Este domingo 28 de junio SpaceX volverá a intentar aterrizar el cohete Falcon 9 en una barcaza, lo que supondría un enorme avance en la tecnología dedicada a los viajes espaciales. Será su tercer intento, pero Elon Musk no se rinde, y así es como piensa lograrlo.

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Antes de comenzar a entender cómo lo harán, es importante saber por qué intentar aterrizar un cohete es tan importante.

Durante décadas la NASA lanzó sus transbordadores al espacio y cada viaje suponía un costo enorme, tanto así que el gobierno de los Estados Unidos terminó cancelando el programa espacial, y hoy en día pagan a Rusia para llevar a sus astronautas a la Estación Espacial Internacional, y a empresas como SpaceX para llevar suministros al espacio.

Esto se debe principalmente a que, aunque los transbordadores regresaban a Tierra y aterrizaban como si fueran un avi√≥n, los cohetes propulsores que los llevaban al espacio se descartaban despu√©s de cada viaje. SpaceX compara esto con las aerol√≠neas: ‚Äúimaginen que un avi√≥n se descartara despu√©s de un √ļnico viaje de Los √Āngeles a New York‚ÄĚ, y ciertamente no ser√≠a nada rentable.

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Aunque los cohetes de esos viejos transbordadores se volvían a usar, no podían hacerlo sino después de un largo y costoso proceso de recuperación del mar en el que caían, y luego reparación (dado que el agua marina corroe el metal) y preparación para un nuevo viaje. En serio, esto es algo realmente costoso.

Por eso el empe√Īo de Musk y SpaceX en aterrizar estos propulsores, para que regresen a Tierra sanos y salvos y puedan ser utilizados con facilidad en un nuevo viaje; el gasto ser√≠a m√≠nimo.

El problema es que hasta ahora han fallado dos veces en sus intentos de aterrizar el Falcon 9 en una barcaza. La m√°s reciente fue en abril, y esa vez estuvieron muy cerca. Debajo puedes ver el v√≠deo con la maniobra completa del √ļltimo intento de aterrizaje del Falcon 9. No se hab√≠a publicado hasta ahora al completo y es impresionante. Te da una idea de lo cerca que estuvo de conseguirlo - y de lo complejo que es lograr algo as√≠:

Seg√ļn explica SpaceX, han aprendido mucho de ambos intentos en aterrizar al Falcon 9, sobre todo al entender por qu√© no han tenido √©xito. En el primer intento que se llev√≥ a cabo el pasado mes de enero no incluyeron el suficiente fluido hidr√°ulico que es utilizado para controlar y maniobrar al cohete mientras desciende. Mientras en el segundo intento una de las v√°lvulas encargada de controlar los propulsores del cohete no respondi√≥ a las √≥rdenes por apenas pocos segundos. Han tomado previsiones para que nada de esto vuelva a suceder.

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Como explica SpaceX, el proceso de aterrizaje de la Falcon 9 se basa en los siguientes componentes con los que cuenta el cohete:

‚ÄúNuestro cohete posee unas peque√Īas alas plegables resistentes al calor que son necesarias para maniobrar mientras desciende a m√°s de 300 kil√≥metros por hora desde la frontera con el espacio, atravesando la atm√≥sfera terrestre. Tambi√©n cuenta con propulsores de gas fr√≠o que lo giran y posicionan cuando comienza su viaje de regreso y, finalmente, cuenta con unas patas de aterrizaje bastante livianas pero resistentes, hechas de fibra de carbono, las cuales se despliegan cuando est√° cerca de hacer contacto con la superficie de la barcaza.‚ÄĚ

Todo esto es necesario para realizar las maniobras que le permitirán al cohete aterrizar sano y salvo, las cuales se explican a la perfección en este gráfico:

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El Falcon 9 además usará sus propulsores de forma pausada y repetida para disminuir su velocidad a medida que desciende, y al final solamente usará uno de sus propulsores para realizar la maniobra final de aterrizaje, como explica el mismo Musk en una genial conversación sobre cohetes con el desarrollador de videojuegos John Carmack:

Lograr este aterrizaje será un hito importantísimo para los viajes espaciales, que permitirá ahorrar millones de dólares tanto a SpaceX como a cualquier industria o gobierno que que siga sus pasos en implementar cohetes verdaderamente reutilizables en sus programas espaciales. Veremos si a la cuarta va la vencida. [vía SpaceX]

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