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Con este delfín robótico los acuarios no tendrán que mantener a los reales en cautiverio

No es necesario que hayas visto documentales como The Cove para sentirte incómodo con las ballenas, los tiburones y los delfines en cautiverio en pequeños tanques en acuarios y parques temáticos. Pero en lugar de eliminar estas experiencias por completo, lo que puede ayudar a educar al público sobre estas criaturas son los robots como este delfín nadador autónomo que podrían convertirse en las atracciones estrella.

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Los parques temáticos como SeaWorld siempre han planteado preocupaciones éticas porque, a diferencia de los zoológicos, las criaturas cautivas a menudo se entrenan y se les exige que se presenten a los visitantes varias veces al día. Y si bien los zoológicos plantean preocupaciones éticas similares, se han realizado esfuerzos para hacer que las exhibiciones al aire libre sean más grandes para que puedan parecerse más al hábitat natural de un animal. Recrear la gran escala del océano simplemente no es posible en un parque temático donde las exhibiciones acuáticas compiten entre sí.

Sin embargo, una idea que se probó por primera vez hace más de 20 años podría ser la solución. En la exhibición The Living Seas en el centro Epcot de Disneyworld, que cuenta con un acuario de 22 millones de litros, un delfín robótico (también conocido como Dolphin Robotic Unit, o DRU) nadaría alrededor del tanque e interactuaría con buzos reales y la vida marina real como parte de una actuación guionizada para invitados. No engañó a nadie hasta que el delfín robótico se usó como parte de una experiencia interactiva en Castaway Cay, una isla privada que Disney posee en las Bahamas, utilizada como parada para sus diversos cruceros. Los invitados pudieron meterse en el agua e interactuar con el delfín, y a pesar de saber que era un robot, la experiencia se sintió mucho más real dado lo cerca que pudieron llegar a él.

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Dos décadas de innovación en robótica más tarde, los técnicos de efectos especiales de Edge Innovations, con sede en San Francisco, que trabajan con Walt Conti y Roger Holzberg, el ex Director Creativo / Vicepresidente de Walt Disney Imagineering, han diseñado y construido un nuevo delfín robótico que se mueve y nada con un nivel de realismo casi inquietante. Con un peso de unas pesadas 270 kilos, el robot tiene una duración de batería de aproximadamente 10 horas, dependiendo de su nivel de actividad, y puede sobrevivir en un entorno de agua salada durante aproximadamente 10 años, momento en el que presumiblemente modelos nuevos y mejorados lo reemplazarán.

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El delfín robótico fue diseñado no solo para simular los movimientos y la apariencia de un delfín nariz de botella real de edad adolescente, sino también para sentirse como uno con una estructura esquelética y muscular realista debajo de su piel externa, junto a una distribución precisa del peso que ayuda a hacer sus movimientos de natación. Parece que la “criatura” está realmente viva. Aunque obviamente no. Lo único que le falta al delfín robot son cámaras, sensores e inteligencia para que sea autónomo. Es esencialmente una marioneta autónoma, con sus movimientos controlados por un operador cercano para que el delfín parezca responder en tiempo real a comandos o interacciones con personas.

Este delfín robótico mejorado no se dirige a un parque temático o resort de Disney, sino que se está desarrollando y probando para una serie de atracciones en un nuevo acuario chino donde el gobierno ha puesto fin al comercio de vida silvestre como parte de sus esfuerzos para detener la propagación de Covid-19. Pero incluso cuando la pandemia finalmente termine, con robots que se ven y se mueven de manera tan realista como lo hace este delfín, realmente no hay una buena razón para usar criaturas vivas en las experiencias de “nadar con delfines” en todo el mundo. No necesita comer, no requiere servicios veterinarios, y además de ser una alternativa ética a los animales en cautiverio, el robot no es autónomo y no representa un riesgo potencial para la seguridad de los huéspedes. Lo peor que podría pasar es que sus baterías se agoten, y en ese momento solo le dices a los niños que está tomando una siesta.

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