Foto: Ron Kroetz / Flickr, bajo licencia Creative Commons

Algo pasa en el agua l√≠quida cuando alcanza los 40 grados Celsius. Sus propiedades comienzan a cambiar y no dejan de hacerlo hasta que alcanzan los 60 grados. El comportamiento a nivel molecular es tan extra√Īo que los f√≠sicos hablan de un nuevo estado de la materia que a√ļn no tiene ni nombre.

Lo poco que se sabe hasta ahora es que el punto de salto parece estar cerca de los 50 grados Celsius. Al alcanzar esa temperatura, el agua líquida comienza a alternar entre dos estados líquidos con propiedades completamente diferentes. El cambio ha sido detectado por un equipo internacional de científicos dirigidos por Laura Maestro, de la Universidad de Oxford, después de analizar una larga lista de constantes a diferentes temperaturas.

El equipo ha estudiado como cambia la conductividad t√©rmica y el√©ctrica, el √≠ndice de refracci√≥n, la tensi√≥n superficial, o la constante diel√©ctrica (una variable que mide la velocidad de transmisi√≥n de los campos electromagn√©ticos). A medida que el agua supera los 40 grados se van produciendo cambios graduales muy extra√Īos que solo se explican si en realidad lo que se est√° produciendo es un cambio de fase. La cuesti√≥n es que a√ļn no han podido describir qu√© cambio es ese, tan solo que tiene que ver con los enlaces de hidr√≥geno que unen las mol√©culas de agua y que son la causa tambi√©n de algunas propiedades realmente raras del agua.

Aunque sea la sustancia m√°s abundante en la Tierra y en nuestros propios organismos, lo cierto es que el agua tiene una serie de cualidades que no encajan muy bien en la f√≠sica tradicional ni en la cu√°ntica. ‚ÄúEn realidad nadie comprende del todo el agua‚ÄĚ explica el f√≠sico Philip Ball en Nature. ‚ÄúEs un poco embarazoso admitirlo, pero la sustancia que cubre dos terceras partes del planeta es en muchos sentidos un misterio. Y lo que es peor, cuanto m√°s la estudiamos, m√°s problemas se acumulan‚ÄĚ.

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A excepción del mercurio, el agua es la sustancia con mayor tensión superficial del mundo. Su punto de ebullición es inusualmente elevado para el peso molecular que tiene. Además, es de los pocos compuestos que aumenta su volumen al congelarse y de los pocos cuyo estado sólido flota sobre el líquido.

El descubrimiento del nuevo estado de la materia a√ļn debe ser confirmado por un laboratorio independiente, pero si resulta ser cierto va a poner patas arriba muchos campos de estudio. Si realmente cambia de estado a partir de los 40 grados significa que hay que revisar todos los estudios de tejidos biol√≥gicos basados en el agua a esa temperatura. Tambi√©n afecta a cualquier estudio t√©cnica que se base en las propiedades √≥pticas del agua, como el uso de nanopart√≠culas para detectar tumores. [Inderscience v√≠a Science Alert]