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Descubren por qué a los gatos les encanta la hierba gatera, y sus implicaciones podrían ser enormes

Un gato acostado junto a una de estas hojas
Un gato acostado junto a una de estas hojas
Imagen: Masao Miyazaki & Reiko Uenoyama

Cuando se exponen a la hierba gatera, los gatos adoptan comportamientos bastante predecibles, como lamer y masticar las hojas, frotarse la cabeza y la cara contra las plantas y rodar por el suelo. Los gatos disfrutan mucho de estas plantas, pero una nueva investigación sorprendente apunta a un propósito más práctico que simplemente querer estar en el limbo.

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Nepetalactol, el ingrediente activo más potente de la hierba gatera (Nepeta cataria) y la enredadera (Actinidia polygama), proporciona a los gatos una defensa química contra los mosquitos, según una nueva investigación publicada en Science Advances. El descubrimiento podría explicar por qué los felinos, ya sean gatos domesticados o enormes depredadores de la jungla, muestran comportamientos similares después de estar expuestos a estas plantas.

La nueva investigación, dirigida por Masao Miyazaki de la Universidad de Iwate en Japón, ofrece nuevos conocimientos sobre el nepetalactol y cómo afecta el comportamiento felino y sus receptores opioides. Que el nepetalactol disuade a los mosquitos es una revelación sorprendente y podría resultar en una clase completamente nueva de repelente de insectos, según los investigadores. El nepetalactol se había asociado anteriormente con la actividad repelente de mosquitos, pero “nuestros datos son los primeros en mostrarlo”, explicó Miyazaki en un correo electrónico.

Además, el nuevo artículo es el “primero en demostrar que el nepetalactol es un potente compuesto bioactivo para los gatos”. De hecho, no es ningún secreto que el químico tiene algún tipo de efecto neurológico en los gatos, pero la hierba gatera, una planta de la familia de la menta, y la enredadera, una especie de kiwi, contienen una gran cantidad de otros compuestos bioactivos, como isoiridomirmecina, iridomirmecina, etc. isodihidronepetalactona y dihidronepetalactona. Miyazaki y sus colegas, incluidos investigadores de la Universidad de Nagoya en Japón y la Universidad de Liverpool en el Reino Unido, se centraron en el nepetalactol debido a su presunta potencia.

Después de entrar en contacto con la hierba gatera y la enredadera, los gatos se involucran en algunos comportamientos estereotipados, como frotarse la cabeza y la cara contra las plantas, rodar por el suelo y dar la impresión de euforia. Esto dura alrededor de cinco a 15 minutos y es seguido por la fase de choque, en la que los gatos descansan alrededor de una hora o más. El efecto que estas plantas tienen en los gatos se conoce desde hace siglos, pero los científicos no comprenden completamente el propósito de todo esto, como una razón biológica o evolutiva para ello, asumiendo que no es solo una coincidencia peculiar que tiene que ver con el cerebro felino.

Para obtener más información, el equipo estudió a un grupo de felinos diferentes, incluidos 25 gatos de laboratorio, 30 gatos salvajes y varios grandes felinos cautivos, incluidos leopardos, jaguares y linces. Documentaron las reacciones de los gatos al papel de filtro mezclado con nepetalactol. Todos los gatos exhibieron la respuesta conductual clásica. Los perros y ratones expuestos a la sustancia química no mostraron respuesta.

Los científicos también estudiaron las reacciones de los gatos a algunos de los otros agentes bioactivos que se encuentran en la vid plateada y encontraron que el nepetalactol es el más potente.

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Este estudio ha encontrado que ... el nepetalactol es el principal compuesto bioactivo en las hojas de enredadera que induce el roce característico de los gatos”, escriben los autores en su estudio. “Además, el nepetalactol tuvo una bioactividad similar en el leopardo de Amur, el jaguar y el lince euroasiático. Como la mayoría de las especies [felinas] analizadas hasta ahora han mostrado respuestas positivas a la hierba gatera (13 de las 21 especies analizadas de un total de 41 especies vivas en esta familia), es probable que esta respuesta característica al nepetalactol también sea común en muchos [felinos]”.

El grupo también midió los niveles de endorfinas de los gatos antes y después de la exposición, y encontró que la reacción felina al nepetalactol está regulada por su sistema opioide; Los niveles elevados de endorfinas solo se observaron después de la exposición al nepetalactol. Es más, cuando los científicos suprimieron sus receptores de opioides con medicamentos especiales, los gatos dejaron de mostrar sus comportamientos característicos cuando se expusieron a la sustancia química.

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En cuanto al papel de la enredadera como posible repelente de mosquitos, los investigadores encontraron que los gatos con pelaje cubierto de nepetalactol atraían significativamente menos mosquitos, específicamente la especie A. albopictus, que el grupo de control no tratado, en algunos casos hasta la mitad.

Estos resultados muestran que el nepetalactol, transferido al pelaje de la cara y la cabeza al frotar las hojas, funciona como repelente contra A. albopictus en los gatos”, escriben los autores. “Esta es una evidencia convincente de que la característica respuesta al roce y al rodar funciona para transferir sustancias químicas de las plantas que brindan repelencia a los mosquitos a los gatos”.

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Esto, argumentan los autores, podría explicar por qué evolucionó el comportamiento. Los gatos se colocan con estas plantas, ruedan entre las hojas y, sin saberlo, se protegen contra los mosquitos en el proceso. Esta teoría tiene mucho sentido, pero los científicos ahora necesitan explicar por qué este comportamiento no se ve en otros animales y si la acción repelente realmente ocurre en la naturaleza, no solo en un laboratorio. También necesitamos averiguar si el nepetalactol funciona para repeler A. aegypti, el mosquito responsable de propagar la fiebre amarilla, el dengue y el Zika.

Miyazaki dijo que podría haber una muy buena razón por la que los felinos han desarrollado esta relación especial con la hierba gatera y la enredadera. Muchos felinos “confían en el sigilo para acechar y emboscar a sus presas”, lo que les obliga a permanecer quietos y callados, dijo. Un repelente que “reduce su susceptibilidad tanto a la irritación de los mosquitos que pican como a las enfermedades que transmiten estos insectos vectores es probable que proporcione una gran ventaja selectiva”. Esto explica por qué esta característica ha sido retenida por muchas especies de gatos, pero “no explica por qué el comportamiento ha evolucionado solo en felinos”, dijo Miyazaki.

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Una posible explicación es que un antepasado de los gatos modernos desarrolló receptores olfativos especiales, lo que puede haber sido una “preadaptación crucial” que brindó la oportunidad para que este comportamiento evolucionara, especuló Miyazaki.

De cara al futuro, el equipo quiere identificar los receptores olfativos vinculados al nepetalactol, así como los genes responsables del comportamiento. Miyazaki dijo que los miembros del equipo probaron nepetalactol en sus brazos y pareció mantener alejados a los mosquitos. Pero esto “es solo para datos de patentes”, dijo.

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Ah, sí, el dólar todopoderoso. Pero este es un caso en el que la buena ciencia podría conducir a un producto comercial bueno y bienvenido. De hecho, los investigadores pueden haber tropezado con un nuevo tipo de repelente de mosquitos, aunque el tiempo dirá si en realidad funciona mejor que los repelentes convencionales y si tiene sentido económico y práctico sintetizar este compuesto en grandes lotes.