Las galaxias fusion√°ndose
Foto: ESA/Hubble & NASA, A. Adamo et al

El Telescopio Espacial Hubble ha capturado esta incre√≠ble imagen de NGC 6052, un par de galaxias en colisi√≥n a 230 millones de a√Īos luz de distancia.

William Herschel descubri√≥ el objeto en 1784 y pens√≥ que era una √ļnica galaxia. Observaciones m√°s recientes han demostrado que son dos galaxias que se est√°n fusionando bajo la influencia de la gravedad. La vez se observ√≥ fue en 2015, esta √ļltima observaci√≥n presenta una imagen clara del objeto gracias al instrumento Wide Field Camera 3 del Hubble. Ahora, cada galaxia individual es claramente visible; parece como si la espiral de una galaxia vista de frente estuviera siendo absorbida por la otra, vista desde un lado. Pero un d√≠a se fusionar√°n tanto que no se podr√°n distinguir.

La imagen en s√≠ puede parecer ca√≥tica, pero m√°s all√° del espect√°culo visual, cualquier organismo que viva en esas galaxias probablemente no se enfrentar√° a ning√ļn peligro: las estrellas en las galaxias est√°n tan alejadas que es improbable que una choque con otra en una fusi√≥n. Sin embargo, es posible que algunas estrellas en las regiones externas de las galaxias sean expulsadas. Las colisiones gal√°cticas tambi√©n podr√≠an reorganizar las estrellas, movi√©ndolas m√°s lejos o m√°s cerca del n√ļcleo de la nueva galaxia.

Las colisiones gal√°cticas son un evento com√ļn en la vida de las galaxias. Los cient√≠ficos han planteado la hip√≥tesis de que nuestra vecina galaxia Andr√≥meda experiment√≥ una fusi√≥n en el pasado, por ejemplo.

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Quiz√° la imagen m√°s reciente de NGC 6052 te d√© alguna esperanza para el futuro. Nuestra propia V√≠a L√°ctea est√° destinada a chocar con la galaxia de Andr√≥meda, seg√ļn las simulaciones de los astr√≥nomos. Esa colisi√≥n no ocurrir√° hasta dentro de cuatro mil millones de a√Īos aproximadamente, pero ser√° un espect√°culo incre√≠ble. Desafortunadamente, en ese momento el Sol ser√° demasiado brillante para que la Tierra sustente vida.