Imagen: Georgia Institute of Technology

Las hormigas rojas de fuego (Solenopsis invicta) son capaces de construir increíbles torres de sus propios cuerpos. Se trata de una asombrosa exhibición de acrobacias e inteligencia colectiva que hasta ahora tenía asombrada a la ciencia. Un grupo de investigadores parece haber resuelto el secreto.

Estas hormigas que abunda en los humedales se unen para construir ‚Äúbalsas vivas‚ÄĚ con el fin de mantener a flote a las colonias en las inundaciones. Cuando el agua retrocede, se aferran a las plantas expuestas y forman una torre como refugio temporal hasta que tienen la oportunidad de construir un nido subterr√°neo.

Partiendo de este conocimiento, los investigadores del Georgia Tech instalaron una c√°mara. El fin era estudiar c√≥mo las hormigas construyen una torre. De manera accidental, el equipo grab√≥ una hora m√°s. Dado que la torre parec√≠a ser est√°tica una vez construida, pensaron que el material ser√≠a totalmente in√ļtil.

Sin embargo, un estudiante de doctorado pas√≥ el v√≠deo a 10x de la velocidad normal. Entonces fue cuando not√≥ algo extra√Īo: el centro de la torre se estaba hundiendo lentamente. Seg√ļn el investigador Craig Tovey:

Cuando se acelera el vídeo, las hormigas en la superficie son una mancha y debajo de la mancha se puede ver el lento movimiento de hundimiento de la torre.

Tal y como explican, parec√≠a como si la propia torre se moviera como un objeto √ļnico, con esa sensaci√≥n de hundimiento mientras la figura se percib√≠a m√°s alta. Tras una serie de experimentos, se dieron cuenta que el hundimiento se deb√≠a a que la hormigas en la parte inferior se mov√≠an hacia el exterior bajo el peso de las hormigas en la parte superior. Mientras tanto, las hormigas en el exterior estaban reconstruyendo la torre continuamente mientras se mov√≠an a la cima. Seg√ļn Tovey:

El resto de la torre se está hundiendo poco a poco, mientras que las hormigas en la parte superior la construyen cada vez más alto. Es una especie de hilera. Encontramos que las hormigas pueden soportar hasta 750 veces su peso corporal sin lesiones, aunque parecen estar más cómodas apoyando hasta tres hormigas en la espalda como máximo.

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Cabeza de una Solenopsis invicta. Wikimedia Commons

Incre√≠ble. En investigaciones anteriores sobre balsas de hormigas se hab√≠a mostrado c√≥mo, aunque nadie est√° al cargo y ninguna hormiga puede ver el panorama general, mantienen unas reglas de comportamiento muy simples que les permiten la creaci√≥n de una estructura resistente. Estas mismas reglas gu√≠an la construcci√≥n de una torre, aunque con la limitaci√≥n adicional de cu√°nto peso puede soportar una hormiga. Seg√ļn Tovey:

Las torres de las hormigas son como la piel humana, están constantemente reconstruyendo y reemplazando su superficie. El hecho de resolver cómo las hormigas construyen estructuras sin supervisión va a tener muchas aplicaciones en el campo de la robótica.

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El equipo cree que en situaciones de b√ļsqueda y rescate, ser√≠a muy √ļtil desplegar una flota de peque√Īos robots que puedan funcionar con la coordinaci√≥n de las hormigas, no s√≥lo para la b√ļsqueda, sino tambi√©n para trabajar juntos y superar obst√°culos. [Phys]