Ilustración: Jim Cooke

Los empleados de Facebook suprimen rutinariamente las noticias de inter√©s para lectores conservadores de Estados Unidos en la secci√≥n de tendencias, seg√ļn un ex periodista que trabaj√≥ para el proyecto.

Esta persona dice que los trabajadores impidieron que historias sobre Mitt Romney, Rand Paul, el encuentro de la derecha en el CPAC y otros temas del conservadurismo aparecieran en la sección (altamente influyente) aunque hubieran sido una tendencia orgánica entre los usuarios del sitio.

Varios news curators, como se les conoc√≠a internamente, explicaron a Gizmodo que ellos tambi√©n ten√≠an instrucciones de ‚Äúinyectar‚ÄĚ artificialmente historias seleccionadas en el m√≥dulo de noticias Tendencias, aunque no fueron lo suficientemente populares como para justificar su inclusi√≥n ‚ÄĒo, en algunos casos, no fueran una tendencia en absoluto. Los antiguos ‚Äúcuradores‚ÄĚ, que trabajaban como aut√≥nomos, tambi√©n reconocieron que se les ped√≠a no incluir noticias sobre la propia Facebook en el m√≥dulo de tendencias.

En otras palabras, la secci√≥n de noticias de Facebook funciona como una sala de redacci√≥n tradicional: reflejando los prejuicios de sus trabajadores y los imperativos institucionales de la corporaci√≥n. La imposici√≥n de los valores editoriales humanos en las listas de temas que escupe un algoritmo no es para nada algo malo, pero entra en conflicto con lo que la compa√Ī√≠a dice sobre el m√≥dulo de tendencias: ‚ÄúLa secci√≥n Tendencias muestra una lista de temas que son muy populares en Facebook‚ÄĚ.

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Estas nuevas acusaciones salieron a la luz despu√©s de Gizmodo revelara detalles sobre el funcionamiento interno del equipo de Tendencias, un peque√Īo grupo de periodistas j√≥venes, educados en el Ivy League o en las principales universidades de la costa este de los Estados Unidos. Eran los encargados de filtrar las noticias del m√≥dulo en la parte superior derecha de Facebook. Los curadores tienen acceso a un r√°nking de temas de moda que brotan del algoritmo de Facebook, el que da prioridad a las historias que deben mostrarse a los usuarios en la secci√≥n de tendencias. Los curadores escriben los titulares y res√ļmenes de cada tema, e incluyen enlaces a los sitios de noticias. La secci√≥n, que se lanz√≥ en 2014, es uno de los lugares con m√°s visibilidad de Internet que ayuda a determinar las noticias que los usuarios ‚ÄĒ167 millones en los EE.UU.‚ÄĒ leer√°n en cada momento dado.

‚ÄúDependiendo de qui√©n estaba de turno, las cosas pod√≠an ser puestas en la lista negra o llegar a Tendencias‚ÄĚ, explica un antiguo news curator. Este individuo pidi√≥ permanecer en el anonimato por temor a las represalias de la empresa. El ex empleado es de derechas, uno entre pocos con tal ideolog√≠a dentro del equipo de Tendencias. ‚ÄúCuando entraba a trabajar descubr√≠a que el CPAC o Mitt Romney o Glenn Beck u otros temas conservadores con gran difusi√≥n no estaban en Tendencias, ya sea porque el curador no reconoc√≠a la noticia o porque ten√≠a alg√ļn tipo de sesgo en contra de Ted Cruz‚ÄĚ.

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El ex empleado estaba tan preocupado por el tema en aquel momento que mantuvo un registro de las omisiones; esta persona envi√≥ sus notas a Gizmodo. Entre los temas enterrados o suprimidos de la lista: el ex oficial del IRS (la Hacienda estadounidense) Lois Lerner, que fue acusado por los republicanos de examinar de manera inapropiada a los grupos conservadores; el gobernador de Wisconsin Scott Walker; el popular agregador de noticias de derechas Drudge Report; Chris Kyle, el ex SEAL de la Marina que fue asesinado en 2013; y el ex colaborador de Fox News Steven Crowder. ‚ÄúCreo que tuvo un efecto inhibidor para las noticias conservadoras‚ÄĚ, comenta el ex empleado.

Otro antiguo news curator se mostr√≥ de acuerdo con la idea de que hab√≠a una aversi√≥n hacia las fuentes de noticias de derechas. ‚ÄúHab√≠a indudablemente un sesgo. Trabaj√°bamos con subjetividad. S√≥lo depend√≠a de qui√©n fuera el curador y cu√°l fuera la hora del d√≠a‚ÄĚ, expres√≥ el ex empleado. ‚ÄúDe vez en cuando un Estado Rojo o fuente de noticias conservadora consegu√≠a llegar con su historia. Pero entonces ten√≠amos que salir a buscar la misma historia desde un medio m√°s neutro que no estuviera tan sesgado‚ÄĚ.

Si las historias cubiertas por los medios m√°s conservadores (como Breitbart, Washington Examiner y NewsMax) eran lo bastante populares como para ser recogidas por el algoritmo de Facebook, eran excluidas a menos que medios m√°s neutrales como el New York Times, la BBC y CNN cubriesen las mismas historias.

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Otros ex empleados entrevistados por Gizmodo negaron haber borrado conscientemente las noticias conservadoras y no fue posible determinar si los temas o las fuentes de noticias de izquierdas fueron suprimidas de manera similar. El curador de derechas describi√≥ las omisiones en funci√≥n del juicio de sus compa√Īeros; no hay pruebas de que la direcci√≥n de Facebook lo solicitara o fuera consciente de cualquier sesgo pol√≠tico en este trabajo.

Sin embargo, los jefes del equipo de Tendencias instruyeron expl√≠citamente a los news curators para manipular el m√≥dulo de una manera artificial en otro sentido. Si los usuarios no estaban leyendo las historias que el equipo de gesti√≥n consideraba importante ‚ÄĒexplican varios ex trabajadores‚ÄĒ, los curadores deb√≠an ponerlas igual en el m√≥dulo de Tendencias. Varios ex curadores describen el uso de algo que llamaban ‚Äúherramienta de inyecci√≥n‚ÄĚ para impulsar en el m√≥dulo los temas que no estaban siendo compartidos o comentados de manera org√°nica como para justificar la inclusi√≥n (es decir, poner los titulares frente a miles de lectores en vez de permitir que las historias salgan a flota por sus propios medios). En algunos casos, despu√©s de que se inyectara un tema, √©ste se convirti√≥ en la noticia n√ļmero uno de las tendencias de Facebook.

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‚ÄúNos dijeron que si ve√≠amos algo, una noticia que estuviera en la portada de diez sitios como la CNN, el New York Times y la BBC, entonces pod√≠amos inyectar el tema en la lista‚ÄĚ, explica un ex curador. ‚ÄúSi parec√≠a que hab√≠a suficientes sitios de noticias que cubriesen la historia, pod√≠amos inyectarla aunque no fuese una tendencia natural‚ÄĚ. A veces se inyectaban noticias de √ļltima hora que no alcanzaban una masa cr√≠tica de compartidos en Facebook con la suficiente rapidez para ser considerada tendencia por el algoritmo. Los ex empleados citaron la desaparici√≥n del vuelo MH370 de Malaysia Airlines y los ataques de Charlie Hebdo en Par√≠s como dos casos en los que las historias que no eran tendencia fueron forzadas en el m√≥dulo. Facebook ha tenido dificultades para competir con Twitter cuando se trata de entregar noticias en tiempo real a los usuarios; la herramienta de inyecci√≥n pudo haber sido dise√Īada para corregir artificialmente esa deficiencia de la red. ‚ÄúNos echaban una bronca si algo estaba por todo Twitter y no en Facebook‚ÄĚ, dice un ex empleado.

En otros casos, los curadores inyectaban historias que no estaban siendo muy comentadas en Facebook, pero que eran consideradas importantes para que pareciera que en la red se trataban tambi√©n temas duros. ‚ÄúA la gente dej√≥ de importarle Siria ‚ÄĒexplica un ex empleado‚ÄĒ, [y] si no era una tendencia Facebook quedaba mal‚ÄĚ. Ese mismo curador comenta que el movimiento Black Lives Matter se inyect√≥ en el m√≥dulo de tendencias de Facebook de manera artificial. ‚ÄúHab√≠a una gran presi√≥n sobre Facebook por no tener Black Lives Matter como tendencia‚ÄĚ, dice esta persona. ‚ÄúSe dieron cuenta de que era un problema y lo impulsaron en la lista. Le dieron preferencia sobre otros temas. Cuando lo inyectamos, todo el mundo empez√≥ a decir ‚Äės√≠, ahora lo estoy viendo en el n√ļmero uno‚Äô‚ÄĚ. Esta inyecci√≥n en particular es especialmente importante porque el movimiento #BlackLivesMatter se origin√≥ en Facebook, y la cobertura subsiguiente en los medios a menudo tom√≥ nota de su poderosa presencia en las redes sociales.

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(En febrero, el CEO Mark Zuckerberg expres√≥ su apoyo al movimiento en un memorando interno que castigaba a los empleados de Facebook por tachar el eslogan Black Live Matters en el muro de firmas de la sede de la compa√Ī√≠a).

Cuando las historias sobre la propia Facebook llegaban a tendencia de forma org√°nica, los curadores de noticias actuaban con menos discreci√≥n: se les pidi√≥ no incluir ninguna de estas historias en absoluto. ‚ÄúCuando era una historia acerca de la empresa, nos dijeron que no la toc√°ramos‚ÄĚ, explica un ex empleado. ‚ÄúTen√≠a que pasar por varios canales, aunque se estuviera compartiendo mucho. Nos dijeron que no deb√≠amos colocarlas en la herramienta de tendencias‚ÄĚ.

(Los ex empleados entrevistados para este artículo trabajaron para Facebook en un intervalo de tiempo que va desde mediados de 2014 hasta diciembre de 2015.)

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‚ÄúSiempre fuimos prudentes con la cobertura de Facebook‚ÄĚ, explica otro ex empleado. ‚ÄúSiempre esper√°bamos a obtener una aprobaci√≥n de segundo nivel antes de poner una tendencia en Facebook. Por lo general ten√≠amos la autoridad de colocar una tendencia por nuestra cuenta, [pero] si era algo relacionado con Facebook, el editor llamaba a su jefe y √©ste incluso pod√≠a llamar a su jefe antes de aprobar un tema que involucrase a Facebook‚ÄĚ.

Gizmodo contactó con Facebook para obtener una declaración por cada una de estas afirmaciones específicas por e-mail y por teléfono, pero no recibió respuesta.

Varios ex empleados dicen que, a medida que el algoritmo de Tendencias mejoraba, había menos casos de historias inyectadas. También dicen que el proceso de las tendencias cambia constantemente, así que no hay modo de saber exactamente cómo funciona el módulo ahora. Pero las revelaciones socavan cualquier presunción de que Facebook funciona como una tubería neutral de noticias, o de que el módulo de tendencias sea una lista de cosas que la gente está comentando impulsada mediante algoritmos.

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Por el contrario, los esfuerzos de Facebook para jugar a ser un medio de noticias revelan que la empresa funciona de un modo muy similar a la prensa tradicional que la propia compa√Ī√≠a est√° conduciendo r√°pidamente hacia la irrelevancia: mediante un grupo selecto de profesionales con ideas vagamente de centro-izquierda. Pero ocurre que Facebook pretende ser un reflejo neutro de la voz del pueblol, tiene el poder de influir en lo que miles de millones de usuarios ven y comentan abiertamente y discute abiertamente si debe usar ese poder para influir en unas elecciones presidenciales.

‚ÄúNo eran tendencias‚ÄĚ, dice el ex empleado que fue anotando las omisiones de noticias conservadoras. ‚ÄúEran opiniones‚ÄĚ.

Actualización (12/05):

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