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Descubren hormigas capaces de usar arena como herramienta para no ahogarse

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Jian Chen

Sabemos que las hormigas son, posiblemente, los insectos con capacidades más extraordinarias y a priori impensables para su reducido tamaño. En una demostración más de lo que son capaces de hacer, los investigadores las han observado usando arena como herramienta para evitar ahogarse.

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Se trata de la hormiga de fuego negra (Solenopsis richteri). En un estudio recientemente publicado en Functional Ecology, se describe cómo se las vio usando arena para sacar comida líquida de los contenedores.

Hablamos de un enfoque hasta ahora desconocido en la especie, ya que los invertebrados como las hormigas de fuego negras no ocupan un lugar destacado en la lista de posibles candidatos para el uso de herramientas sofisticadas.

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Al parecer, esta especie cuenta con exoesqueletos hidrófobos que les permiten flotar en el agua, y cuando se enfrentan a un pequeño recipiente de agua azucarada, las hormigas pueden alimentarse mientras flotan en la superficie del líquido.

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Jian Chen
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Durante el experimento, los investigadores alteraron la tensión superficial del agua agregando un surfactante, lo que puso a las hormigas en riesgo de ahogarse si entraban al agua. La sorpresa llegó cuando observaron que las hormigas pudieron reconocer el cambio en las condiciones y ajustaron su enfoque en consecuencia.

¿Cómo? Comenzaron a construir estructuras usando arena para extraer el agua azucarada del recipiente y llevarles el delicioso néctar. De hecho, fueron tan suficientes que podían drenar los contenedores de casi la mitad del agua azucarada en solo cinco minutos. Como recalcan los investigadores, las hormigas nunca construyeron las estructuras cuando buscaban comida en contenedores de agua azucarada pura sin el surfactante, lo que indica que pueden adaptar su enfoque a medida que reconocen cambios en su entorno. Según el autor del estudio, el Dr. Jian Chen:

Sabíamos que algunas especies de hormigas pueden usar herramientas, particularmente para recolectar alimentos líquidos; sin embargo, nos sorprendió el uso tan notable de herramientas que muestran las hormigas bravas negras importadas. Nuestros hallazgos sugieren que las hormigas y otros insectos sociales pueden tener capacidades cognitivas elevadas considerables para estrategias de alimentación únicas.

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El trabajo finaliza explican que el descubrimiento es el primero de su tipo en dibujar a las hormigas como una especie de interés para comportamientos novedosos de uso de herramientas. [Functional Ecology vía IFLScience]

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