La próxima vez que aterrices en el aeropuerto de la City de Londres, no habrá controladores aéreos en la torre de control. Tranquilo, estarán haciendo su trabajo con normalidad, pero a 110 kilómetros del aeropuerto, a través de un complejo sistema de cámaras. Así es la primera gran torre de control virtual.

El aeropuerto de la City de Londres fue construido sobre un antiguo muelle al este de la ciudad. Cada a√Īo lo utilizan 4,5 millones de pasajeros para acceder directamente al distrito financiero de la capital brit√°nica. ¬ŅEl problema? Se est√° quedando peque√Īo y su actual torre de control es un estorbo para los planes de expansi√≥n. La soluci√≥n: en 2019, todo el personal se mudar√° al Centro de Control de Tr√°fico A√©reo Nacional (NATS), en la sure√Īa ciudad de Swanwick, y la torre del aeropuerto ser√° reemplazada por un m√°stil con muchas c√°maras.

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La primera consecuencia es obvia: el nuevo m√°stil no necesitar√° ba√Īos ni cocinas porque no tendr√° empleados; ser√° m√°s peque√Īo, m√°s f√°cil de construir y m√°s barato de de mantener que una torre. Los controladores pasar√°n a monitorizar el tr√°fico a√©reo con im√°genes panor√°micas y datos captados por sensores y c√°maras de 360 grados desde Swanwick, a 110 kil√≥metros de Londres. No estar√°n en una torre, pero s√≠ en una oficina rodeada de pantallas donde seguir√°n viendo el aeropuerto en tiempo real.

El √ļltimo video de Tom Scott ofrece un vistazo a esta nueva torre digital desde dentro. Las pantallas combinan im√°genes en directo con realidad aumentada, lo que permite a√Īadir etiquetas de radar sobre los aviones y comprobar datos como su velocidad, altitud y n√ļmero de vuelo. Las c√°maras se pueden controlar a distancia y puedes aumentar la imagen 30 veces para ver de cerca un avi√≥n o un lugar en concreto de la pista.

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En general, los controladores podr√°n hacer todo lo que ya hac√≠an en la torre de control del aeropuerto y algunas cosas nuevas, como mirar directamente al sol o ver el norte y el sur sin girar la cabeza (las c√°maras captan una imagen de 360 grados, pero las pantallas la comprimen en 225 grados). ‚ÄúPuedes ver aviones a 25 kil√≥metros‚ÄĚ, dice Steve Anderson, jefe de transformaci√≥n de aeropuertos en NATS. ‚ÄúLa visibilidad que te da esto es mucho mejor que la del ojo humano‚ÄĚ.

Esta tecnolog√≠a ya est√° en uso en otros aeropuertos m√°s peque√Īos, como los de Ornskoldsvik y Sundsvall, en Suecia. La nueva torre de control virtual del aeropuerto de la City de Londres es la m√°s importante hasta la fecha, pero por ahora solo est√° en pruebas. Empezar√° a operar con normalidad en 2019.

[Tom Scott]