Uno de los edificios de Mayak. Wikimedia Commons

El pasado mes de octubre de 2017, una nube cargada con partículas de un isótopo radioactivo llamado Rutenio-106 activó los sistemas de alerta en varios países europeos. Aunque no suponía un peligro para la salud, su origen era un misterio. Un equipo de científicos cree haber resuelto ese misterio.

Investigadores del Instituto Franc√©s para la Radioprotecci√≥n y la Seguridad Nuclear (IRSN) han pasado los √ļltimos meses estudiando el movimiento de la nube radioactiva y cruzando los datos con modelos climatol√≥gicos. La simulaci√≥n resultante ha aislado el origen de la fuga radioactiva con una precisi√≥n de menos de 600km. ¬ŅEl origen m√°s probable? La planta de producci√≥n de is√≥topos nucleares de Mayak, en los Urales.

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Vista por satélite del lago Karachay. Wikimedia Commons

Otra vez Mayak

Mayak tiene varios reactores nucleares en funcionamiento, pero no es una central nuclear. Se trata de un vasto conjunto de laboratorios de investigación y producción de isótopos radioactivos para su uso en centrales nucleares, laboratorios científicos, y armamento.

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El lugar comenzó a operar en secreto poco después de la Segunda Guerra Mundial bajo el nombre de Chelyabinsk 40 o City 40, y tiene una historia muy siniestra. En 1957, Mayak fue el punto de origen de uno de los accidentes nucleares más graves ocurridos en la antigua Unión Soviética, el desastre de Kyshtym.

La fuga de Rutenio-106 del pasado mes de octubre es apenas un pálido reflejo de aquel desastre. La densidad de partículas no era suficiente como para suponer un riesgo para la salud, y el rutenio no es de los isótopos más peligrosos, pero el hecho de que se haya originado en el mismo punto es inquietante.

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La hip√≥tesis de los investigadores franceses del IRSN ha sido avalada por sus colegas alemanes, que han triangulado el origen de la contaminaci√≥n al mismo punto. El departamento de energ√≠a nuclear del gobierno ruso (Rosatom) niega vehementemente las acusaciones. El pasado mes de enero se reuni√≥ una comisi√≥n del Instituto de Seguridad Nuclear o IBRAE (parte de la Academia Rusa de Ciencias) para hacer p√ļblicas las conclusiones de una investigaci√≥n sobre el supuesto incidente, pero en esas conclusiones no se ponen de acuerdo sobre el origen de la contaminaci√≥n.

Ozyorsk, la ciudad más próxima a Mayak. Wikimedia Commons

Un error fabricando combustible nuclear

¬ŅC√≥mo ha podido liberarse Rutenio-106 a la atm√≥sfera? La naturaleza exacta del accidente solo puede especularse, pero los datos de que disponemos permiten reconstruir un escenario probable, y ese escenario apunta a un error humano durante la fabricaci√≥n de combustible nuclear.

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Los investigadores franceses creen que el accidente se produjo intentando fabricar una c√°psula de Cerio-144 que iba destinada al Laboratorio de F√≠sica de Part√≠culas de Gran Sasso (tambi√©n llamado SOX), en Italia. Los investigadores de Gran Sasso usan estas c√°psulas para los detectores de su programa de f√≠sica de part√≠culas. Es una pieza fundamental en la b√ļsqueda de una part√≠cula hipot√©tica llamada neutrino esteril.

Borexino, uno de los detectores del laboratorio de física de partículas en Gran Sasso. Wikimedia Commons

El f√≠sico del SOX Marco Pallavicini explic√≥ a finales de 2016 que la instalaci√≥n hab√≠a firmado un contrato con Mayak para la producci√≥n de la c√°psula, cuya llegada estaba prevista para comienzos de este mismo a√Īo. En diciembre de 2017, Pallavicini fue informado de que la c√°psula no llegar√≠a a tiempo y el experimento de Gran Sasso tuvo que posponerse indefinidamente. Desde Rusia no informaron de ning√ļn incidente relacionado con la c√°psula pese a que la agencia encargada de la seguridad nuclear en el pa√≠s inspeccion√≥ Mayak en noviembre.

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El director de salud del IRSN, Jean-Christophe Gariel, explica que lo m√°s probable es que el Cerio sufriera un sobrecalentamiento durante el proceso de separaci√≥n del combustible nuclear. Ese exceso de temperatura provoc√≥ la liberaci√≥n de √≥xido de rutenio en forma de gas que atraves√≥ los filtros de contenci√≥n y se solidific√≥ en forma de peque√Īas part√≠culas radioactivas en la atm√≥sfera.

El director del IBRAE ruso, Leonid Bolshov, descarta la hip√≥tesis de los investigadores franceses y niega que hubiera calentamiento del Cerio. Bolshov achaca la contaminaci√≥n a alg√ļn raro fen√≥meno meteorol√≥gico a√ļn sin identificar. No obstante, otros investigadores alemanes y brit√°nicos creen que la hip√≥tesis de Gariel es la m√°s probable. La comisi√≥n cient√≠fica encargada de investigar el caso en Rusia se vuelve a reunir en abril, y se rumorea que muchos de sus miembros est√°n de acuerdo con el escenario dibujado por el IRSN.

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¬ŅPor qu√© Rusia se empe√Īa en negar el incidente? La posible respuesta la da Frank von Hippel, de la Universidad de Princeton. Aunque la nube que pas√≥ por Grecia, Italia, Suiza y lleg√≥ hasta Noruega era inofensiva, los c√°lculos sugieren que las poblaciones cercanas a Mayak tuvieron que sufrir una dosis radioactiva mucho m√°s significativa. [v√≠a Sciencemag, The Guardian]