°lico en su huerto. Ha resultado ser el primer fragmento conocido de un sat√©lite de la red Iridium en caer a Tierra.

El objeto ha sido remitido a la cercana base a√©rea de Vanderberg por si pertenec√≠a a alguno de sus cazas. Los t√©cnicos militares de la base, sin embargo, identificaron la esfera met√°lica como uno de los dep√≥sitos de combustible que estos sat√©lites de 689 kilogramos usan para recuperar altura en √≥rbita durante su vida √ļtil. La propia compa√Ī√≠a propietaria del sat√©lite ha confirmado el an√°lisis de la pieza y ha detallado que se trata del Iridium 70, un sat√©lite lanzado el 17 de mayo de 1998.

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Se da la curiosa circunstancia de que es la primera vez que alguna pieza de estos sat√©lites llega a Tierra, as√≠ que la compa√Ī√≠a ha solicitado el pedazo de chatrarra espacial para su estudio.

Photo: Departamento del Sheriff de Harford

La red Iridium es una malla de sat√©lites de comunicaciones concebida y dise√Īada por Motorola que actualmente consta de 66 unidades en activo. Comenz√≥ a operar en 1998 y da servicio de voz y datos a diferentes dispositivos entre los que se cuentan tel√©fonos de conexi√≥n directa v√≠a sat√©lite.

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No es la primera vez que uno de estos sat√©lites se volatiliza en la atm√≥sfera. En 2014 Iridium procedi√≥ a sustituir las viejas unidades por otras mas potentes llamadas Iridium Next. Hay 43 unidades fuera de uso. algunas de ellas siguen en √≥rbita baja a la espera de entrar en la atm√≥sfera. Otras ya lo han hecho y se han destruido en el proceso. El caso m√°s raro sucedi√≥ en 2009, cuando Iridium 33, a√ļn en activo en aquel entonces, colision√≥ contra el sat√©lite ruso Kosmos 2251, liberando una gran cantidad de basura espacial.

Photo: Cliff (Flickr)

El hecho de que este sea el primer pedazo de basura proveniente de los Iridium es bastante buena prueba de la seguridad de la red, así que no es de esperar que tengamos que mirar al cielo por si caen más próximamente. Un dato curioso de estos satélites es que sus paneles solares están orientados de una forma que reflejan la luz del Sol desde la perspectiva de la Tierra, lo que a veces hace que se vean como un punto brillante apreciable incluso de día que puede confundirse con una estrella. A este fenómeno se le conoce como fulguraciones Iridium. [vía ABC30]