Encuentran la evidencia más temprana de vida en rocas de Australia de hace 3.500 millones de años

Imagen: Pixabay

En un estudio publicado en Geology, un grupo de investigadores ha confirmado el hallazgo de restos microbianos excepcionalmente conservados en algunas de las rocas más antiguas de la Tierra en Australia Occidental. El descubrimiento es un gran avance que ofrece pistas sobre cómo se originó la vida en la Tierra.

Al parecer, en las antiguas formaciones de microbios fosilizados llamados estromatolitos, los cuales se encuentran en el sitio fósil de la Formación Dresser de la región de Pilbara, los científicos finalmente han detectado rastros de materia orgánica de hace 3.500 millones de años. Según ha explicado el geólogo Raphael Baumgartner de la Universidad de Nueva Gales del Sur:

Este es un descubrimiento emocionante: por primera vez, podemos mostrar al mundo que estos estromatolitos son evidencia definitiva de la vida más temprana en la Tierra.

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Baumgartner y su equipo analizaron muestras de núcleos previamente perforados desde el subsuelo profundo, debajo de donde las rocas podrían haber sido afectadas por el clima. Esto significa que dichas muestras se conservaron mucho mejor que las de la superficie. En su artículo, el equipo cuenta que la preservación era “excepcional”.

Imagen: Baumgartner et al., Geology, 2019

Los investigadores analizaron las muestras en rodajas finas utilizando múltiples técnicas. El trabajó acabó confirmando que los estromatolitos están compuestos principalmente por un mineral llamado pirita, plagado de poros nanoscópicos. Y en la pirita hay inclusiones de material orgánico que contiene nitrógeno, así como hebras y filamentos de materia orgánica que se parecen mucho a los restos de biofilms formadas por colonias de microbios. Según Baumgartner:

La materia orgánica que encontramos conservada dentro de la pirita de los estromatolitos es emocionante: estamos viendo filamentos y hebras coherentes excepcionalmente conservadas que son restos de biofilms microbianos. Me sorprendió bastante, nunca esperábamos encontrar este nivel de evidencia antes de comenzar este proyecto.

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Cuentan los investigadores que los estromatolitos no son solo pistas de cómo se formó la vida, sino también dónde podría existir vida en Marte. Como explica Baumgartner, “comprender dónde podría haber surgido la vida es realmente importante para comprender nuestra ascendencia. A partir de ahí, podría ayudarnos a entender dónde más podría haber ocurrido la vida, por ejemplo, dónde se inició en otros planetas”. [Geology via Cnet]

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Miguel Jorge

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