Aspecto de las estructuras de hielo en Europa.
Photo: NASA

La famosa frase de 2010: Odisea Dos sobre no aterrizar en Europa ha resultado inesperadamente prof√©tica. Un nuevo estudio publicado en Nature Geoscience alerta de un problema inesperado para las futuras misiones que intenten posarse sobre la luna de J√ļpiter: el terreno est√° sembrado de cuchillas de hielo.

Las conclusiones del estudio no se basan en observaci√≥n directa, sino en modelos computerizados a partir de los datos geol√≥gicos y climatol√≥gicos que conocemos de Europa. En nuestro planeta es raro encontrar superficies de hielo suaves y planas en la naturaleza. Lo normal es que formen abruptos barrancos y picos puntiagudos. En Europa pasa lo mismo, pero a mayor escala. Los datos del estudio indican que el sat√©lite helado re√ļne las condiciones perfectas para la formaci√≥n de un tipo de cuchillas heladas de metros de altura que sobresalen del suelo y que no son apreciables en las im√°genes que hemos tomado con las sondas actuales.

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En la Tierra, en algunas regiones de los Andes se dan unas condiciones similares para la formación de esas agujas a las que se conoce como penitentes, pero en Europa pueden alcanzar perfectamente decenas de metros, especialmente en algunas regiones. Un satélite recubierto de agujas y cuchillas de hielo no parece el mejor de los lugares para posar o mover un rover.

Los factores que hacen que la formación de esas cuchillas sea más que probable es el extremo frío y la falta de atmósfera que hacen que el agua se sublime directamente. La perpendicularidad de la luz solar también influye.

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Por el momento, la exisrtencia de estas formaciones es solo una hip√≥tesis. Probablemente podamos obtener una prueba m√°s tangible hacia 2022. Ese a√Īo la NASA tiene previsto lanzar la misi√≥n Europa Clipper, cuya sonda explorar√° Europa desde m√°s cerca y podr√° incluso tomar fotos de su superficie con m√°s detalle. Si se confirma, los datos de este estudio permitir√°n averiguar que regiones de Europa son las m√°s favorables para que un futuro lander o rover explore el sat√©lite. [Nature Geoscience v√≠a The Verge]