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Esta foto tomada el 26 de enero de 2020 muestra a miembros del personal médico usando ropa protectora para ayudar a detener la propagación de un virus mortal que comenzó en Wuhan, en la provincia central china de Hubei.
Esta foto tomada el 26 de enero de 2020 muestra a miembros del personal médico usando ropa protectora para ayudar a detener la propagación de un virus mortal que comenzó en Wuhan, en la provincia central china de Hubei.
Foto: STR/AFP via Getty Images.

Debido a que un virus causante de neumonía recientemente descubierto amenaza con engullir a China y extenderse mucho más allá de sus fronteras, los gobiernos y los investigadores están luchando para crear una vacuna preventiva. ¿Pero llegará demasiado tarde para ayudar a la gente? ¿Es posible que hayamos fallado en adelantar su desarrollo antes de que comenzara la amenaza?

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El número reportado de afectados del 2019-nCoV, más conocido como el virus Wuhan (debido a la ciudad donde fue descubierto por primera vez), continúa aumentando. Al 27 de enero ya habían casi 3.000 casos reportados del virus, junto con 81 muertes, predominantemente en China, pero algunos epidemiólogos han estimado que el número real de casos en el país puede ser de hasta 100.000.

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Hasta ahora, el epicentro permanece en China, donde varias ciudades han sido esencialmente puestas en cuarentena para evitar una mayor transmisión. También se han identificado casos en más de una docena de áreas fuera de China continental, incluyendo cinco en los Estados Unidos. Estos casos han involucrado en gran medida a personas que fueron contagiadas con el virus en China y después viajaron a otros lugares, pero algunos investigadores de salud pública advierten que ya puede ser demasiado tarde para contener el brote dentro de China.

Si bien los gobiernos están tomando medidas para evitar físicamente que el virus se propague aún más, como a través de los controles de aeropuertos, Estados Unidos y China también han anunciado planes para desarrollar una vacuna, al igual que los equipos de investigación en otros países.

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No es la primera vez en los últimos años que a los científicos se les ha encomendado la tarea de crear una vacuna para una enfermedad emergente que estalló en un brote masivo; 2014 vio el brote más grande del virus del Ébola, mientras que el virus del Zika se extendió ampliamente por todo el continente americano en 2016. Estos esfuerzos no fueron lo suficientemente rápidos como para tener resultados significativos durante la crisis. Ahora, hay una vacuna aprobada y altamente efectiva para el Ébola, que ayudó durante el brote en curso que comenzó el año pasado, pero vio una acción limitada durante el brote de 2014. Las vacunas contra el zika continúan siendo experimentales.

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Sin embargo, este tipo de retraso podría no repetirse para el 2019-nCoV.

“Ya estamos trabajando en ello. Y con suerte en un período de aproximadamente tres meses podremos comenzar un ensayo de Fase I en humanos”, Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas del National Los Institutos de Salud, dijo a Bloomberg News recientemente. Posiblemente este mismo verano, suponiendo que las cosas salgan bien, podríamos comenzar a ver candidatos de vacunas desplegados de manera experimental en el mundo real.

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Si alguien es capaz de llevar a cabo tal hazaña, sería el período de tiempo más rápido entre descubrir una nueva enfermedad y encontrar una manera de vacunarnos contra ella, y reflejaría la velocidad con la que la comunidad de investigación global se ha unido contra un enemigo común.

Esta foto tomada el 26 de enero de 2020 muestra a miembros del personal médico que usan ropa protectora para ayudar a detener la propagación de un virus mortal que comenzó en la ciudad, acompañando a un paciente (segundo a la izquierda) mientras ingresan a un hospital en Wuhan en la provincia central de Hubei en China .
Esta foto tomada el 26 de enero de 2020 muestra a miembros del personal médico que usan ropa protectora para ayudar a detener la propagación de un virus mortal que comenzó en la ciudad, acompañando a un paciente (segundo a la izquierda) mientras ingresan a un hospital en Wuhan en la provincia central de Hubei en China .
Foto: STR/AFP via Getty Images.
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A los pocos días del primer caso documentado de 2019-nCoV en China, los investigadores en el país analizaron el modelo genético del virus y, lo que es más importante, lo compartieron con el resto del mundo. Esa transparencia permitió a los investigadores de todo el planeta estudiar rápidamente los datos y salidas del virus y comenzar a tratar de crear una vacuna para él.

Para la segunda semana de enero, según informó la revista Science, el NIH ya había firmado un contrato con la empresa de biotecnología Moderna para comenzar a trabajar en una vacuna contra el coronavirus de Wuhan. La semana pasada, la Coalición para las Innovaciones de Preparativos contra las Epidemias anunció que estaba financiando tres equipos, incluyendo a Moderna, para crear sus versiones de una vacuna.

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Al mismo tiempo, la carrera es un ejemplo de la naturaleza a menudo reactiva del desarrollo de vacunas, según Peter Hotez, decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical del Baylor College of Medicine en Texas.

“Tenemos un sistema roto para dos tipos de vacunas. Una son vacunas para enfermedades potencialmente pandémicas, como el Ébola o el SARS, y la otra son vacunas para enfermedades tropicales desatendidas”, dijo a Gizmodo. “Y eso es porque ninguna de estas vacunas tiende a producir dinero “.

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Hotez y su equipo han estado trabajando durante años en una vacuna contra un virus estrechamente relacionado con el 2019-nCoV: el virus que causa el SARS.

En ensayos con ratones, la vacuna del equipo parecía altamente efectiva para prevenir cualquier signo de infección o enfermedad duradera por SARS. En 2017, publicaron investigaciones que demuestran que podían producir la vacuna en masa de manera fácil y segura, utilizando levadura para cultivarla. Eso fue el punto máximo de su trabajo hasta el momento. Su trabajo había sido financiado en gran medida por el gobierno de los Estados Unidos a través de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), y el gobierno se negó a darles el dinero que necesitarían para realizar más estudios en humanos.

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Prácticamente, una vacuna contra el SARS podría haber parecido innecesaria en ese momento. En 2002, el SARS entró en erupción en el mundo y enfermó a más de 8,000 personas, matando a casi 800, también principalmente en China, durante un período de seis meses. Pero SARS no se ha visto en humanos desde julio de 2003, y esa cepa del virus probablemente se ha extinguido.

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Sin embargo, como lo ha demostrado este brote actual, hay muchos otros coronavirus capaces de saltar la barrera de las especies a las personas, como lo hizo el SARS. En un mundo que priorizara el desarrollo proactivo de vacunas, comentó Hotez, podríamos haber estado mejores preparado para Wuhan.

“Esa fue una de las principales frustraciones que tuvimos. Una vez que el SARS desapareció, nadie quería invertir en una vacuna contra el SARS. Por lo tanto, durante los últimos tres o cuatro años, estuvo allí en un congelador”, dijo Hotez. “Si hubiésemos tenido un sistema más anticipatorio, esa vacuna habría pasado por todas las pruebas de seguridad necesarias y probablemente habría estado lista para comenzar en ensayos en humanos desde el principio”.

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Aún así, el trabajo de Hotez y su equipo puede no haberse desperdiciado. Los científicos han demostrado que el virus Wuhan es genéticamente similar al SARS, lo que con suerte podría hacer que una vacuna originalmente creada para el SARS sea modificada con relativa facilidad para el Wuhan. Hotez dice que está en conversaciones con los NIH y otras agencias federales para reiniciar la investigación de su equipo, y cree que podrían comenzar a trabajar de inmediato si obtienen el visto bueno, obteniendo resultados prácticos en poco tiempo, como saber cuán segura es usar su vacuna en las personas.

“En teoría, si comenzamos ahora y las estrellas se alinean, podría significar que tome semanas o algunos meses hasta que la investigación clínica pueda avanzar hasta el punto en que estamos recopilando información de seguridad del paciente”, aseguró.

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