Imagen: Una imagen del flash creado por el impacto (Jose M. Madiedo/MIDAS)

En enero, los astrónomos lograron capturar el momento en que una roca espacial golpeó la Luna durante un eclipse lunar total. Ahora estamos aprendiendo más sobre este evento sin precedentes, incluida la velocidad del objeto y las intensas temperaturas alcanzadas durante el impacto.

Nuestra Luna es golpeada por fragmentos de escombros que quedan de la formaci√≥n del Sistema Solar de manera regular. Pero nuestro sat√©lite natural no tiene atm√≥sfera de qu√© hablar, por lo que los objetos celestes de diferentes tama√Īos no tienen impedimentos, chocando contra la superficie lunar a velocidades tremendas. Los astr√≥nomos han logrado capturar el extra√Īo impacto lunar a lo largo de los a√Īos, pero el capturado durante el eclipse lunar total del 21 de enero de 2019 represent√≥ el primero para la ciencia.

La nueva investigaci√≥n publicada a finales de la semana pasada en los Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society est√° arrojando nueva luz sobre este evento √ļnico, que incluye estimaciones actualizadas de la velocidad y el tama√Īo del meteoroide, la cantidad de energ√≠a expulsada durante el impacto y el tama√Īo del Nuevo cr√°ter lunar.

Para los autores principales del nuevo estudio, Jos√© Madiedo de la Universidad de Huelva y Jos√© Ortiz del Instituto de Astrof√≠sica de Andaluc√≠a, el evento fue la culminaci√≥n de a√Īos de preparaci√≥n, por no mencionar a√Īos de tremenda paciencia. Madiedo y Ortiz est√°n involucrados en el Sistema de Detecci√≥n y An√°lisis de Impactos en la Luna (MIDAS), que utiliza una serie de telescopios y software para detectar el momento en que un meteoroide alcanza partes oscuras de la superficie lunar. Los telescopios MIDAS est√°n equipados con c√°maras de video de alta sensibilidad (el sistema puede detectar destellos de tan solo 0.001 segundos), junto con los filtros fotom√©tricos utilizados para determinar las temperaturas producidas por los impactos.

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MIDAS ha logrado capturar numerosos impactos lunares desde que el sistema comenzó a funcionar a finales de la década de 1990, pero el flash capturado durante el eclipse lunar total en enero pasado, esos momentos preciosos y fugaces cuando la Tierra proyecta una sombra en toda la cara de la Luna, fue la primera vez para el proyecto.

Imagen: J. M. Madiedo et al., 2019

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‚ÄúEsta es la primera vez que un flash de impacto se registra de manera inequ√≠voca durante un eclipse lunar y se discute en la literatura cient√≠fica, y la primera vez que se informan observaciones de flash de impacto lunar en m√°s de dos longitudes de onda‚ÄĚ, escribieron los autores en el nuevo estudio. Como se se√Īal√≥, los telescopios MIDAS capturaron el evento en m√ļltiples longitudes de onda de luz, o diferentes colores de luz, produciendo una vista de alta fidelidad del impacto.

En adición, los telescopios de todo el mundo fueron entrenados en la Luna durante este momento exacto, proporcionando una gran cantidad de datos que se utilizaron en el nuevo análisis.

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Y por supuesto, luego tenemos los hallazgos reales.

El impacto produjo un destello que duró unos breves 0.28 segundos, y llegó a ser tan brillante como una estrella de magnitud 4.2, lo que significa que fue visible a simple vista. La roca espacial golpeó la Luna cerca del cráter Lagrange H, que está cerca de la extremidad suroeste, o borde visible, de la Luna.

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El meteoroide pesaba alrededor de 45 kilogramos, y medía entre 30 y 60 centímetros. Anteriormente, los investigadores habían estimado el objeto en alrededor de 10 kg, por lo que era más pesado de lo que inicialmente se suponía.

Cuando el meteoroide golpeó la Luna, viajaba a 61,000 km/h. La energía liberada por el impacto fue equivalente a 1.5 toneladas. Los escombros que se desprendieron como resultado de la colisión alcanzaron una temperatura de 5,400 grados Celsius, una temperatura comparable a la superficie del Sol. El cráter resultante ahora mide 15 metros de ancho.

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‚ÄúSer√≠a imposible reproducir estas colisiones de alta velocidad en un laboratorio en la Tierra‚ÄĚ, dijo Madiedo en un comunicado de prensa. ‚ÄúObservar los destellos es una excelente manera de probar nuestras ideas sobre lo que sucede exactamente cuando un meteorito choca con la Luna‚ÄĚ.

Aunque fascinantes, estos hallazgos tienen un aspecto práctico realmente bueno. Además de aprender más sobre el entorno de la Tierra y la Luna, los científicos pueden usar esta información para evaluar la seguridad de la superficie lunar para futuros exploradores y hábitats.