Estamos hechos de estrellas. El título de la canción de Moby nunca había venido tan a cuento. Sobre estas líneas tenéis una tabla periódica muy particular. Asocia cada uno de los elementos químicos que componen la materia (incluidos nosotros) al acontecimiento cósmico del que proceden.

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El gráfico es obra de la astrónoma Jennifer Johnson y categoriza los elementos químicos del Sistema Solar en seis grandes categorías:

AZUL: elementos nacidos durante el Big Bang

Una interpretación artística de la explosión que dio origen al universo. Imagen: YourTubeTheme

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Los astrofísicos calculan que en el Big Bang hubo un lapso de alrededor de tres minutos denominado nucleosíntesis primordial durante el que la temperatura bajo lo suficiente como para no poder mantener las reacciones de fusión nuclear. En este corto periodo se formaron la mayoría de elementos ligeros (con poco peso atómico) del universo, como el hidrógeno, el helio o sus correspondientes isótopos. Teniendo en cuenta que el cuerpo humano es en su mayor parte agua y que las moléculas de agua contienen hidrógeno, estamos hechos de una sustancia que nació con el propio universo.

NARANJA: elementos provenientes de la fusión de estrellas de neutrones.

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Una estrella de neutrones es lo que queda tras el colapso y posterior explosi√≥n en forma de supernova de una estrella supergigante. Este tipo de estrellas contiene 1,5 veces m√°s masa que el Sol (o 500.000 veces m√°s que la Tierra), pero comprimida en un tama√Īo min√ļsculo que puede ser de tan solo 20 kil√≥metros de di√°metro. En las rar√≠simas ocasiones en las que dos de estas estrellas chocan se desencadena uno de los fen√≥menos m√°s violentos del universo. Una explosi√≥n que genera letales brotes cortos de rayos gamma, pero tambi√©n elementos pesados muy √ļtiles como el polonio, el rad√≥n o el uranio.

AMARILLO: Elementos surgidos de la muerte de estrellas de baja masa

Recreación del sistema binario Sirio A y B. Imagen: NASA, ESA y G. Bacon

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Cuando una estrella de masa menor a 9 o 10 masas solares agota por completo su combustible nuclear se convierte en un tipo de estrella fr√≠a degradada a la que conocemos como enana blanca. A falta de hidr√≥geno, comienza a fusionar helio y a generar carbono y ox√≠geno como elementos residuales. Somos formas de vida basadas en el carbono, pero a veces se nos olvida que ese carbono procede de la degradaci√≥n de las estrellas m√°s peque√Īas. Tambi√©n generan nitr√≥geno, litio, bario o estroncio entre otros.

ROSA: elementos nacidos por fisión de rayos cósmicos

Simulación del imacto de una partícula sobrecargada sobre nuestra atmósfera. Imagen: Dinoj

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Un rayo c√≥smico es una part√≠cula subat√≥mica de alta energ√≠a que se mueve por el espacio a velocidades cercanas a las de la luz. Ahora bien, ¬Ņqu√© ocurre cuando una de estas part√≠culas colisiona con un objeto? Pues que se genera una forma natural de fisi√≥n nuclear llamada espalaci√≥n de rayos c√≥smicos. Sucede en el espacio exterior, pero tambi√©n en las capas altas de nuestra atm√≥sfera, y es el origen de un pu√Īado de elementos como el berilio, el litio o el boro. De la energ√≠a de un rayo c√≥smico al elemento que da energ√≠a a nuestras bater√≠as. No tiene m√°s relaci√≥n que la po√©tica, pero es bonito.

VERDE: elementos provenientes del ciclo de estrellas masivas

Imagen: representaci√≥n art√≠stica de la estrella amarilla gigante HR 5171 y su segunda estrella acompa√Īante

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Fluor, neón, sodio, aluminio, fósforo... todos estos elementos se crean y diseminan en el interior de las estrellas más grandes. A medida que estas estrellas supermasivas agotan su combustible principal, que es el hidrógeno, van quemando otros elementos (helio, carbono, oxígeno...) y generando reacciones exotérmicas que dan lugar a elementos cada vez más pesados. El proceso de estas reacciones está explicado con maestría en esta página de la Universidad Autónoma de México.

CIAN: elementos provenientes de supernovas

Restos de la supernova originada en Kepler SN1604. Foto: NASA / ESA / JHU / R.Sankrit & W.Blair

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Originalmente, el término supernova se refiere a la explosión de las capas externas de una enana blanca. Se trata de un fenómeno que puede aumentar hasta 100.000 veces la luminosidad de la estrella y que puede llegar a ser visible durante meses. Este tipo de explosiones generan elementos muy valiosos como titanio, níquel, cobalto, hierro o cobre. [vía Jennifer Johnson en Twitter]