Image: Imperial County

Un géiser de lodo como los que hay en Yellowstone no parece a priori la mayor de las amenazas, pero este en concreto se ha convertido en un quebradero de cabeza cada vez más grave. El surtidor se desplaza siguiendo la famosa falla de San Andreas, y hasta ahora todos los intentos por pararlo han fracasado.

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El g√©iser Niland, que es como se llama esta formaci√≥n natural, comenz√≥ a manar en 1953 y se mantuvo estable durante d√©cadas, pero hace alrededor de 11 a√Īos algo cambi√≥. El surtidor comenz√≥ a desplazarse por el suelo. Al principio lo hac√≠a lentamente, pero en los √ļltimos meses ha acelerado a un ritmo alarmante. En unos pocos meses avanz√≥ m√°s de 18 metros. Luego, en un evento repentino, se desplaz√≥ otros 18 metros en apenas un d√≠a, siempre siguiendo la misma direcci√≥n sobre la falla de San Andreas. En total ya se ha desplazado 73 metros.

Por fortuna, el g√©iser no apareci√≥ en ninguna zona habitada, pero en sus inmediaciones hay una v√≠a de ferrocarril, un oleoducto y una l√≠nea de telecomunicaciones de fibra √≥ptica. Todas esas instalaciones est√°n ahora en peligro de sufrir da√Īos estructurales si el manantial sigue su trayectoria actual. En su avance, el g√©iser deja una estela de terreno h√ļmedo e inestable de alrededor de 12 metros de ancho, suficiente como para debilitar los cimientos de cualquier estructura.

La peor parte es que ninguna de las iniciativas que las autoridades del condado han tomado para detener el surtidor ha tenido √©xito. Se ha drenado el agua de la zona solo para ver como se volv√≠a a llenar. Se han arrojado piedras al surtidor con la idea de cegarlo sin ning√ļn resultado. La Union Pacific Railroad, que es la empresa que gestiona la v√≠a de tren pr√≥xima al surtidor incluso construy√≥ un muro soterrado de hormig√≥n reforzado para desviar el curso del manantial. Ni siquiera eso ha servido, y las autoridades del condado han decretado una situaci√≥n de emergencia para esa zona en un reciente comunicado.

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Photo: Imperial County

El géiser es un fenómeno geotérmico asociado a la actividad sísmica subterránea tan habitual en esta zona de California. A priori no significa que la famosa falla de San Andreas se haya vuelto más inestable o que vaya a haber un terremoto. Tampoco implica un peligro inmediato para las personas. Su lodo no es especialmente caliente (unos 27 grados Celsius) y los gases de sulfuro de hidrógeno que desprende solo ofrecen un pestilente olor a huevos podridos. De momento los principales afectados son las empresas de las líneas cercanas, que probablemente se vean obligadas a construir un puente donde antes no hacía falta ninguno.

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Si el géiser continua su camino podría llegar a afectar la ruta estatal 111. Las autoridades se toman el problema con filosofía y asumen que, si eso llega a pasar, habrá que desviar el tráfico mientras se buscan soluciones más permanentes. [Imperial County vía Science Alert]