Image: University of Sydney

Toshihisa Yashiro, biólogo de la Universidad de Sydney, había comenzado a contar bajo el microscopio los machos y las hembras que tenía la colonia de termitas. Las dudas iniciales desaparecieron poco después: no existía un solo macho entre la población.

Dicho de otra forma, la revista BMC Biology acaba de publicar la investigaci√≥n de Yashiro que ha descubierto colonias de termitas totalmente hembras en las regiones del sur de Jap√≥n, las primeras poblaciones de termitas asexuales conocidas en el mundo. Seg√ļn el investigador:

Al principio era dif√≠cil de creer. Al igual que las sociedades del mismo g√©nero en los seres humanos, las colonias de termitas com√ļnmente tienen el mismo n√ļmero de machos y hembras. Tanto macho como hembras trabajan por igual para que la sociedad funcione.

Durante el trabajo de campo en la costa de Jap√≥n, Yashiro y sus colegas se sorprendieron al tropezar con varias poblaciones de termitas Glyptotermes nakajimai que parec√≠an ser exclusivamente hembras. La √ļnica forma de que estas colonias se sustentaran ser√≠a a trav√©s de la reproducci√≥n asexual, pero para probar esta teor√≠a, Yashiro deber√≠a descartar minuciosamente la presencia de machos en colonias de miles de insectos.

As√≠, en el transcurso de un a√Īo y medio, los investigadores evaluaron el sexo de miles de termitas de diez √°reas de campo que se extend√≠an a lo largo del territorio continental de Jap√≥n y varias islas adyacentes.

Image: CSIRO/CC BY 3.0

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Para ello, compararon la morfolog√≠a de 37 colonias en estas √°reas con las de 37 colonias mixtas encontradas en otras partes de Jap√≥n. Las reinas en las colonias de ‚Äúsolo hembras‚ÄĚ ten√≠an espermatecas vac√≠as (un √≥rgano de insecto donde se almacenan los espermatozoides despu√©s del apareamiento), mientras que las reinas en las poblaciones de sexo mixto ten√≠an esperma almacenado. Los huevos en las colonias femeninas no estaban fertilizados.

El resultado sugiere que los machos ‚Äúson innecesarios para el mantenimiento de algunas sociedades avanzadas en las que anteriormente desempe√Īaban un papel social activo‚ÄĚ. Para el bi√≥logo:

La pérdida completa de los machos de insectos en las sociedades ha sido reportada previamente solo en hormigas y abejas melíferas. Nuestro documento es la primera demostración de que las termitas pueden acabar con los machos por completo, y se llevan bien solo con las mujeres.

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Por qu√© las colonias se dividen en comunidades asexuales y sexuales es una inc√≥gnita. Con base en la evidencia gen√©tica, Yashiro y su equipo identifican la brecha en los linajes de termitas hace aproximadamente 14 millones de a√Īos. Pero como las dos poblaciones a√ļn existen una al lado de la otra, ‚Äúpodemos estar presenciando la evoluci√≥n en acci√≥n‚ÄĚ.

Y es que debido a que estos grupos de colonias están geográficamente separadas, es probable que ya no se entremezclen, e incluso es posible que en el futuro surja una especie completamente nueva compuesta exclusivamente de hembras. [BMC Biology vía Smithsonian]