Fotograf├şa promocional del ej├ęrcito brit├ínico mostrando una voluntaria disparando el proyector Holman. Foto: Wikipedia

La Segunda Guerra Mundial vio nacer cientos de armas, algunas espantosas, otras sencillamente in├║tiles y otras fruto de la m├ís absoluta necesidad. En este ├║ltimo grupo hay una que se sigue usando con fines l├║dicos y que se gano los elogios del mism├şsimo Winston Churchill: el ca├▒├│n de patatas.

Corr├şa el a├▒o 1940. A medida que Gran Breta├▒a se adentraba en el abismo de la Segunda Guerra Mundial, los recursos para fabricar armas y munici├│n comenzaron a derivarse en exclusiva hacia la maquinaria b├ęlica. Eso puso en un grave brete a los barcos mercantes, que de repente se encontraron completamente desarmados frente a los ataques de la aviaci├│n alemana.

Para tratar de solventar el problema, el almirantazgo dej├│ el problema a cargo del Departamento de Desarrollo de Armas Variadas, conocido entre los soldados como ÔÇťWheezers and DodgersÔÇŁ. Bajo este nombre digno de los Monty Pithon se escond├şa un aut├ęntico laboratorio de armamento que ideaba todo tipo de proyectos, algunos, como el mortero Squid que disparaba cargas de profundidad, fueron ampliamente utilizados durante todo el conflicto.

Ejemplar de mortero Squid conservado en el museo naval de Devonport, en el Reino Unido. Foto: Wikipedia

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Otros como, el Panjandrum, nunca pasaron de la fase de pruebas. El Panjandrum era una bomba autopropulsada para destruir fortificaciones. En esencia, era un cilindro con una carga explosiva de hasta 1.800 kilos sujeto a dos grandes ruedas llenas de cohetes para propulsarse. Si suena peligroso es porque lo era. Perd├şa el rumbo a la menor oportunidad.

Prueba de un Panjandrum a comienzos de la d├ęcada de los 40. Foto: Wikipedia

Para solventar el problema de la indefensi├│n de los buques de carga, los t├ęcnicos de Wheezers and Dodgers dieron con una idea genial. El invento se denomin├│ Proyector Holman en honor a su fabricante, la compa├▒├şa de compresores y martillos neum├íticos Holman Brothers en Cambone, Cornualles.

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El proyector Holman no era otra cosa que el precursor del cañón de patatas. Se trataba de un mortero neumático que aprovechaba el vapor a presión de las calderas de los barcos (los explosivos eran un recurso demasiado preciado) para disparar pequeños proyectiles.

La soluci├│n se aprovechaba de una debilidad de la Luftwaffe. Para poder hundir los barcos, con los torpedos de los Heinkel He 111 o las bombas de los Focke-Wulf FW 200, los pilotos ten├şan que bajar mucho y acercarse al barco. Eso lo pon├şa al alcance del mortero pneum├ítico de Holman.

Un Heinkel He-111 alemán armado con torpedos. Foto: World War Photos

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El problema del proyector Holman era que los t├ęcnicos no hab├şan desarrollado munici├│n espec├şfica para el arma. Durante la primera prueba del mortero, a la que asisti├│ Winston Churchill, los ingenieros solventaron el problema disparando botellas de cerveza para deleite del presidente del gobierno, que los felicit├│ por su invento.

En alta mar la cosa no era tan f├ícil. El ├║nico proyectil que los marinos ten├şan en abundancia eran granadas de mano. Eso obligaba a activar la granada, meterla en el tubo y operar a toda prisa con la esperanza de que explotase cerca del avi├│n atacante y la onda expansiva lo derribase. Pese a todo, el proyector Holman era f├ícil de instalar y operar, y m├ís de un barco se salv├│ de los torpedos alemanes gracias a este arma improvisada. En total se fabricaron 4.500 de estos morteros por aire comprimido o vapor.

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Cuando no era necesario lanzar granadas con ├ęl, los marineros se divert├şan disparando patatas y otros objetos contra otras embarcaciones cuando pasaban por zonas cercanas a la costa.

Terminada la guerra, la tecnolog├şa de ca├▒ones neum├íticos se convirti├│ en un proyecto de bricolaje para amantes de las armas caseras. Sin embargo, tienen un notable descendiente con uso mucho m├ís oficial: los ca├▒ones que se usan para disparar camisetas en algunos eventos deportivos. El ca├▒├│n de patatas vivir├í para siempre en YouTube. [v├şa Popular Mechanics]