Image: J. Greaves

La doctora Jane Greaves y su colega el doctor Phil Cigan llevan a√Īos rastreando el universo en busca de un elemento muy concreto: f√≥sforo. Hasta la fecha han encontrado mucho menos del que esperaban, y eso es una muy mala noticia para las esperanzas de encontrar vida extraterrestre.

Buscar rastros de fósforo en el espacio parece algo de poca importancia, pero es crucial. El fósforo es uno de los seis elementos químicos absolutamente esenciales para la vida tal y como la conocemos (los otros más importantes son oxígeno, carbono, hidrógeno, nitrógeno, calcio, potasio, azufre, sodio, cloro, hierro, y magnesio).

Sin fósforo es imposible construir trifosfato de adenosina, un nucleótido fundamental para la obtención de energía dentro de las células. Es la principal fuente de energía para la mayoría de las funciones celulares y un elemento crucial en procesos como la hidrólisis o la fotosíntesis.

Molécula de trifosfato de adenosina. Ben Mills
Graphic: Wikipedia

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En el universo, el f√≥sforo se produce en las supernovas, pero las observaciones realizadas hasta ahora no concuerdan. Hay mucho menos del que deber√≠a. Greaves y Cigan han estudiado a fondo la presencia de f√≥sforo y hierro en la nebulosa del Cangrejo, el remanente estelar de una supernova a 6.500 a√Īos luz. Localizar estos elementos es relativamente sencillo porque dejan trazas de su presencia en el espectro infrarrojo. Los investigadores han empleado el telescopio William Herschel situado en Palma de Gran Canaria y sus resultados se presentar√°n en la Semana Europea de la Astronom√≠a y las Ciencias del Espacio de Liverpool.

Imagen compuesta en infrarrojo de la Nebulosa del Cangrejo.
Image: J. Greaves

Cigan llama a la cautela porque los resultados del an√°lisis de la nebulosa a√ļn son preliminares y podr√≠an variar un poco. Con todo, siguen arrojando cifras de f√≥sforo muy por debajo de lo que predec√≠an los modelos computerizados.

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Por otra parte, los estudios de este tipo a√ļn son muy preliminares. De hecho solo existe uno similar en el que se estudi√≥ el remanente estelar de Casiopea A. Cabe la posibilidad de que, con el tiempo, se descubra que otros restos de supernovas son muy abundantes en f√≥sforo. De momento, las cosas no pintan muy bien para la vida en el cosmos. [v√≠a Phys.org]