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El último vuelo de la Dragon 1: la nave de carga que aupó a SpaceX a las estrellas se despide de la ISS

La Dragon CRS-20, aún conectada a la ISS.
La Dragon CRS-20, aún conectada a la ISS.
Foto: Andrew Morgan / NASA (Twitter)

El pasado 7 de abril, una nave de carga Dragon abandonó la Estación Espacial Internacional para estrellarse en el Pacífico frente a la costa de California. El viaje marcó el fin de una era para Space X. Era el último vuelo de una Dragon 1, que será sustituida por un nuevo modelo con no pocas novedades.

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La primera cápsula Dragon 1 llegó a la Estación Espacial Internacional en octubre de 2012. Desde entonces, las naves no tripuladas han visitado el laboratorio en órbita decenas de veces cargadas con miles de kilos de equipo técnico, víveres, animales vivos y alguna que otra sorpresa para los astronautas que trabajan en órbita.

La nave que se soltó del brazo mecánico de la estación ayer es la CRS-20. Era su vigésimo viaje a la ISS y su retiro marca también el final de la extensión del contrato de suministro CRS-1 (Commercial Resupply Services) que SpaceX firmó con la NASA en 2008 y que le ha valido unos ingresos de 1.600 millones de dólares a cambio de 12 viajes de la Dragon 1.

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Por delante queda la siguiente extensión del contrato entre la agencia y Space-X, denominada CRS-2, y cuya protagonista absoluta será la nueva cápsula Dragon 2. La nueva nave cambia bastantes cosas del procedimiento actual de vuelos a la ISS. Para empezar la Dragon 2 es una cápsula que permite viajes tripulados, un objetivo largo tiempo ansiado por la NASA para no depender solo de la Agencia Espacial Rusa a la hora de poner personal en órbita. El primero de estos vuelos está previsto para mediados de mayo, pero con la actual crisis de covid-19 aún no está claro si respetará esa agenda. Los siguientes vuelos los realizará una versión de esa nave especialmente adaptada para carga.

La Dragon 2 ya no tiene “alas” con paneles solares. Estos están integrados en su estructura. También es capaz de acoplarse por sí sola a la Estación Espacial sin que los astronautas tengan que capturarla usando el brazo mecánico. La nave ya ha realizado esta maniobra con éxito en dos misiones de 2019.

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Finalmente, la Dragon 2 ya no se estrellará en el Océano Pacífico como hacían las Dragon 1. En su lugar lo hará en el Atlántico frente a la costa de Florida, donde la estarán esperando, como siempre, los técnicos de Space X. Todas las cápsulas que regresan de un viaje pasan por un proceso de acondicionamiento para su reutilización. Se supone que la Dragon 2 tendrá una vida útil cinco veces superior a la de su predecesora.

Space X es una de las dos compañías que prestan servicios de carga y descarga a la ISS. La otra es Northrop Grumman, que emplea cohetes Antares y cápsulas Cygnus. En el futuro se les unirá Sierra Nevada con su Dream Chaser. [Space]

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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