Una ilustración muestra a BepiColombo llegando a Mercurio.
Ilustración: Nave espacial: ESA/ATG medialab; Mercurio: NASA/JPL

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) y la Agencia Japonesa de la Exploración Espacial (JAXA) el viernes le desearon buen viaje a BepiColombo, una nueva misión cuyo objetivo es explorar los misterios del planeta Mercurio. La nave, que está compuesta por dos sondas para examinar el planeta y su campo magnético, tardará un poco en llegar a Mercurio, sin embargo.

BepiColombo pasar√° por la Tierra una vez, por Venus dos veces y por Mercurio seis veces antes de llegar a la orientaci√≥n exacta para realizar sus tareas. Esto significa que la nave tardar√° poco m√°s de siete a√Īos en llegar a su destino. BepiColombo ha sido nombrada tal cual en homenaje al matem√°tico e ingeniero italiano Giuseppe ‚ÄúBepi‚ÄĚ Colombo. Ser√° la tercera nave especial en explorar Mercurio.

Colombo fue invitado a colaborar con la NASA en la misi√≥n Mariner 10 en los a√Īos 70 para explorar Venus y Mercurio. El cient√≠fico sugiri√≥ que se podr√≠a pasar por otros planetas para reducir la velocidad de la nave y as√≠ lograr entrar en la √≥rbita de Mercurio.

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Seg√ļn la ESA, la mayor√≠a del conocimiento que tenemos sobre Mercurio hoy en d√≠a fue obtenido en la misi√≥n Mariner 10, que se realiz√≥ gracias a la teor√≠a y las calculaciones de Colombo.

¬ŅPor qu√© se tarda tanto en llegar a Mercurio? En realidad, no se tarda tanto. La primera nave espacial en ir a Mercurio, la Mariner 10, logr√≥ llegar en menos de cinco meses. Lo dif√≠cil es parar cuando has llegado para poder entrar en la √≥rbita del planeta.

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De acuerdo con el New York Times, llegar a Mercurio es como correr cuesta abajo en una colina. BepiColombo necesita reducir su velocidad para poder entrar en la órbita del planeta en vez de simplemente pasar por al lado. La nave Mariner logró pasar al lado del planeta tres veces, pero nunca entró en la órbita.

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Cient√≠ficos esperan que las dos sondas les ayuden a obtener un mayor conocimiento sobre Mercurio, un planeta peque√Īo con un centro de hierro. El tama√Īo del planeta no llega al de la Luna, pero tiene un centro curiosamente grande. Los cient√≠ficos no entienden el porqu√© de esto, lo cual significa que todav√≠a no entienden c√≥mo se forman planetas en el sistema solar.

‚Äú¬ŅPor qu√© Mercurio?‚ÄĚ afirm√≥ Joana Oliveira, una cient√≠fica de la ESA. ‚ÄúEsa es la primera pregunta que deber√≠amos hacer. Mercurio es una peque√Īa pieza del rompecabezas que nos ayudar√° a entender la evoluci√≥n de nuestro sistema solar‚ÄĚ.

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Además, también se analizará si el viento solar dentro y fuera de Mercurio afecta la habitabilidad en otros exoplanetas.

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No obstante, no sabremos las respuestas a esas preguntas por mucho tiempo. BepiColombo no lograr√° orbitar alrededor de Mercurio hasta el a√Īo 2025.¬†

[New York Times y NPR]