Un equipo de ingenieros británicos finalmente presentaron el Bloodhound SSC, el automóvil más potente del mundo que puede superar la velocidad de 1.600 Kilómetros por hora, un auto que prácticamente parece un cohete sobre ruedas. Es evidente que se trata de una maravilla de la ingeniería, por lo que hablamos con el Ingeniero Mecánico responsable de este proyecto para averiguar cómo fue construido este vehículo.

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Con un largo de m√°s de 13.5 metros y un peso de m√°s de 7,5 toneladas, el motor de doble cohete del auto producir√° el equivalente a un empuje de 135.000bhp, lo que lo convierte en el veh√≠culo terrestre m√°s potente jam√°s construido. Mientras que su predecesor, el Thrust SSC, alcanzaba ‚Äúapenas‚ÄĚ los 1.200 Km/h, el equipo detr√°s de este auto est√° intentando superar los 1.600 Km/h.

Como te podr√°s imaginar, este objetivo ha tenido como consecuencia que el equipo deba considerar algunos cambios importantes en su dise√Īo. Pero afortunadamente en √©l trabajan un equipo de expertos en F√≥rmula 1 y tecnolog√≠a aeroespacial, quienes lograron dise√Īar el auto desde la ra√≠z, adem√°s de que recibieron ayuda de ingenieros mec√°nicos y electr√≥nicos de la Armada Real Brit√°nica.

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En Londres pude conocer a Mark Elvin, quien es el ingiero jefe de dise√Īo mec√°nico para el Bloodhound, y conversamos sobre la tecnolog√≠a que ha sido incluida en el auto. Y vaya que Elvin conoce de la materia: trabaj√≥ como ingeniero en la empresa de helic√≥pteros Westlant y tambi√©n en la escuder√≠a de F√≥rmula 1 Williams.

¬ŅTienes ruedas?

Le pregunt√© acerca de cu√°l fue el mayor reto de dise√Īo, y la respuesta en realidad no era lo que esperaba. ‚ÄúLas ruedas fueron lo m√°s dif√≠cil. Ellas giran a unas 10.500 revoluciones por minuto, lo que quiere decir que la fuerza G aplicada sobre la llanta equivale a unas 50.000 veces la fuerza de la gravedad. Eso quiere decir que un peso de 1 kilo puesto sobre la llanta equivale a 50.000 kilos, 50 toneladas... a m√°xima velocidad‚ÄĚ.

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Para construir algo que fuera capaz de resistir tales fuerzas el equipo ha tenido que dise√Īar y construir las llantas desde usando un cilindro largo y delgado como base, el cual se aplast√≥ y se dej√≥ plano como una especie de tortilla. ‚ÄúEso logra cristalizar su estructura de grano en una forma fascinante‚ÄĚ, explica Elvin. Despu√©s de eso balanceamos y maquinamos la rueda para eliminar las micras del material y lo procesamos para que incremente su resistencia a la fatiga‚ÄĚ.

Afortunadamente, tambi√©n los han probado a fondo. ‚ÄúRolls Royce nos hizo el favor de probar uno gir√°ndolo hasta las 10.000 revoluciones por minuto mientras nosotros usamos un l√°ser para medir su expansi√≥n y compararlo con nuestros an√°lisis de estr√©s‚ÄĚ. La buena noticia es que la rueda sobrevivi√≥ las pruebas, y su expansi√≥n de apenas unos 0,2 mil√≠metros coincide con el margen que calcul√≥ el equipo de dise√Īo.

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Vista trasera del Bloodhound SSD, mostrando los motores de cohetes y propulsión al igual que sus ruedas de metal.

De hecho, cuando el auto intente superar los 1.600 Km/h en un desierto de Sud√°frica el pr√≥ximo a√Īo, sus llantas lucir√°n de una forma de una forma completamente diferente a como se ven las de los autos tradicionales, dado que no usan ning√ļn tipo de caucho en su parte exterior. Est√°n hechas solamente de metal. Mir√°ndolas de cerca, las llantas tienen un √°ngulo interior de unos 90 grados, lo que le da una especie de forma de ‚Äúv‚ÄĚ si las vemos desde su perfil. Este tipo de dise√Īo se basa en el funcionamiento de un bote, seg√ļn Elvin. ‚ÄúSe basa en el principio de que el auto, cuando alcance los 700 Km/h aproximadamente, comenzar√° a levantarse del suelo como le sucede a los botes de velocidad. Eso quiere decir que va a estar casi rozando la superficie del desierto en un margen de unos 3 mil√≠metros.‚ÄĚ

Y finalmente es el enorme alerón en la parte posterior del auto el que le da su estabilidad.

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Sigue la corriente

Si lanzas un dardo hacia un tablero de la forma incorrecta (con la punta mirando hacia atr√°s y la cola apuntando hacia adelante), se va a voltear hacia la posici√≥n correcta en medio del vuelo. Esto se debe a que lo conocido como su centro de presi√≥n se encuentra al frente de su centro de gravedad. En cambio, si lo lanzas de la forma correcta, va a volar con gracia hacia su destino. Y esto es gracia a las aletas de su parte posterior que le otorgan su estabilidad. Puedes pensar en el enorme aler√≥n del Bloodhound como algo similar, y que va a realizar la misma tarea. ‚ÄúSi el aler√≥n fuera peque√Īo el auto hubiese sido inestable, por lo que tuvimos que dise√Īar algo que es realmente enorme‚ÄĚ, asegura Elvin.

El ingeniero tambi√©n indica que el aler√≥n es tan grande como los alerones que vemos en un avi√≥n de entrenamiento avanzado de tipo Hawk. El problema es que esos aviones viajan a unos 1.100 Km/h y a unos 9.000 metros de altura. El Bloodhound, en cambio, viajar√° a unos 1.600 Km/h al nivel del suelo. ‚ÄúEstamos intentando forzar ese aler√≥n realmente al m√°ximo, porque el aire aqu√≠ abajo es mucho m√°s espeso‚ÄĚ, explica Elvin. El equipo admite que el aler√≥n est√° ‚Äúsobredise√Īado‚ÄĚ, pero al menos todo el ensamble de piezas tiene un peso menor a los 100 kilos.

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El aler√≥n no fue el √ļnico reto aerodin√°mico al que se enfrent√≥ el equipo. Cuando evaluaron su primer dise√Īo, descubrieron que el auto generaba en esa regi√≥n unas 7 toneladas de empuje. Tomando en cuenta que el auto pesa solamente 7,5 toneladas, eso habr√≠a sido suficiente para arrancarle el aler√≥n. Pero al redise√Īar por completo la nariz del auto (hecha de fibra de carbono, por supuesto) han logrado conseguir que ese empuje sea de apenas 1 toneladas, el cual se extiende de maneras uniforme por toda la longitud del veh√≠culo cuando va a toda velocidad.

Un modelo hecho con impresión 3D del flujo de aire alrededor del Bloodhound SSD.

Sobre los 600 Km/h, las ruedas (que son el √ļnico medio para dirigir el auto) comienzan a separarse del suelo y pierden agarre. Eso puede sonar desastroso, pero la realidad es que en este momento comienza a actuar como una especie de ‚Äútim√≥n de aire‚ÄĚ, seg√ļn Elvin. ‚ÄúExiste una posibilidad de movimiento de unos 10 grados en la rueda, lo cual parece no ser mucho, pero el conductor tendr√° una sensaci√≥n de direcci√≥n y control sobre el auto. ¬ŅPero la necesitar√°? Creemos que no. Nuestra idea es que el auto sea tan estable que sencillamente deber√° continuar en l√≠nea recta‚ÄĚ.

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Rompiendo la barrera del sonido

Dentro de la cabina de piloto el conductor, Andy Green, estará rodeado de un enorme conjunto de instrumentos digitales, con la excepción de dos medidores analógicos que nos proporcionó Rolex, los cuales le permitirán al conductor saber qué es lo que está pasando en dado caso de que el sistema falle. Una vez que Green esté asegurado en la cabina, lo desplazarán dos grandes fuerzas de empuje: un motor Rolls Royce de avión caza, como el que llevan los cazas Typhoon, y motor de cohete híbrido Nammo. El auto también cuenta con un motor de ocho cilindros de Jaguar, que es utilizado para bombear el oxidante necesario para los cohetes.

Los motores (especialmente el motor de caza) no debes recibir esas corrientes de aire que se generan cuando el auto supera la velocidad del sonido, por lo que el equipo ha dise√Īado un sistema basado ubicado en la cabina del piloto que reducir√° la velocidad del sonido hasta una velocidad inferior a la barrera del sonido. Lamentablemente esto resultar√° en un ruido bastante molesto para el piloto, y por ello Green va a usar cascos para cancelar el sonido, aunque Elvin asegura que de todas formas ser√° bastante ruidoso.

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Cada recorrido que haga el auto comenzar√° lento, muy lento. Y es que incluso con el poder de un cohete de avi√≥n caza la aceleraci√≥n del auto hasta alcanzar los 240 Km/h es en realidad m√°s lenta que la de un auto familiar com√ļn, debido a lo pesado que es el Bloodhound. Eso s√≠, una vez supere los 240 Km/h el motor de cohete comenzar√° a quemar y le proporcionar√° una aceleraci√≥n de 2G constante al veh√≠culo, hasta que alcanza los 1.600 Km/h, algo que esperan no tome m√°s de unos 55 segundos.

‚ÄúFrenar es bastante dif√≠cil‚ÄĚ, admite Elvin. El auto ha sido dise√Īado para reducir su velocidad desde los 1.600 Km/h hasta estar completamente detenido en apenas 65 segundos, lo que genera una fuerza equivalente a 3G en la cabina del piloto. ‚ÄúSi estrellas un auto normal a unos 50 Km/h contra una pared, es la misma sensaci√≥n que someterte a una fuerza de 3G‚ÄĚ.

Green experimentar√° esa fuerza durante todo el proceso de frenado, lo que quiere decir que vivir√° la sensaci√≥n de un choque de autom√≥viles com√ļn y corriente durante m√°s de un minuto. Eso s√≠, al menos Green es un piloto de acrobacias con mucha experiencia.

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Para explicar cómo logra frenar, los primeros 320 Km/h los reducirá usando solamente la resistencai del viento (equivalente a una fuerza de 3G) y arrastre que experimentará el auto una vez los cohetes hayan sido apagados. Cuando la velocidad sea menor a los 1.200 Km/h el auto comenzará a usar sus dos frenos de aire (uno ubicado a cada uno de sus lados), y solamente cuando alcance los 400 Km/h usará los frenos de las llantas (si lo hace antes se incendiarían). Si por alguna razón alguno de estos sistemas de frenos fallan, el Bloodhound cuenta con dos paracaídas que podrían detenerlo en caso de emergencias.

La carrocería

Por si acaso las cosas no van seg√ļn lo planeado, Green estar√° cubierto con un monocasco de fibra de carbono que el equipo dice que es ‚Äúprobablemente la c√©lula de seguridad m√°s segura jam√°s montada en un auto de carreras‚ÄĚ. Por lo dem√°s, la carrocer√≠a es en realidad bastante tradicional, al menos en t√©rminos de dise√Īo.

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‚ÄúEl chasis superior da la impresi√≥n de que alguien hubiera cortado horizontalmente un Douglas DC-3‚ÄĚ, dice Elvin. ‚ÄúPero en lugar de utilizar aluminio, hemos usado titanio. Empleamos los m√©todos de construcci√≥n tradicionales adapt√°ndolos para nosotros‚ÄĚ. Es ingenier√≠a tradicional y bella con un toque muy moderno.

La carcasa del motor a reacción Rolls Royce EJ200 utiliza técnicas de fabricación tradicionales, pero con materiales exóticos como el titanio.

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Los paneles de titano pretensado tambi√©n est√°n cubiertos de sensores (500 en total) incluyendo medidores de presi√≥n y extens√≥metros en toda la superficie. El primero permite al equipo medir el flujo del aire alrededor del auto durante las carreras, mientras que el segundo les sirve para comprobar que ninguno de los componentes est√° siendo sometido a m√°s fuerza de la que deber√≠a. Tambi√©n hay 12 c√°maras colocadas alrededor del cuerpo, incluyendo dos en la cabina del piloto, lo que permite al equipo mantener vigilado a Andy Green, el conductor. Todos los datos se transmiten al equipo a trav√©s de datos m√≥viles, mediante tres antenas celulares temporales colocadas en el lugar donde quieren batir el r√©cord. ‚ÄúRecibimos una mejor cobertura 4G en medio del desierto que en el centro de Londres‚ÄĚ bromea Elvin.

De hecho, mantener un seguimiento de todos esos datos de manera fiable es, tal vez, la parte más importante de todo el proceso. Cuando llegue el momento de intentar batir los récords de velocidad en carrera, el equipo incrementará cuidadosamente la velocidad, asegurándose de que todas las medidas se corresponden con sus cálculos.

‚ÄúEmpezamos corriendo a velocidades bajas, subiendo en incrementos de 80 kil√≥metros por hora, y en cada etapa analizamos los datos del coche, los cruzamos con nuestro modelado y volvemos a subir 80 kil√≥metros por hora y repetir el proceso‚ÄĚ, explica Elvin. ‚ÄúEn cada etapa comprobamos cada sensor para asegurarnos de que coincide con lo que esperamos ver. Es muy sencillo: si no podemos garantizar que es seguro, nos volvemos a casa‚ÄĚ

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