Después de que el fuego borrara del mapa la ciudad de Paradise, California, con automóviles carbonizados y un escenario de terror, Camp Fire se ha convertido oficialmente en el incendio forestal más letal de la historia de California, y los datos y estudios no son nada alentadores.

Image: Camp Fire (AP)

Hace unas horas, la Oficina del Sheriff de Butte Country anunció la fatídica cifra de los 42 muertos confirmados. Una sombría estadística que supera los 29 fallecidos por el Griffith Park Fire en 1933. Con todo, lo peor podría estar por llegar. No está claro cuántas personas siguen desaparecidas, y los funcionarios han recibido más de 1.500 solicitudes para comprobar o localizar personas.

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El incendio no es sólo el más mortal en la historia de California. También es el más destructivo. El Departamento de Forestación y Protección contra Incendios de California, CalFire, explicó que se han destruido 6.453 residencias individuales, mientras que 260 estructuras comerciales se incendiaron.

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¿Por qué está siendo tan letal? ¿Qué lo diferencia de otros incendios? Cuentan los expertos que cuando el fuego se inició el 8 de noviembre, el incendio comenzó a extenderse a una velocidad sin precedentes hacia las zonas boscosas. En tan solo 24 horas, Camp Fire acabó con casi 30 mil hectáreas de vegetación excepcionalmente seca.

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Es un dato revelador que explica gran parte del problema de un fuego que el domingo por la noche cubría miles de hectáreas y estaba contenido tan solo en un 25%. De hecho, CalFire dice que el incendio había quemado cerca de 40 mil hectáreas hasta la mañana del lunes.

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Todos estos datos han llevado a los expertos a revisar las temporadas de incendios de los últimos años con el fin de recabar información sobre posibles patrones.

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Siete de los 10 incendios forestales más destructivos en la historia del estado se han producido desde el año 2000, y nueve de los 10 más grandes en la historia estatal registrada se han producido en el mismo período.

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El patrón parece no dejar dudas. La realidad de que los incendios en California están quemando más tierras, destruyendo más casas e inevitablemente matando a los residentes, unos datos consistentes con una región que está cada vez más caliente y más seca porque tampoco llueve lo suficiente.

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Una tendencia, como apuntan los expertos, que cada año se alarga un poco más difuminando lo que antes denominábamos “temporada de incendios” por un calendario que no atiende a fechas concretas.

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En promedio, el número anual de incendios que queman más de 500 hectáreas en el oeste de Estados Unidos se ha triplicado con creces entre los años 70 y la actualidad. Por ejemplo, el incendio de Mendocino en California cubrió un área total casi 10 veces más grande que San Francisco.

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Las razones son múltiples, y los investigadores no están argumentando simplemente que el cambio climático en sí mismo provoque incendios forestales, huracanes o sequías. Estos eventos suceden independientemente y ha sido así a lo largo de la historia. En realidad, lo que hace el cambio climático es que los eventos sean más extremos.

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Un dato revelador de CalFire: el número de hogares estadounidenses en riesgo de incendios forestales ha aumentado dramáticamente, de 30.8 millones en 1990, a 43.4 millones en 2010. En California, más de 11.2 millones de personas viven en áreas con alto riesgo de exposición a incendios forestales.

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Si el patrón sigue el curso que marcan los datos analizados en las últimas décadas, para el año 2050 California tendrá 24 días más al año con un alto riesgo de incendios forestales. De ser así, hasta 11 estados podrían ver un aumento del 500% en la cantidad de tierra quemada anualmente para 2039. [The Guardian, Calfire, Fire, Outside]