Imagen: Getty

Por primera vez, los doctores han utilizado un tipo de estimulaci√≥n nerviosa capaz de restaurar parte de la conciencia en un paciente que se hab√≠a pasado 15 a√Īos en un estado vegetativo debido a una lesi√≥n cerebral. Se abre as√≠ un mundo de posibilidades para la medicina.

A diferencia de un coma, en el que una persona está dormida y no responde, un paciente en estado vegetativo está despierto, pero no muestra signos de conciencia o función cognitiva, a pesar de que puede tener reflejos básicos como parpadeos.

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En ocasiones, las personas pueden pasar de un estado vegetativo completo a lo que se conoce como un estado mínimamente consciente (MCS), en el que los pacientes tienen al menos algo de conciencia de su entorno.

Sin embargo, cuando una persona ha estado en un estado vegetativo durante más de 12 meses después de una lesión cerebral traumática, se considera que están en ese estado permanentemente y es muy poco probable que alguna vez se recuperen. Por eso lo conseguido es increíble.

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El paciente en cuesti√≥n era un hombre de 35 a√Īos que hab√≠a sufrido una lesi√≥n cerebral traum√°tica en un accidente automovil√≠stico. Desde entonces¬†permaneci√≥ en estado vegetativo durante 15 a√Īos. ¬ŅSoluci√≥n? Un equipo m√©dico utiliz√≥ un implante que estimula el nervio vago, uno de los nervios m√°s importantes que unen la cabeza al resto del cuerpo.

Con forma de bater√≠as planas y redondas, los estimuladores del nervio vago (VNS) se denominan a veces algo as√≠ como ‚Äúmarcapasos para el cerebro‚ÄĚ, y se usan para el tratamiento de ataques epil√©pticos. Su uso en este caso no fue el azar. De hecho, los doctores trabajaron a partir de una hip√≥tesis basada en la investigaci√≥n previa que mostr√≥ mejoras en los pacientes con MCS cuando recibieron la estimulaci√≥n en el t√°lamo, un centro cerebral involucrado en la coordinaci√≥n de se√Īales sensoriales.¬†

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En el caso del nervio vago, este sirve como un vínculo directo con el tálamo (entre otras áreas del cerebro). Además, la estimulación de dicho nervio también ha demostrado aumentar el metabolismo en esa parte del cerebro, por lo que el equipo quería probar lo que sucedería si se utiliza un implante VNS en un paciente de estado vegetativo.

En el proceso midieron el comportamiento del paciente en respuesta al est√≠mulo, y llevaron a cabo registros en EEG de su cerebro antes y despu√©s de implantar el estimulador. Luego aumentaron gradualmente la intensidad de la misma. Un mes despu√©s, el paciente comenz√≥ a mostrar mejoras consistentes ‚Äúen la excitaci√≥n general, la atenci√≥n, la motilidad corporal y la persecuci√≥n visual‚ÄĚ.

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Dicho de otra forma, por primera vez en 15 a√Īos mostr√≥ signos consistentes de conciencia. Y eso es simplemente asombroso, pasando de un estado vegetativo a un estado m√≠nimamente consciente. Seg√ļn los doctores:

El hombre comenzó a responder a órdenes simples que antes eran imposibles, por ejemplo, podía seguir un objeto con los ojos y girar la cabeza a petición. Su madre informó de una mejora en la capacidad para mantenerse despierto al escuchar a su terapeuta leyendo un libro.

Adem√°s, no fueron s√≥lo las mejoras de comportamiento, tambi√©n se confirm√≥ que hab√≠a una actividad consistente y sostenida en partes del cerebro que se consideran marcadores de la conciencia. De esta forma, el hallazgo, √ļnico hasta ahora, contradec√≠a directamente la suposici√≥n general de que pasar 12 meses o m√°s en estado vegetativo produce que la condici√≥n sea irreversible.

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Aunque es temprano y necesitarán más pruebas para ello, el equipo del Cognitive Neuroscience Centre en Francia espera que sea un punto de partida para el uso del VNS en pacientes con lesiones similares a los que hasta ahora se les daba por perdidos. [Current Biology vía NewScientist]