El Gran Valle del Rift, en Kenia, no se llama as√≠ por capricho de alg√ļn explorador. Sus 4.830 kil√≥metros marcan el punto donde √Āfrica se resquebraja. Una enorme grieta aparecida recientemente en el sur del pa√≠s es el recordatorio m√°s reciente de c√≥mo ser√° el continente dentro de millones de a√Īos.

La grieta apareci√≥ la semana pasada en el suroeste de Kenia y parti√≥ en dos la autopista Nairobi-Narok. A d√≠a de hoy la grieta a√ļn sigue creciendo, acompa√Īada de peque√Īos movimientos s√≠smicos.

No hay que temer que la grieta llegue hasta el mar y separe el continente en dos. Al menos no todav√≠a. Los procesos geol√≥gicos son exasperantemente lentos desde el punto de vista humano. A√ļn tendr√°n que pasar alrededor de 10 millones de a√Īos para que veamos el continente con una enorme isla alargada a su derecha formada por partes de Etiop√≠a, Somalia y el caracter√≠stico cuerno de √Āfrica.

La corteza terrestre est√° separada en grandes ‚Äúislas‚ÄĚ de roca perfectamente pegadas unas a otras que flotan sobre el magma del manto m√°s abajo. Aunque no lo percibamos, estos fragmentos se mueven continuamente y son responsables del movimiento de los continentes. Hace unos 138 millones de a√Īos fueron los movimientos de las placas los que separaron el gran continente de Pangea en los que hoy conocemos.

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Los movimientos entre las placas pueden ser de varios tipos. En el Gran Valle del Rift, lo que est√° ocurriendo es que dos de los fragmentos de este puzzle planetario: la placa Nubia y la peque√Īa placa Somal√≠ se est√°n separando poco a poco. Entre las dos, justo en el Rift, el grosor de la corteza ya es lo bastante fino como para que se produzcan roturas del terreno acompa√Īadas de se√≠smos y actividad volc√°nica. De nuevo, no es que el Rift se haya convertido en Mordor. Este tipo de procesos llevan millones de a√Īos, pero en esta regi√≥n son particularmente intensos.

La grieta de este valle africano no es igual en toda su longitud. Comenz√≥ al norte hace unos 30 millones de a√Īos y se extiende hacia el sur a un ritmo de 2,5 a 5cm al a√Īo. Eso significa que en el sur la actividad geol√≥gica es diferente y m√°s tranquila que al norte, donde la litosfera se a debilitado m√°s y los procesos volc√°nicos y s√≠smicos son frecuentes. Si hoy en d√≠a la grieta del Rift es importante para nosotros es porque estamos ente el laboratorio perfecto para estudiar c√≥mo se comportan las placas tect√≥nicas que dan forma a la superficie de nuestro planeta. [The Conversation v√≠a Quartz]