Image: Departamento de Defensa / Archivo Nacional de Estados Unidos

Fue el peor avi√≥n militar de todos los tiempos. Dise√Īado por un hombre que ha sido descrito como ‚Äúel mayor charlat√°n que alguna vez vio su nombre asociado con un avi√≥n‚ÄĚ, el Christmas Bullet era un avi√≥n de combate con una tasa de asesinatos perfecta: mat√≥ a todos los que alguna vez intentaron volarlo.

El Christmas Bullet es producto de una época pasada en la que un loco podía hacerse rico y convencer a un senador de Nueva York, una empresa aeroespacial de renombre y el ejército de Estados Unidos de que podría desarrollar el mejor avión que el mundo haya visto.

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El avi√≥n fue una creaci√≥n del Dr. William W. Christmas, un estafador y un psic√≥pata generosamente descrito por el Instituto Smithsonian como un ‚Äúpionero en la investigaci√≥n aeron√°utica‚ÄĚ. El Dr. Christmas no ten√≠a un doctorado en ingenier√≠a; era m√©dico, uno que pensaba que el juramento hipocr√°tico era m√°s un conjunto de sugerencias sueltas que pautas estrictas.

Por suerte para Christmas, nadie estaba realmente cualificado por entonces.

Al fin y al cabo, los hermanos Wright eran solo un par de mec√°nicos de bicicletas, por lo que sonaba veros√≠mil que Christmas fuera un brillante pionero de la investigaci√≥n aeroespacial. Christmas afirm√≥ haber construido y volado con √©xito su propio avi√≥n en 1908, pero tambi√©n afirm√≥ que hab√≠a quemado el avi√≥n y toda prueba de su existencia para proteger sus secretos de dise√Īo. Tambi√©n construy√≥ y vol√≥ un avi√≥n llamado Red Bird, que patent√≥ y dijo haber dise√Īado √©l mismo a pesar de ser una copia casi exacta del AEA Red Bird, un avi√≥n construido por una compa√Ī√≠a totalmente ajena al Dr. Christmas.

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A pesar del cuestionable historial de logros de Christmas, el 26 de octubre de 1909, Creed M. Fulton, Lester C. McLeod y Thomas W. Buckley firmaron un acuerdo comercial con √©l y fundaron la Christmas Airplane Company. Un a√Īo despu√©s, Fulton demand√≥ a sus socios por artima√Īas comerciales y en 1912 el grupo se separ√≥. Hab√≠an invertido varios miles de d√≥lares en Christmas y no ten√≠an nada que mostrar. En lugar de desanimarse, Christmas sigui√≥ apareciendo en exhibiciones a√©reas y promocion√°ndose desvergonzadamente a pesar de su absoluta falta de formaci√≥n para la ingenier√≠a.

Cuando estall√≥ la Primera Guerra Mundial, Christmas vio una oportunidad. En un art√≠culo publicado por el New York Times el 5 de diciembre de 1915, Christmas afirmaba haber desarrollado un nuevo bombardero. Seg√ļn escribi√≥, el bombardero apodado ‚ÄúBattle-cruiser‚ÄĚ era la nave m√°s grande que jam√°s construida, requer√≠a seis tripulantes y estaba propulsada por un motor de 1600 caballos de fuerza. Christmas a√Īadi√≥ que los aliados europeos ya hab√≠an ordenado once de estos aviones, que promet√≠an ser un √©xito revolucionario.

El √ļnico problema era que no exist√≠a ese avi√≥n ni exist√≠an tales √≥rdenes.

Al darse cuenta de que necesitaba un avi√≥n real con una orden real para hacerse rico, Christmas convenci√≥ a Henry y Alfred McCorey, dos hermanos que eran due√Īos de una firma de corretaje de Nueva York, de financiar su proyecto, un avi√≥n de reconocimiento avanzado y ‚Äúsuperpersecuci√≥n‚ÄĚ llamado Bullet, como se relata en First to Fly: Carolina del Norte y los comienzos de la aviaci√≥n, por Thomas C. Parramore. Luego se acerc√≥ al senador de Nueva York James Wolcott Wodsworth y a la Continental Aircraft Corporation (CAC) alegando que el rendimiento supuestamente incre√≠ble del avi√≥n permitir√≠a a los Estados Unidos penetrar el espacio a√©reo alem√°n, secuestrar a al K√°iser Guillermo II y obligar al Reich a capitular. Si bien un prototipo fue construido antes del oto√Īo de 1918, esta trama desquiciada nunca lleg√≥ a buen t√©rmino porque, entre otras cosas, Alemania se rindi√≥ antes de que el avi√≥n pudiera volar.

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Photo: Colección de fotografías de Bain News Service, Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos

El mayor reclamo del Bullet era su ala flexible, diferente a la de cualquier avi√≥n que hubiera volado antes. Christmas cre√≠a que los travesa√Īos eran innecesarios, y que la falta de estructura permitir√≠a que las alas del avi√≥n se agitaran como un p√°jaro. Tambi√©n insist√≠a en que las alas estuvieran hechas de dos secciones con sus partes de acero soldadas entre s√≠. A pesar de que todas las leyes de la aviaci√≥n conocidas indicaban que la falta de soporte interno provocar√≠a que las alas se rompieran y cayeran, Christmas insisti√≥ en que el ala flexible en realidad aumentar√≠a la seguridad de la aeronave.

El Bullet estaba propulsado por un motor Liberty L-6 que fue probablemente proporcionado por los militares ante la insistencia del Senador Wodsworth. El Ej√©rcito exigi√≥ que se les permitiera inspeccionar el avi√≥n y que el motor solo se usara para pruebas en tierra, condiciones que Christmas ignor√≥. El avi√≥n fue co-dise√Īado por Vincent J. Burnelli de la CAC, un participante involuntario forzado por la compa√Ī√≠a. Burnelli, que m√°s tarde se esforz√≥ por enfatizar que solo hab√≠a dise√Īado el fuselaje del avi√≥n, sab√≠a que la CAC ten√≠a un problema, como se√Īala First to Fly:

Burnelli dijo a Christmas que el ala superior no deb√≠a construirse como la hab√≠a dise√Īado. El inventor hab√≠a insistido en que se hiciera en dos secciones, con sus partes de acero soldadas entre s√≠. Esto dej√≥ una articulaci√≥n que ‚Äúpod√≠a romperse sobre tu rodilla‚ÄĚ, seg√ļn Burnelli. Pero Christmas insisti√≥; cubri√≥ las alas con una tela arpillera que se estiraba donde deb√≠a encogerse y le dio numerosas capas de acetato. Burnelli declar√≥ que las alas eran tan pesadas que tuvieron que ser colocadas con una gr√ļa, y que la cola era demasiado peque√Īa para un avi√≥n tan pesado.

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Era una trampa mortal. Para terminar de horrorizar a Burnelli, Christmas y la CAC planeaban que un ser humano real volara esa cosa. Burnelli, tras dar a conocer sus inquietudes en vano, renunció a la CAC como protesta. Luego pasó a trabajar con la Lawson Airplane Company de Green Bay y Milwaukee, donde se convirtió en un pionero del concepto de fuselaje sustentador.

El primer piloto de pruebas en morir fue un hombre llamado Cuthbert Mills, un expiloto del Ej√©rcito convertido en piloto del Servicio de Correo de los Estados Unidos. (He visto algunas fuentes que afirman que Mills era un expiloto desempleado con poca suerte, pero el n√ļmero del 11 de enero de 1919 del Air Service Journal lo cataloga como piloto del Servicio Postal. M√ļltiples fuentes lo mencionan como un antiguo aviador del Ej√©rcito, aunque ASJ no lo menciona).

Mills, aparentemente orgulloso de haber sido seleccionado como piloto de pruebas para este supuesto avi√≥n de vanguardia, invit√≥ a su madre a ver el primer vuelo de prueba del Bullet en alg√ļn momento entre diciembre de 1918 y enero de 1919. (Las fuentes difieren en la fecha). La Sra. Mills solo pudo ver con horror c√≥mo al Bullet se le desprend√≠a el ala a decenas de metros de altura, dejando a su hijo caer en espiral hasta morir sobre la propiedad de un tal EJ Jennings. Sin ning√ļn remordimiento, Christmas ocult√≥ el incidente y dijo que el vuelo de prueba hab√≠a sido un √©xito rotundo.

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El periodista de aviaci√≥n JD Van Vilet, un admirador de Christmas, afirm√≥ falsamente que el avi√≥n hab√≠a completado con √©xito cinco vuelos de prueba y Mills, ahora fallecido, hab√≠a aterrizado con seguridad y elogiado la maniobrabilidad del Bullet. Van Vilet continuar√≠a escribiendo historias falsas alabando al Bullet durante la d√©cada de 1930, como por ejemplo en el ejemplar de Popular Aviation de julio de 1934 donde dijo que el avi√≥n era el precursor del monoplano voladizo a pesar de que el primer monoplano voladizo del mundo, el Junkers J1, tuvo √©xito probado tres a√Īos antes de que Cuthbert Mills pisase el Bullet. El art√≠culo tambi√©n dec√≠a, d√©cadas m√°s tarde, que la aeronave se hab√≠a estrellado, matando a Mills, aunque r√°pidamente agregaba que todo se debi√≥ a un error del piloto y no a ning√ļn error por parte del Dr. Christmas. Van Vilet se olvid√≥ de mencionar sus afirmaciones fraudulentas del pasado. Otros fueron menos tolerantes, seg√ļn First to Fly:

Vincent Burnelli, que se mantuvo en contacto con el proyecto, dio una explicaci√≥n muy diferente. Varios pilotos, afirm√≥, se negaron a volar el Bullet antes de que Mills accediera a hacerlo. En su primer intento, las alas se cayeron y el avi√≥n se estrell√≥, matando al piloto. ‚ÄúCre√≠ que este ser√≠a el final del Bullet‚ÄĚ, escribi√≥ Burnelli. ‚ÄúPero subestim√© al Doc‚ÄĚ.

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Christmas de alguna manera logr√≥ mantener la muerte de Mills en silencio, pero ten√≠a un problema. El accidente del primer Bullet lo dej√≥ sin un motor para el pr√≥ximo prototipo. Christmas convenci√≥ al Ej√©rcito para que le prestara una h√©lice para un segundo Bullet. No les inform√≥ sobre el destino del primer Bullet ni del motor que le hab√≠an prestado. En marzo de 1919, Christmas us√≥ el nuevo fuselaje para una exhibici√≥n est√°tica en un espect√°culo a√©reo de Nueva York, alegando que era ‚Äúel avi√≥n m√°s seguro y f√°cil de maniobrar del mundo‚ÄĚ, mientras promov√≠a desvergonzadamente su artilugio en los medios. Un art√≠culo de la revista Flight se√Īal√≥ que ‚Äúparecer√≠a‚ÄĚ que el dise√Īo y la construcci√≥n del avi√≥n dar√≠a como resultado un ‚Äúbajo factor de seguridad‚ÄĚ, pero tranquiliz√≥ a los lectores a√Īadiendo que ‚Äúel dise√Īador habl√≥ de un factor de seguridad de siete en todo momento‚ÄĚ.

El art√≠culo continuaba afirmando falsamente, presumiblemente porque lo hab√≠a dicho Christmas, que Gran Breta√Īa y Francia hab√≠an expresado inter√©s en compras considerables del avi√≥n debido a su tremenda velocidad. No se mencionaba la prematura desaparici√≥n de Cuthbert Mills. Un mes despu√©s, Christmas estaba listo para volver a intentarlo. El siguiente piloto de prueba era un hombre llamado Allington Jolly, un veterano de guerra condecorado que sirvi√≥ con distinci√≥n en la Fuerza A√©rea Francesa. Poco despu√©s de despegar, Jolly perdi√≥ el control del avi√≥n, que cay√≥ en picado en un granero, mat√°ndolo instant√°neamente. Este incidente tambi√©n fue encubierto, y Christmas y los hermanos McCorey aparecieron en un n√ļmero de mayo de 1919 de Vanity Fair promocionando el supuesto r√©cord de seguridad del Bullet.

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A pesar de haberse salido con la suya hasta el momento, Christmas debió darse cuenta de que no podía seguir matando gente para siempre y detuvo la producción y las pruebas del Bullet, aunque continuó tratando de vendérselo al Ejército, alegando que había superado drásticamente a los aviones de combate británicos y franceses durante un testimonio ante el Comité Selecto de la Cámara sobre los Gastos en el Departamento de Guerra. Christmas insistió ante el Congreso que tenía pruebas fotográficas de varios vuelos de prueba exitosos, pero los negativos habían sido escondidos o destruidos por el gobierno como parte de una conspiración maliciosa contra él. En 1923 se rindió y facturó $100.000 dólares al Ejército por la patente de sus alas.

Christmas nunca dej√≥ de hacer afirmaciones escandalosas, insistiendo en que Alemania le hab√≠a ofrecido un mill√≥n de d√≥lares para reconstruir su fuerza a√©rea y que hab√≠a inventado el aler√≥n, pero de alguna manera nunca pareci√≥ perder credibilidad. Terminar√≠a siendo vicepresidente de la General Development Corporation, una compa√Ī√≠a de bienes ra√≠ces con sede en Miami.

Murió siendo rico en 1960, con casi un siglo de edad.

Eso es lo que se destaca como la parte m√°s incre√≠ble de la historia del Christmas Bullet. Despu√©s de enga√Īar a un senador, obtener un motor del Ej√©rcito estadounidense, manipular a una gran corporaci√≥n de aviones, matar a dos hombres y estafar al gobierno una gran suma de dinero, Christmas no sufri√≥ ninguna repercusi√≥n y continu√≥ viviendo una vida de √©xito.