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¿Es realmente peligroso limpiarte los oídos con bastoncillos de algodón?

Foto: Matt Rourke (AP

Una historia de terror de la vida real que ha recibido una atención renovada de los medios esta semana seguramente te hará pensar dos veces antes de sacarte la cera de los oídos. Una mujer australiana dice que desarrolló una infección potencialmente mortal que se comió partes de su cráneo después de años de frotarse las orejas con algodón. Sin embargo, ¿cuál es la probabilidad de ese escenario y qué peligro tienen realmente los hisopos de algodón para nuestros oídos?

Lo primero es lo primero, no hay una buena razón para pegar hisopos de algodón en tus oídos, como todos los productos actuales te recuerdan. “¡Oh, pero qué pasa con mi gigantesco montículo de cerumen!?”, podrías argumentar. Bueno, la colección de células de la piel, el aceite y el vello de nuestros oídos que llamamos cera para los oídos es realmente bueno para nosotros. Ayuda a lubricar e impermeabilizar la piel a lo largo del canal auditivo, al tiempo que evita que ciertas bacterias crezcan demasiado.

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Más importante aún, nuestros oídos empujan lentamente el cerumen mientras se acumula, ayudado por el movimiento de nuestra mandíbula. En otras palabras, el oído ya se autolimpia.

Por supuesto, a veces las personas pueden tener un exceso de cerumen, lo que puede contribuir a la pérdida de audición si no desaparece por sí solo y no se trata. Sin embargo, si estás lidiando con eso, debes consultar a tu médico para obtener ayuda y no tratar de excavar por ti mismo. Afortunadamente, hay muchos tratamientos para el exceso de cerumen, ninguno de los cuales involucra hisopos de algodón.

Sin embargo, muchas personas aún ignoran este consejo, incluida la mujer de 39 años que detalló su historia en mayo pasado en una revista australiana.

Según su historia, la mujer identificada solo como Jasmine solía limpiarse las orejas con hisopos de algodón (o bastoncillos de algodón, como los llama) todas las noches. Durante años, también se había enfrentado a la pérdida de audición y un ruido extraño ocasional en su oído izquierdo. Luego comenzó a experimentar dolores de oído, lo que provocó una visita al médico y finalmente condujo al descubrimiento de una infección severa detrás de la oreja izquierda, una que había erosionado constantemente el hueso que la rodeaba durante cinco años.

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Resultó que, sorprendentemente, las [fibras] de mis bastoncillos de algodón habían logrado alojarse en mi oído, infectarse”, escribió Jasmine.

La historia de Jasmine es inquietantemente similar a un caso reportado por médicos del Reino Unido en marzo. En ese caso, un hombre de 31 años desarrolló una infección a lo largo del revestimiento de su cerebro que causó síntomas neurológicos, incluidas convulsiones. Al rastrear su terrible experiencia hasta el comienzo, sus médicos determinaron que la infección comenzó en su oído izquierdo años antes, causada por la punta aún intacta de un hisopo de algodón atrapado en su oído. El hombre del Reino Unido tuvo la suerte de recuperarse completamente después de la extirpación quirúrgica del tejido del cráneo infectado y la intensa terapia con antibióticos. Sin embargo, Jasmine sigue teniendo algo de pérdida auditiva un año después de su tratamiento exitoso.

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Ambos casos son absolutamente terroríficos. Pero también son el peor de los casos cuando se trata de lastimarse con los bastoncillos de algodón. Mucho más comunes son los incidentes en los que estos hisopos dañan o incluso perforan el tímpano, la membrana delgada que separa nuestro oído externo del oído medio interno. Si bien incluso un tímpano roto puede sanar por sí solo, las lesiones más graves pueden causar cierto grado de pérdida auditiva permanente.

No está claro con qué frecuencia son más mundanos, sobre todo si todavía ocurren accidentes graves. Pero se cree que los niños corren un mayor riesgo. Y un estudio de 2017 encontró que más de 260.000 niños estadounidenses habían sido enviados a la sala de emergencias entre 1990 y 2010 con una lesión en el oído causada por un hisopo de algodón. Eso hace un promedio de 12.000 casos de este tipo anualmente, suponiendo que la tendencia se haya mantenido estable. El coste real, incluidos los adultos, es probablemente mayor.

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Ahora trato de advertir a todos sobre los peligros del mal uso de los bastoncillos de algodón”, escribió Jasmine. “Nuestros oídos son partes tan delicadas y sensibles de nuestro cuerpo y deben tratarse con cuidado”. 

Lo más probable es que seguramente no pudras tu cerebro de adentro hacia afuera frotando tus orejas con algodón. Pero no te estás haciendo ningún favor, y definitivamente estás jugando con tu audición. Así que escucha a los expertos y deja de meterte cosas en el oído.

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