Los materiales cambian sus propiedades cuando se los somete a altas presiones. Elementos conductores de la electricidad, como el sodio, se convierten en aislantes, mientras que otros como el oxígeno se solidifican y pueden llegar a ser un superconductor. La razón de estos cambios está en el mismo átomo, pero hoy la ciencia ha descubierto un cambio hasta ahora desconocido.

Cuando un elemento qu√≠mico o un compuesto se somete a altas presiones, tienen lugar dos cambios. El primero es que la distancia entre √°tomos se hace m√°s corta. Si la presi√≥n es suficiente, tambi√©n cambia el comportamiento de los electrones de valencia. Los electrones de valencia son los que conforman el exterior del √°tomo, y son importantes porque son los que interact√ļan con los electrones de otros √°tomos y forman enlaces para dar lugar a diferentes compuestos.

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En todo ese baile de electrones a alta presi√≥n, hab√≠a un elemento que siempre permanec√≠a invariable: los electrones internos que rodean el n√ļcleo el √°tomo. Un equipo internacional de cient√≠ficos dirigidos por la Universidad de Link√∂ping, en Suecia, acaba de descubrir que los electrones internos del √°tomo tambi√©n cambian si la presi√≥n es suficiente.

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Lo que han hecho concretamente ha sido someter una peque√Īa cantidad de osmio (uno de los metales m√°s densos que se conocen) a una presi√≥n de 7,7 millones de atm√≥sferas, casi el doble de la presi√≥n existente en el n√ļcleo de la Tierra. Para ello han utilizado un dispositivo llamado celda de yunque de diamante. Este instrumental cient√≠fico permite precisamente aplicar alt√≠simas presiones sobre cantidades de material de apenas unos mil√≠metros.

Los cálculos de la densidad del osmio han permitido descubrir que los electrones internos también reaccionan a esa presión y comienzan a interactuar. Es la primera vez que se constata ese comportamiento. Dado que las interacciones entre electrones definen la propia composición química, esta anomalía es el punto de partida para el estudio de nuevos estados de la materia. El profesor A.I. Abrikosov, uno de los coautores del estudio explica:

La interacción entre electrones internos nunca había sido observada. El fenómeno significa que podemos empezar a buscar estados de la materia completamente inéditos. Estamos encantados de haber abierto toda una nueva caja de preguntas para futuras investigaciones.

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[Universidad de Linköping vía Nature]

Imagen de portada: Lana Po / Shutterstock

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