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Hay un pequeño número de personas en el mundo que son incapaces de contar ovejas en su mente

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Phillip Capper/CC BY 2.0 (Other)

Descrita por primera vez en el siglo XIX, existe una condición inusual de la que solo existen unos pocos estudios publicados. Se trata de la incapacidad de evocar una imagen mental de algo de la memoria, ya sea la cara de un ser querido o, por ejemplo, contar un rebaño de ovejas mientras tratan de dormir.

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Hablamos de lo que se conoce como afantasia, termino que se definió en 2015, y del que poco después habló Niel Kenmuir contando su experiencia con la condición. Kenmuir explicó a la BBC que sabía que era diferente desde una edad temprana:

No podía ver ninguna oveja saltando vallas, no había nada que contar.

Poco después, el New York Times se hacía eco de la afantasia cuando entrevistó a Serena Puang, quien describió una experiencia infantil similar: “Nunca vi nada, solo negro. He estado contando en silencio en la oscuridad durante años”.

Cuentan los investigadores que, contrario a lo que se pueda pensar, la afantasia no afecta a la creatividad o la imaginación de una persona, y solo algunos informan problemas con su memoria visual. De hecho, la mayoría de personas investigadas con la condición tienen vidas totalmente funcionales y normales.

Ahora, un último estudio confirma que todas estas personas pueden describir y reconocer cómo son las caras y los lugares, lo que sugiere que su imaginación verbal y memoria espacial aún están muy intactas.

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Imagen: Pixabay (Other)

Para llegar a esta conclusión llevaron a cabo un experimento con 103 participantes con y sin afantasia. A todos se les mostró fotografías de tres salas de estar y se les pidió que las dibujaran en papel, una vez mientras miraban la foto y otra de memoria. Posteriormente, los dibujos fueron revisados por 2.795 evaluadores online para los detalles espaciales y del objeto. Según los autores:

Es importante destacar que no observamos diferencias significativas entre los participantes de control y afantasicos cuando dibujan directamente de una imagen, lo que indica que estas diferencias son específicas de la memoria y no están impulsadas por diferencias en el esfuerzo, la capacidad de dibujo o el procesamiento perceptivo.

De hecho, los participantes con la condición informaron tener la misma confianza en sus habilidades artísticas en comparación con los controles, y muchos tenían experiencia con clases de arte y carreras basadas en el arte.

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Luego, cuando la imagen estuvo disponible como referencia, los dos grupos obtuvieron la misma puntuación. Pero cuando se les pidió que recordaran la escena sin una indicación, las personas con afantasia tuvieron más dificultades para dibujar la habitación. 

Los 61 participantes con afantasia recordaron significativamente menos detalles visuales y sus dibujos contenían menos color y más palabras, sin embargo, mostraron tanta precisión espacial como los 52 participantes de control, colocando objetos en sus ubicaciones correctas con su tamaño correcto. Según el estudio:

Una posible explicación podría ser que debido a que los afantasicos tienen problemas con esta tarea, se basan en otras estrategias como la codificación verbal del espacio. Sus representaciones verbales y otras estrategias compensatorias en realidad podrían ayudarlos a evitar falsos recuerdos.

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De esta forma, los resultados del trabajo sugieren que las personas con afantasia carecen de imágenes visuales pero tienen una memoria espacial intacta desconectada del ojo de la mente.

Estos individuos tienen una experiencia mental única que puede proporcionar conocimientos esenciales sobre la naturaleza de las imágenes, la memoria y la percepción. Los dibujos proporcionados por los participantes revelan una historia compleja y matizada que muestra una memoria de objetos deteriorada, pero una memoria verbal y espacial intacta durante el recuerdo de imágenes de escenas del mundo real”, zanjan los autores. [Cortex via ScienceAlert]

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