Imagen: Gerald Mayr

Un grupo de investigadores en Nueva Zelanda ha dado con una nueva especie de ping√ľino prehist√≥rico. Los huesos encontrados eran tan grandes que al principio no acertaban a determinar a qu√© animal pertenec√≠an. El reci√©n nombrado Kumimanu biceae era del tama√Īo de un humano.

Al parecer, el animal se remonta al Paleocene tard√≠o, hace unos 60 millones de a√Īos. Kumimanu era tan grande que med√≠a 1.65 metros de alto y 1.77 metros de largo cuando nadaba, adem√°s, pesaba hasta 100 kilogramos.

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Sorprendentemente, no es el ping√ľino m√°s grande conocido, aunque s√≠ uno de ellos. En realidad se encuentra justo por debajo del tama√Īo del extinto ping√ľino ant√°rtico del Eoceno Tard√≠o, el Palaeeudyptes klekowskii, el cual med√≠a 2 metros de largo y pesaba 115 kilogramos. Seg√ļn explican los investigadores en su publicaci√≥n:

Un ping√ľino que rivaliza con la especie f√≥sil m√°s antigua conocida en el Paleoceno puede indicar que el gigantismo en los ping√ľinos surgi√≥ poco despu√©s de que estas aves se convirtieran en ‚Äúbuzos‚ÄĚ no voladores. El gigantismo, por lo tanto, puede ser una caracter√≠stica inherente de los ping√ľinos pale√≥genos, una que puede haber evolucionado poco despu√©s de que las limitaciones aerodin√°micas dejaran de existir.

Los huesos encontrados. Gerald Mayr

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Los restos fosilizados de este ping√ľino descomunal se encontraron en una roca en una playa en Otago, Nueva Zelanda. Inicialmente, el investigador Alan Tennyson, el hombre que los descubri√≥, no sab√≠a de d√≥nde proven√≠an. Encontr√≥ una roca que mostraba huesos en la superficie exterior, por lo que los llev√≥ a su oficina, espacio donde permanecieron en un estante durante unos a√Īos.

En el 2015 comenzaron a examinar la zona y la roca, entonces se dieron cuenta de que hab√≠an dado con los huesos de un ave, una especie de p√°jaro muy grande. Seg√ļn Tennyson:

Un minucioso y lento trabajo de extracci√≥n revel√≥ que la roca conten√≠a una multitud de huesos revueltos de un ping√ľino colosal. Encontramos aletas, huesos del cuerpo y de las piernas‚Ķ y todas eran realmente enormes.

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En cuanto al nombre, Kumimanu significa ‚Äúp√°jaro monstruoso‚ÄĚ en maor√≠, y bisele es en honor a la madre de Tennyson, Bice Tennyson.

Cuentan los investigadores que el declive de estos ping√ľinos gigantes en todo el mundo probablemente tiene algo que ver con el aumento de los mam√≠feros marinos, adem√°s coincide en fechas. La expansi√≥n de focas, morsas, ballenas y otros mam√≠feros que navegaban por el oc√©ano probablemente propiciaron una competencia por los recursos alimenticios y los lugares de reproducci√≥n, una lucha que estos ping√ľinos gigantes no pudieron soportar. [Nature v√≠a The Guardian]