Imagen: Cueva de Callao en la isla de Luzón, Filipinas (Callao Cave Archaeology Project)

Los científicos informan sobre el descubrimiento de una especie desconocida de humanos antiguos que vivió en Filipinas hace más de 50.000 años. La evidencia sugiere que la nueva especie, llamada Homo luzonensis, era excepcionalmente pequeña, y posiblemente incluso más que la famosa especie Hobbit descubierta en la isla de Flores en 2004.

La historia de la evolución humana se volvió mucho más complicada, y mucho más fascinante, debido al descubrimiento de una especie humana previamente desconocida. Trozos de dientes y huesos extraídos de la cueva de Callao en la isla filipina de Luzón apuntan a la existencia de una especie claramente humana, que merece la designación de Homo en términos de su género. Al mismo tiempo, sin embargo, los fósiles encontrados en la cueva del Callao presentan características que no se han visto antes, lo que garantiza la declaración de una especie humana completamente nueva, el Homo luzonensis. Los detalles de este sorprendente descubrimiento fueron publicados en la revista Nature.

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No hace falta decir que esto es algo grande. Las nuevas especies humanas tienden a no ser descubiertas regularmente. El descubrimiento del Homo luzonensis, con su curioso conjunto de características físicas, nos está contando algunas cosas nuevas y sorprendentes sobre la evolución humana y lo que les sucedió a los pioneros homínidos que dejaron África hace tanto tiempo.

Esta historia comienza en 2010 con el importante descubrimiento de un solo hueso del pie humano, con una antigüedad de 67.000 años, en la Cueva del Callao. La especie exacta no se pudo determinar, pero fue la primera evidencia directa de una presencia humana en Filipinas. Además, hemos aprendido que los homínidos, el subgrupo de primates que están más estrechamente relacionados con nosotros que con los chimpancés y los bonobos, vivían en Filipinas hasta hace 709.000 años.

Imagen: Un hueso de animal sacrificado encontrado en el sitio de Kalinga en Luzón, Filipinas, mostró que los homínidos estaban activos en la isla desde hace 709,000 años. La nueva especie descubierta, llamada Homo luzonensis, vivió en Filipinas hace unos 67,000 años. No se sabe si los dos grupos estaban relacionados. (Thomas Ingicco, Mission Marche aux Philippines)

De hecho, la historia de la evolución humana se está volviendo cada vez más complicada. Los homínidos aparecieron por primera vez en África hace unos 6 o 7 millones de años, y la primera evidencia de una presencia de homínidos en Eurasia se remonta a hace 1,8 millones de años, probablemente el humano arcaico conocido como Homo erectus. Increíblemente, esta dispersión ocurrió mucho antes de que surgiera nuestra especie, el Homo sapiens. Finalmente entramos en escena hace 300.000 años, esparciéndonos en Eurasia unos 100.000 años después. Allí, nos unimos a otras dos especies humanas, los neandertales y los denisovanos.

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La mayoría de los homínidos extintos no son nuestros antepasados ​​directos, pero son nuestros parientes muy cercanos. Cada especie realizó su propio viaje evolutivo, adaptándose a sus nuevas circunstancias y entornos de diferentes maneras. Hace alrededor de 50.000 a 60.000 años, había múltiples especies humanas viviendo al mismo tiempo, haciendo lo suyo en varios lugares, tanto en África como en Eurasia.

Los científicos que encontraron el hueso del pie humano en Filipinas, un equipo dirigido por Florent Détroit del Museo Nacional de Historia Natural de Francia y Armand Mijares, de la Universidad de Filipinas, siguieron trabajando en la Cueva del Callao en un esfuerzo por encontrar más pistas. Estas excavaciones en curso dieron como resultado el descubrimiento de 12 nuevos elementos de homínidos, incluidos dientes, un hueso parcial del muslo y varios huesos de manos y pies. Estos fósiles pertenecían a tres individuos diferentes, dos adultos y un niño. No se pudo extraer evidencia genética de los especímenes y, lamentablemente, no se encontraron cráneos. Estos restos fueron extraídos de la misma capa estratigráfica que el hueso del pie encontrado en 2010, y datan de estos individuos en el mismo período.

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El análisis de los huesos y los dientes sugirió una especie humana previamente desconocida. Además, estos homínidos parecen haber sido excepcionalmente pequeños. Los autores del nuevo estudio sospecharon que el H. luzonensis fue sometido a un proceso evolutivo conocido como enanismo insular, en el que el tamaño del cuerpo de una especie se reduce significativamente con el tiempo debido al acceso limitado a los recursos. Algo similar probablemente sucedió con el Homo floresiensis, una especie humana extinta conocida popularmente como el Hobbit.

Los restos de estos diminutos humanos, que no medían más de 109 centímetros, fueron descubiertos en la isla de Flores en el sudeste asiático en 2004. El descubrimiento del Homo luzonensis, que puede haber sido más pequeño que Los hobbits, puede significar la presencia de otra especie humana moldeada por el enanismo insular, un descubrimiento bastante sorprendente, como poco. Es importante señalar, sin embargo, que el enanismo insular en el H. luzonensis sigue siendo una posibilidad, aunque aún no probada. Como señalaron los autores en el estudio, “se necesitan más descubrimientos y más evidencia definitiva”.

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Los Hobbits y los H. luzonensis tienen sorprendentes similitudes, y estuvieron aproximadamente en el mismo tiempo, aunque su relación evolutiva no se conoce. Es concebible que ambas especies humanas sean descendientes del H. erectus, y que ambas terminaron aisladas en sus respectivas islas.

Imagen: Cinco dientes superiores de la especie humana recién descrita, Homo luzonensis (Callao Cave Archaeology Project)

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En cuanto a las distintas diferencias físicas observadas en H. luzonensis, las más notables se observaron en los dientes y en los huesos de los pies. Sus molares, en particular, no se parecían a nada visto antes en una especie humana. En un artículo adjunto, el antropólogo Matthew Tocheri de la Universidad de Lakehead en Thunderbay, Ontario, describió cómo sus dientes exhibían características tanto antiguas como modernas.

Cuando se comparan con los molares de otras especies de homínidos, los molares del H. luzonensis son sorprendentemente pequeños, y las superficies simplificadas de sus coronas y su bajo número de cúspides son características similares a las del H. sapiens. Sin embargo, las formas de los dientes del H. luzonensis comparten similitudes con los dientes del H. erectus de Asia, y la relación de tamaño de los premolares del H. luzonensis y los molares es similar a la del Paranthropus, cuyas especies son conocidas por sus mandíbulas y dientes masivos.

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Esto es increíblemente fascinante, pero la historia se vuelve aún más intrigante y potencialmente aún más confusa.

El tercer metatarsiano, el hueso largo en el dedo medio, en el H. luzonensis es excepcionalmente extraño, con un extraño parecido con el del Australopithecus, un ancestro humano antiguo que vivió en África hace unos 3 millones de años y nunca abandonó África. El H. luzonensis también presentó huesos de la mano similares a los del Australopithecus.

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Imagen: El hueso del dedo en cuestión: el tercer metatarsiano de H. luzonensis (Callao Cave Archaeology Project)

Hay al menos dos explicaciones posibles para este extraño hueso del dedo del pie, ninguna de las cuales parece totalmente plausible.

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Teoría loca número uno: el pensamiento convencional dice que el Homo erectus fue la única especie de homínidos que abandonó África durante el Pleistoceno temprano, el período entre 2.58 y 0.78 millones de años. La evidencia encontrada en la Cueva de Callao parece sugerir que lo hemos entendido todo mal, y que otros homínidos, incluidos los grupos más relacionados con el Australopithecus (¡o incluso el mismo Australopithecus!), entraron en Eurasia durante este período. Se necesita más evidencia para respaldar esta posibilidad extraordinaria.

Teoría loca número dos: un aspecto intrigante sobre el tercer metatarsiano del H. Luzonensis es que permite más dedos curvos. Esto es importante porque los dedos curvos son ideales para trepar a los árboles y colgarse de las ramas. El Australopithecus, un presunto trepador de árboles, estaba equipado con esta característica física particular, y parece sugerir lo mismo para el H. luzonensis. Pero si el H. Luzonensis no está estrechamente relacionado con el Australopithecus, ¿por qué los dedos y las manos curvados? Es posible que algunos homininos conserven sus habilidades de trepar a los árboles durante mucho más tiempo de lo que se aprecia convencionalmente. Otra posibilidad es la evolución convergente, en la que aparecen características físicas similares en especies no relacionadas. Si este fuera el caso, significaría que, después de miles de años de locomoción bipedal vertical, el H. Luzonensis estaba regresando a una existencia arbórea y desarrollando las características físicas necesarias. Es una teoría alucinante, sin duda, pero una vez más, es una necesidad desesperada de más evidencia.

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“El descubrimiento del H. luzonensis subraya la complejidad de la evolución, la dispersión y la diversidad del género Homo fuera de África, y particularmente en las islas del sudeste asiático, durante el Pleistoceno”, concluyen los autores adecuadamente en el nuevo estudio.

El paleontólogo Adam Brunn, investigador de la Universidad de Griffith y experto en colonización de hominidos en el sudeste de Asia, había escuchado rumores sobre los fósiles de Luzón durante años, y dijo que es “brillante” ver finalmente los nuevos hallazgos publicados.

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“No todos los días se descubre una nueva especie humana. Describir una, agregar un nuevo familiar a nuestro árbol familiar, es un enorme privilegio y una gran responsabilidad”, explicó Brunn en un correo electrónico a Gizmodo. “El equipo de descubrimiento ha realizado un trabajo muy meticuloso y encomiable al describir estos nuevos fósiles, y su nombre de una nueva especie, en mi opinión, es válido. Este es un hallazgo verdaderamente sensacional”.

Gerrit van den Bergh, profesor titular del Centro de Ciencias Arqueológicas de la Universidad de Wollongong, dijo que los investigadores están “justificados” en su decisión de nombrar a la nueva especie. Dijo que es fascinante que Luzón sea ahora la segunda isla conocida, después de Flores, en la que existía una especie humana distinta antes de la llegada del H. sapiens.

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“Estas especies insulares pueden haber evolucionado en cada isla en perfecto aislamiento, y se podría decir que su trayectoria evolutiva ha ido en una dirección completamente diferente a la de sus contrapartes en Asia continental, por ejemplo, Homo erectus o los neandertales”, escribió van den Bergh, que no participó en el nuevo estudio, en un correo electrónico a Gizmodo. “En particular, se convirtieron en cuerpos muy pequeños, que es lo que también sucedió con otros mamíferos grandes que se quedaron varados en islas, como varios elefantes pigmeos fósiles que sabemos que alguna vez habitaron muchas islas en el Mediterráneo y en la isla del sudeste asiático”.

El antropólogo Dean Falk, de la Florida State University, tuvo pocas dudas con el nuevo artículo, pero el único problema que planteó fue más allá del control de los investigadores: su incapacidad para encontrar una calavera. A pesar de esta importante limitación, “se convenció de que los autores han identificado hominidos con características dentales únicas combinadas con al menos algunas características de manos y pies que se parecen a Australopithecus”, y agregó que “estos especímenes pueden, de hecho, representar una especie no identificada previamente”. escribió Falk en un correo electrónico a Gizmodo.

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Los pequeños dientes del H. luzonensis, agregó, sugieren que tenían cuerpos pequeños, pero no podemos estar seguros. Dicho esto, “el enanismo insular no sería para nada sorprendente en la isla”.

“Tienes los huesos curvados de las manos y los pies, y no tengo ningún problema con especular que sus dueños podrían haber pasado mucho tiempo en los árboles”, dijo Falk a Gizmodo. “¿Podría ser que, al menos algunos, los homínidos siguieron durmiendo en nidos de árboles hasta hace muy poco, al menos geológicamente hablando?”

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En última instancia, sin embargo, la historia de la evolución humana se ha vuelto mucho “más amplia”, dijo.

Como este nuevo artículo ilustra maravillosamente, la historia del origen humano que se está desarrollando está resultando absolutamente increíble. [Nature]