Circulas tranquilamente por la autopista. De repente, todos los vehículos de delante reducen velocidad y se detienen casi por completo. Cuando por fin recuperas el ritmo, buscas con la mirada el accidente que ha originado el problema. Nunca lo encontrarás. Acabas de pasar por un atasco fantasma.

Los atascos fantasma son uno de los fenómenos más irritantes de viajar en automóvil. Nos hacen perder tiempo cuando se supone que las condiciones de la vía son buenas, y encima nos dejan ese mal sabor de no saber nunca qué diablos pasó para que la circulación se detenga de esa manera.

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Lo que ocurre se resume perfectamente en el GIF que abre este post y tiene que ver con nuestra propia manera de conducir. Los seres humanos tendemos a distraernos con facilidad, y nuestro tiempo de reacción no es el ideal.

Todo comienza cuando una persona frena en la vía por el motivo que sea (se le ha echado otro coche encima, estaba mirando el móvil, o ha visto una vaca en el arcén) y la persona que va tras ella iba demasiado cerca o no reacciona a tiempo. Es muy probable que este segundo conductor frene en exceso por la sorpresa, iniciando una cadena de coches frenando cuyos tiempos de reacción se suman hasta llegar incluso a parar el tráfico. No hace falta que haya intersecciones, ni semáforos u otros elementos que bloqueen la vía.

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Los estudios aseguran que el atasco fantasma se seguir√≠a produciendo en una √ļnica v√≠a con un solo carril en un solo sentido. Es nuestra naturaleza. Para m√°s inri, un atasco fantasma en un sentido termina provocando un atasco fantasmas en el otro porque los conductores se distraen mirando el carril contrario y pensando la suerte que tienen de no estar en ese atasco.

El v√≠deo sobre estas l√≠neas explica perfectamente c√≥mo se producen los atascos fantasma. Si a√ļn no te crees que esto ocurra, solo tienes que entrar en este simulador que permite ajustar las condiciones del tr√°fico como la densidad de veh√≠culos por carril o la velocidad. Simula perfectamente el comportamiento de los conductores en el tr√°fico y es la mejor prueba de que, tarde o temprano, acaba llegando el atasco.

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¬ŅHay alguna soluci√≥n a este tipo de embotellamientos absurdos? S√≠. En condiciones ideales (que todos los conductores aceleren y deceleren al un√≠sono), los atascos no se producir√≠an, pero esto es imposible en un escenario realista. Para minimizar los atascos fantasma en el mundo real solo hay que hacer dos cosas:

  • Adelantar lo m√≠nimo imprescindible: en otras palabras, no hacerlo a lo loco o porque el otro carril tenga menos tr√°fico y nos parezca que vamos a ir mejor. Los cambios de carril imprevistos suelen obligar a frenar a los conductores de atr√°s.
  • Respetar la distancia de seguridad: los incrementos en la frenada de los coches de atr√°s se deben a que los conductores van demasiado cerca unos de otros. Si se respetara la distancia el impacto ser√≠a mucho menor.

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Como puede verse, en un escenario realista probablemente también sea imposible. Hay pocos conductores a los que no les tiente el carril de al lado si va más vacío. [Más información Traffic Simulation y CGP Grey]