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Descubren el primer fósil conocido de serpiente de la era de los dinosaurios en un terrón de ámbar

Imagen: El fósil encontrado (L Xing et al./Science Advances 2018)

Ocurrió en Myanmar, cuando un grupo de paleontólogos dio de forma fortuita con un hallazgo histórico: un terrón de ámbar que contenía el primer fósil conocido de bebé de serpiente que había permanecido 99 millones de años en la resina. Una serpiente de la era de los dinosaurios.

El fósil es extremadamente pequeño, le falta la cabeza y es de alrededor de 47,5 milímetros de largo. Según el paleontólogo Michael Caldwell, de la Universidad de Alberta:

Aunque es un bebé, hay características únicas de la parte superior de las vértebras que nunca antes se habían visto en otras serpientes fósiles de un tipo similar.

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De hecho, los investigadores han nombrado a la nueva especie Xiaophis myanmarensis, y creen que está relacionada con algunas serpientes modernas en el sudeste asiático. Según el paleontólogo:

La Xiaophis cabe en la base del árbol de la familia de la serpiente, y en un grupo de serpientes que parecen ser muy antiguas. Está claro que esta pequeña serpiente vivía en un entorno boscoso con numerosos insectos y plantas. No solo tenemos la primera serpiente bebé, también tenemos la primera evidencia definitiva de una serpiente fósil que vive en un bosque.

Imagen: L Xing et al./Science Advances 2018

Caldwell ha explicado a los medios que este es uno de los primeros fósiles de serpiente bebé encontrado en la historia, por lo que el hecho de que también tenga 99 millones de años es parte de su encanto. Debido a la forma en que se crean los fósiles normales, las pequeñas serpientes serían aplastadas y separadas en la roca sedimentaria. De hecho, y según los investigadores, fue una suerte que esta quedara realmente atrapada en ámbar.

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No obstante, lo bueno de esta pequeña serpiente no es solo lo que sabemos sobre ella. También trae una serie de preguntas de lo más interesantes. Según Caldwell:

No está claro si estas serpientes primitivas daban vida o no, lo cual es común en las serpientes modernas, o si estaban incubando huevos. No puedo decir si todavía estaba en el huevo, y se rompió y el pequeño quedó atrapado en una burbuja de ámbar, o si acaba de salir del cascarón.

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Imagen: L Xing et al./Science Advances 2018

Sea como fuere, Myanmar parece un buen lugar para encontrar criaturas antiguas atrapadas en ámbar. En junio, unos investigadores encontraron una pequeña rana del mismo período, por lo que es la evidencia directa más antigua de ranas en una selva tropical.

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No solo eso. También encontraron aves, un camaleón, una hormiga “vampiro” e incluso una pequeña cola de dinosaurio emplumada en ámbar. Por tanto, y teniendo en cuenta todos estos hallazgos increíbles, es probable que no sea la última vez que escuchemos sobre descubrimientos en ámbar de Myanmar. [National Geographic]

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Miguel Jorge

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