Imagen: Universidad de Míchigan

¬ŅEn qu√© se parecen los aviones a los dientes? Los aviones deben soportar un constante estr√©s mec√°nico sin agrietarse, pero no pueden ser blandos. Con el esmalte dental, la capa externa de nuestros dientes, ocurre lo mismo.

Si lo piensas, nuestra dentadura tiene que ser lo suficientemente fuerte como para romper y desgarrar los alimentos, pero tambi√©n soportar d√©cadas de vibraciones (como cuando caminamos) sin agrietarse o resquebrajarse. La mayor√≠a de los materiales hechos por el hombre solo est√°n dise√Īados para resistir a una de las dos cosas. El metal es fuerte, pero puede desarrollar fracturas de tensi√≥n con el tiempo. El caucho absorbe las vibraciones, pero no es el mejor material para construir aeronaves.

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¬ŅQu√© es lo que hace que los dientes sean tan resistentes? Su estructura, por supuesto. A nivel microsc√≥pico, el esmalte dental es una estructura de gran pureza hecha de cristales de cer√°mica dura rodeados por una peque√Īa cantidad de prote√≠nas org√°nicas blandas. Cuando se ejerce presi√≥n sobre un diente al morder o masticar, las columnas se comprimen y se doblan, pero la fricci√≥n con el material proteico blando absorbe el exceso de energ√≠a que podr√≠a causar da√Īos en la estructura del diente. Es un dise√Īo que funciona desde que los dinosaurios vagaban a sus anchas por la Tierra.

Sabiendo esto, un equipo de investigadores de la Universidad de M√≠chigan ha desarrollado un esmalte de dientes sint√©tico que alg√ļn d√≠a podr√≠a usarse para construir aviones estructuralmente m√°s resistentes. El material tiene las mismas propiedades el√°sticas que nuestra dentadura, pero en lugar de cristales cer√°micos y prote√≠nas est√° hecho de nanocables de √≥xido de cinc y un pol√≠mero blando, seg√ļn detalla un art√≠culo en Nature.

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Este esmalte de dientes artificial se presenta como una mejor alternativa a los metales para construir el fuselaje de los aviones y el chasis de los coches. No solo es más ligero, sino que puede soportar la presión, las vibraciones y las constantes expansiones y compresiones que experimentan los metales durante los vuelos, y que acaban produciendo grietas microscópicas o alguna falla estructural ocasional.

Hay una desventaja. Los investigadores a√ļn no hay encontrado una manera eficiente de producir el material en masa. La fabricaci√≥n del esmalte es incre√≠blemente lenta: un solo micr√≥metro lleva cuarenta capas que tienen que ser construidas una a una. Construir un avi√≥n entero llevar√≠a a√Īos, lo que resultar√≠a prohibitivamente caro a pesar de todas sus ventajas.

Si consiguen superar ese peque√Īo inconveniente, tal vez en un futuro pr√≥ximo nos subamos a un avi√≥n cuya estructura est√© inspirada en nuestros dientes. Si no, los investigadores conf√≠an en encontrarle un uso en campos m√°s peque√Īos, como la electr√≥nica. [Nature v√≠a New Atlas]