A veces, las bater√≠as se calientan mucho. Si la temperatura sobrepasa cierto l√≠mite, incluso existe el riesgo de que la bater√≠a, y el dispositivo al que alimentan, se aver√≠en o sufran un incendio. Un equipo de investigadores de la Universidad de Stanford han dise√Īado un sistema para bater√≠as de ion-litio convencionales que avisa de forma temprana si existe ese riesgo de incendio.

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Yi Cui, profesor de ingeniería de materiales en Stanford y principal creador del sistema, reconoce que la probabilidad de que una batería sufra un mal funcionamiento que la lleva a sobrecalentarse y arder es de una entre un millón. Sin embargo, se venden tantos millones de dispositivos electrónicos en todo el mundo que este tipo de incidentes acaban sucediendo tarde o temprano. Las baterías de ion-litio que ardieron en los primeros Boeing 787 Dreamliner, o el reciente caso de Sony retirando portátiles Vaio después de detectar un fallo en sus baterías son buenos ejemplos de ello.

Las bater√≠as de ion-litio consisten en dos electrodos, un √°nodo de carbono y un c√°todo de √≥xido de litio, separados por una l√°mina de un material que, seg√ļn Denys Zhuo, no es muy diferente de la de una botella de pl√°stico. La l√°mina es porosa para permitir el paso de los electrones durante la carga y descarga pero, si se rompe, se desgasta o no est√° bien dise√Īada, podr√≠a causar un incendio.

El sistema de Cui y sus colegas consiste en una capa de cobre que recubre uno de los lados de la l√°mina de separaci√≥n. Esta capa no mide la temperatura, sino la integridad de la l√°mina. El fallo m√°s com√ļn que hace que las bater√≠as se sobrecalienten es la acumulaci√≥n de cadenas de iones de litio llamadas dendritas. Estas cadenas pueden perforar la l√°mina que separa los electrodos. En estos casos, el cobre act√ļa como un tercer electrodo que mide la diferencia de voltaje entre el √°nodo y el propio separador.

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Si hay tantas dendritas que esa diferencia llega a cero, es que la integridad de la lámina que separa los electrodos se ha visto comprometida. En ese caso, la propia batería puede avisar del problema al usuario mediante un mensaje, mucho antes incluso de que exista un sobrecalentamiento que pueda acabar en incendio. La capa solo mide 50 nanómetros de grosor, es flexible, y puede ser instalada en cualquier batería de ion-litio actual sin mermar nada su rendimiento.[vía Phys.org]

Foto: Mark Shwartz, Precourt Institute for Energy, Stanford University

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