El Telescopio Espacial Hubble captura una imagen hipnótica de dos galaxias chocando

Ryan F. Mandelbaum
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Las galaxias fusionándose
Foto: ESA/Hubble & NASA, A. Adamo et al

El Telescopio Espacial Hubble ha capturado esta increíble imagen de NGC 6052, un par de galaxias en colisión a 230 millones de años luz de distancia.

William Herschel descubrió el objeto en 1784 y pensó que era una única galaxia. Observaciones más recientes han demostrado que son dos galaxias que se están fusionando bajo la influencia de la gravedad. La vez se observó fue en 2015, esta última observación presenta una imagen clara del objeto gracias al instrumento Wide Field Camera 3 del Hubble. Ahora, cada galaxia individual es claramente visible; parece como si la espiral de una galaxia vista de frente estuviera siendo absorbida por la otra, vista desde un lado. Pero un día se fusionarán tanto que no se podrán distinguir.

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La imagen en sí puede parecer caótica, pero más allá del espectáculo visual, cualquier organismo que viva en esas galaxias probablemente no se enfrentará a ningún peligro: las estrellas en las galaxias están tan alejadas que es improbable que una choque con otra en una fusión. Sin embargo, es posible que algunas estrellas en las regiones externas de las galaxias sean expulsadas. Las colisiones galácticas también podrían reorganizar las estrellas, moviéndolas más lejos o más cerca del núcleo de la nueva galaxia.

Las colisiones galácticas son un evento común en la vida de las galaxias. Los científicos han planteado la hipótesis de que nuestra vecina galaxia Andrómeda experimentó una fusión en el pasado, por ejemplo.

Quizá la imagen más reciente de NGC 6052 te dé alguna esperanza para el futuro. Nuestra propia Vía Láctea está destinada a chocar con la galaxia de Andrómeda, según las simulaciones de los astrónomos. Esa colisión no ocurrirá hasta dentro de cuatro mil millones de años aproximadamente, pero será un espectáculo increíble. Desafortunadamente, en ese momento el Sol será demasiado brillante para que la Tierra sustente vida.

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