Image: Kelly Thomas (University of Louisville)

Un accidente en la carretera dej√≥ a Kelly Thomas paralizada de cintura para abajo en 2014. Ten√≠a 19 a√Īos y los m√©dicos le dijeron que nunca volver√≠a a caminar. Ella es una de los dos pacientes que se han sometido a un nuevo tratamiento que podr√≠a cambiar la vida de miles de personas.

Antes del accidente, Thomas, natural de Florida, corr√≠a en rodeos, jugaba al f√ļtbol y trabajaba en la granja de su familia. Tras la noticia que la postraba para el resto de su vida a una silla, la joven comenz√≥ a buscar soluciones.

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Así llegó hasta una noticia donde se informaba de una técnica médica innovadora desarrollada por investigadores del Centro de Investigación de Lesiones de la Médula Espinal de Kentucky de la Universidad de Louisville.

El tratamiento consistía en un implante que proporciona estimulación eléctrica directamente a la médula espinal, junto con una gran cantidad de capacitación donde los investigadores ayudan a los pacientes a realizar los movimientos de ponerse de pie y caminar de nuevo.

En el mes de febrero de este a√Īo ocurri√≥ el milagro. Thomas recuerda perfectamente el momento. La entrenadora que se hab√≠a deslizado por el piso ayud√°ndola a mover las piernas y colocar los pies mientras usaba un andador, se detuvo y se puso de pie. ‚Äú¬ŅQu√© haces?‚ÄĚ Pregunt√≥ Thomas alarmada.

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‚ÄúLo est√°s haciendo t√ļ misma‚ÄĚ, le dijo la entrenadora, Rebekah Morton. ‚ÄúYa no me necesitas‚ÄĚ. Thomas vacil√≥, y luego dio un paso por su cuenta. Luego otro, y otro, y as√≠ hasta que se qued√≥ congelada al percatarse de lo que estaba ocurriendo. ‚Äú¬ŅEstoy caminando? ¬ŅEs eso lo que acaba de pasar?‚ÄĚ Tal y como explica en un v√≠deo publicado por la Universidad de Louisville:

Mi labio comenz√≥ a temblar, y mi cara se puso caliente, y mis ojos se llenaron de l√°grimas, y yo estaba como, ‚ÄėDios m√≠o, esto acaba de pasar‚Äô.

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Thomas, ahora de 23 a√Īos, es una de las dos personas con lesiones en la m√©dula espinal que est√° caminando sin ayuda gracias a la terapia combinada experimental. Seg√ļn David Darrow, neurocirujano residente en la Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota:

La historia de la investigaci√≥n de lesiones de la m√©dula espinal es que tenemos 50 a√Īos o m√°s de ensayos esencialmente fallidos, sin hallazgos positivos. Esta es una especie de nueva era.

Lo cierto es que existen ensayos previos con este tratamiento. Pero en esta √ļltima ronda de experimentos, dos de los cuatro pacientes que recibieron los implantes y el entrenamiento recuperaron la capacidad de caminar, la primera vez que este tratamiento lo hac√≠a posible.¬†

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Un estudio que describe los resultados se publicó esta semana en el New England Journal of Medicine. En el mismo se indica que más del millón de personas de Estados Unidos que están paralizados con lesiones en la médula espinal pueden recuperar parte de esa función que se cree que se perdió para siempre.

Image: Marquis y Thomas (University of Louisville)

Thomas fue uno de los dos pacientes que recuperaron la capacidad de caminar. El otro, Jeff Marquis, hab√≠a sufrido una lesi√≥n en la m√©dula espinal a√ļn m√°s grave por un accidente de bicicleta que lo dej√≥ paralizado desde el cuello hacia abajo.

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Los investigadores han estado trabajando en este tratamiento durante a√Īos. En total, al menos 14 pacientes han recibido alg√ļn tipo de entrenamiento e implante epidural. En todos los casos, los pacientes recuperaron al menos cierta capacidad para mover de forma independiente las partes de su cuerpo que antes no ten√≠an control.

Los investigadores eligieron a los cuatro participantes para este estudio más reciente porque tuvieron lesiones similares a otros cuatro pacientes anteriores, cuyos resultados se describieron en un estudio de 2014. El equipo ha aprendido de cada experimento cómo implementar mejor su tratamiento en el futuro.

Cuentan en el estudio que no es solo la estimulación la que desencadena el cambio. La médula espinal es básicamente el conducto de información entre el cerebro y el resto del cuerpo. El cerebro proporciona el impulso de caminar, mientras que el cuerpo crea la sensación del suelo debajo de los pies.

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Image: University of Louisville

Las lesiones de la m√©dula espinal parecen impedir esta comunicaci√≥n. Sin embargo, la estimulaci√≥n el√©ctrica ayuda a la m√©dula espinal a organizar y coordinar este proceso, lo que le permite caminar nuevamente. Seg√ļn el equipo:

Es una cuestión de entrenamiento. Uno de los grandes hallazgos es que sabemos que la médula espinal tiene la capacidad de volver a aprender. Es muy plástica, siempre que la entrenes y le proporciones la información correcta.

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Tanto Thomas como Marquis tuvieron lesiones severas, pero ambos tenían algo de sensibilidad en sus cuerpos inferiores; no podían moverse, pero podían sentir ciertas formas de contacto.

Thomas ha explicado a la CNN que con el dispositivo de estimulaci√≥n el√©ctrica ha recuperado la funci√≥n sexual y un poco de control de la vejiga, pero todav√≠a quiere m√°s: quiere poder subirse a su caballo alg√ļn d√≠a, ‚Äúy entonces s√≠ aceptar√© que estoy curada‚ÄĚ, dec√≠a.

Hoy, la esperanza es un poco más grande que ayer para miles de personas. A medida que estas técnicas comiencen a probarse en más lugares y en más pacientes, la demanda impulsará la tecnología para que se mejore y se adapte a la intervención. [The Washington Post, CNN, New England Journal of Medicine]